Dinsdag 15/06/2021

Kevin van der Perren wil eclatant vormpeil tonen op PROXIMUS Stars on ice

'Zelfs al val ik acht keer, dan nog ben ik Belgisch kampioen. Eigenlijk moet ik gewoon wat rondjes rijden'

Schaats en Spelen

Kevin van der Perren staat op goed tachtig dagen van de Olympische Spelen in Turijn. Nog 83 lange dagen. 'Ze zouden beter morgen al beginnen', zegt de kunstschaatser. 'Ik ben te vroeg in vorm en ik weet niet of ik dit niveau nog drie maanden kan aanhouden.' Hoe scherp hij staat, toont hij dit weekend op Stars on Ice in het Antwerps Sportpaleis. Kurt Boes

'Héél goed." Zijn antwoord op onze beleefde openingsvraag hoe het met hem is, klinkt opvallend overtuigend. Spontaan floept Van der Perren het eruit. Vol zelfvertrouwen, al klinkt er heel even een zweem van twijfel in zijn stem. "Ik heb er nog nooit zo goed voor gestaan. Eigenlijk ben te vroeg in vorm. Ik sta nu op een zeer hoog niveau en ik weet niet of dat wel zo goed is. De Spelen zijn tenslotte nog drie maanden verwijderd en ik weet niet of ik die vorm zo lang kan aanhouden. Na elke wedstrijd neem ik daarom een week vakantie nu. Gewoon om de tijd even te rekken, want na een week pauze duurt het al vlug drie dagen eer je weer volledig bent ingereden. Je kunt je vormpeil zo natuurlijk geen zes maanden rekken maar drie moet lukken."

Op 10 februari beginnen ze, de Olympische Winterspelen. Zowat het summum voor kunstschaatsers. Van der Perren heeft ook een speciale band met de Winterspelen. Vier jaar geleden was hij een nobody, nauwelijks een Belg die hem kende. Plots reed hij naar een twaalfde plaats in Salt Lake City. A new star was born, zo leek het. Maar plots sukkelde hij van de ene blessure in de andere. Een mislukt EK later deden de muizenissen in zijn hoofd het verdere afbraakwerk. "Dan kom je op een wedstrijd waar je wilt presteren maar het lukt niet meer. Zo verlies je al je zelfvertrouwen." Terwijl dat laatste, naast techniek en kracht, minstens zo belangrijk is voor een geslaagde sprong. "Ik moet voor 90 procent zeker zijn dat hij lukt", zei hij ooit, "of ik spring niet."

In 2003 vond Van der Perren onderdak bij sportpsycholoog Paul Wylleman van de VUB. Sindsdien is alles veranderd. De Ninovieter vond opnieuw rust in het hoofd, hij werd sterker, zijn techniek ging met sprongen vooruit. Letterlijk. Plots lukten meervoudige serietjes van triples. Hij kreeg de viervoudige onder de knie. "Die wordt stilaan zelfs gemakkelijker dan de rest", zegt hij vandaag. "Ik snap het ook niet. Voor mij is die 'quad' nu zowat het eenvoudigste dat er is."

Het tekent de Van der Perren van vandaag. Zijn constante progressie, zowel op technisch, fysiek als mentaal vlak, bracht hem de laatste jaren rust. En resultaten. In 2004 eindigde hij als veertiende op het WK, dit jaar als achtste. Op het EK werd hij zesde. Kan hij nog beter? "De mate van vooruitgang is afhankelijk van de mentale gezondheid. Van niets anders. Zolang je alles op een rijtje kunt houden en je je kunt concentreren op wat je aan het doen bent, kun je progressie blijven maken. De dag dat dat mindert, is het afgelopen."

Voor het zover is, staan de Olympische Spelen in Turijn op het programma. Ze moeten hét hoogtepunt worden van Van der Perrens sportieve carrière als kunstschaatser. Hij moet nu zo ongeveer op zijn best zijn, zegt hij. Voelt hij. Misschien dat hij volgend jaar nog een beetje beter kan, maar vanaf dan is de weg terug ingeslagen. "Ik ben maar op mijn tiende begonnen, de meeste van mijn concurrenten toen ze vier waren. Zij bereiken hun top op hun achttiende of negentiende. Ik ben iets later. Deze Spelen zijn dus de belangrijkste in mijn carrière. Het is nu of nooit. Daarom ook zal ik na Turijn stoppen met wedstrijdrijden als ik een medaille behaal, zeker als dat te danken is aan wat geluk. Ik kan dan veel meer geld verdienen met het rijden van shows dan door een maand later op het WK nog eens als vierde of vijfde te eindigen. Er hangt dus veel van die eventuele medaille af."

Niet dat Van der Perren werkelijk op een podiumplaats rekent. Zelfvertrouwen staat voorlopig nog niet gelijk met zelfoverschatting. Maar... "Als ik op de twee wedstrijddagen kan doen wat ik wil doen, weet ik dat het goed zal zijn. Er zijn momenteel geen vijf schaatsers beter dan ik. Als ik én mijn directe concurrenten perfect schaatsen, weet ik dat ik als vijfde eindig in Turijn. Als er twee iets minder presteren, is het podium niet veraf. Ik wil vooral twee keer goed schaatsen. De plaats die mij dat oplevert, is van minder belang. Als ik al een medaille win, zal ik pas blij zijn als ik er echt alles voor uit de kast heb moeten halen. Ik word liever vijfde met goed schaatsen dan derde na een slechte kür. Als alles me lukt en ik word zevende of achtste ben ik ook tevreden. Ik vind mijn eigen prestatie veel belangrijker dan een klassement. Ik schaats voor mezelf, niet voor de statistieken of de boekskes."

Vreemd. In een sport waar alles om schoonheid en elegantie draait, blijkt ijdelheid nauwelijks besteed aan Van der Perren. "Mijn coach (Vera Van de Caveye, KB) denkt daar wellicht ook zo over. Ze moet de hele tijd achter me aanzitten. 'Doe dit, doe dat, doe gel in uw haar.' Maar goed ook, overigens. Het zou er anders nogal uitzien."

Vandaag en morgen krijgt Van der Perren de kans om zijn kunnen te tonen aan een Belgisch publiek in de Proximus Stars on Ice. Zijn jaarlijkse en enige kans. Leuk maar tegelijkertijd stresserend. "Net omdat ik me maar een keer per jaar kan tonen, voelt Stars on Ice voor mij aan als een wedstrijd. Uiteraard wil ik niet afgaan maar anderzijds wil ik ook niet het gemakkelijkste, risicoloze programma tonen. Voor de andere deelnemende sterren is het gewoon hun job."

"Het meest vervelende is de recht- streekse tv-uitzending op zondag (op La Deux, KB). Als ik dan val, heeft iedereen het gezien. Gelukkig zendt de VRT het in samenvatting uit (op 4 december). Als ik val, vraag ik aan de mannen of ik mijn sprong nog eens mag overdoen. Dan monteren ze de gelukte sprong er wel tussen, zodat de kijker niets merkt. Nu, op zich is die extra druk niet slecht, want over twee weken (1 tot 4 december) heb ik een Grand Prix in Japan. Dit weekend is daar een goede voorbereiding voor. Ook al omdat we niet vaak de kans krijgen om in spotlights te springen. Dat is best moeilijk. Daarom dat we niet echt de moeilijkste combinaties springen. Niemand heeft tenslotte iets aan een voorstelling waarin iedereen constant de piste aan het kuisen is."

Van der Perren is ambassadeur van Stars on Ice. Hij moet de show promoten. De jongeman is best wel vereerd. "Vorig jaar was die eer weggelegd voor Katarina Witt. Als je zo'n dame mag opvolgen..."

Het tekent ook de uitstraling die Kevin van der Perren stilaan omringt. Ook het sportmanagementbureau IMG is zich bewust van Van der Perrens status in de schaatssport. Enkele weken geleden stelden ze de kunstschaatser een voorlopige eenjarige samenwerking voor. Laat het duidelijk zijn, IMG stopt enkel energie in wereldtoppers. Van der Perren spreekt er ongemeen nuchter over. "Ze deden me een voorstel en het leek me interessant. Ze nemen tenslotte veel werk van me over dat ik anders zelf moest doen. Zo moet ik me voortaan niet meer bezighouden met de inschrijvingen voor wedstrijden, en dergelijke. IMG gaat bovendien op zoek naar sponsors en regelt shows in het buitenland. Vooral die zijn zeer interessant én noodzakelijk. Daar kan ik het meeste geld verdienen, niet met de wedstrijden. Eigenlijk biedt IMG mij een ideale oplossing. Ik moet me nu enkel nog concentreren op mijn sport."

Stilaan lukt het van der Perren ook zijn loopbaan te verzilveren. Zijn deelname aan Stars on Ice levert hem een aardige stuiver op, "maar zeker niet voldoende om zot te gaan doen". Over het algemeen verdient hij "behoorlijk", zo zegt hij zelf. Omdat hij omzichtig omspringt met geld, kan hij zelfs al wat spaarcenten opzij zetten. "Maar niet dat ik binnenkort naar Monaco verhuis."

Tussen Stars on Ice en de Winterspelen in Turijn zit er nog een druk programma. Volgend weekend wacht hem al het "o zo belangrijke Belgische Kampioenschap", zegt hij niet zonder de nodige ironie. "Kijk, ik val niet vaak meer tijdens wedstrijden - de laatste keer was in september - Het is uiteraard de bedoeling dat het aantal valpartijen verder afneemt. Als ik de volgende maanden toch nog eens een keer tegen het ijs zou moeten slaan, laat het dan op het BK gebeuren. Ik ben de enige die de titel kan pakken. De korte kür moet ik sowieso niet rijden omdat er niemand anders is en als ik op de lange een paar dubbels spring, is het al in orde. Ik moet zelfs geen triples, laat staan quads springen. Ik krijg zelfs geen punten. Eigenlijk moet ik gewoon wat rondjes rijden. Zelfs al val ik acht keer, dan nog ben ik Belgisch kampioen. Maar ja, ik moet er zijn omdat de federatie mij verplicht."

Volgende maand wacht Van der Perren dan een Japans verblijf. Misschien zelfs een tweeluik, met dubbele reis over acht tijdzones incluis. Niet bepaald bevordelijk voor het vormpeil van een atleet. "Als ik op de GP in Osaka topvier rij, kwalificeer ik me voor de finale, twee weken later in Tokyo. Twee verre reizen op die korte tijd is wellicht niet ideaal maar ik zie het echt niet zitten om drie weken in Japan te zitten, met constant sushi en gans den bazaar. Maar die finale in Japan zou ik liever niet missen. Deelname is vooral financieel een goede zaak. Er valt in geen enkele wedstrijd zoveel te verdienen. Als je daar bent, behoor je tot de topzes van de wereld. Wat ik daar presteer, is ook al niet meer zo belangrijk. Andere jaren wel, maar nu volgt in januari nog het EK en in februari de Spelen."

De Spelen. Het hoge woord is er opnieuw uit. "Ik voel dat ik stukken sterker sta dan vier jaar geleden. Ook al omdat ik nu alle vertrouwen krijg van het BOIC. Ik weet dat ze echt achter me staan om een goede prestatie te leveren, terwijl ik er vier jaar geleden meer bij was om ervaring op te doen."

Zijn sterke prestaties van het voorbije jaar leiden er wel toe dat hij zijn concurrenten niet meer kan verrassen. "Maar zij mij ook niet", zegt hij met een guitig gezicht. "Iedereen weet intussen wie wat kan. In Turijn is het de bedoeling dat ik een quad-triple-triple spring. Die combinatie was me bijna gelukt op Skate America. Ik ben de enige die dat kan. Niemand anders springt die combinatie. Daarom ook weet ik dat ik minstens topvijf rij als alles mij lukt."

Vorige maand eindigde hij als vierde op de Skate America. Na de korte kür, jarenlang zijn achillespees, stond hij zelfs tweede. "De laatste jaren is mijn korte kür beter dan mijn vrije. Maar die vierde plaats op de Skate America was een goede start van het nieuwe seizoen. Ook niet meer dan dat. Zó speciaal was die prestatie nu ook weer niet."

Afwachten wat het straks in Turijn wordt. "Wel, ik ben ook benieuwd. Nu ik er zo over nadenk, had ik het eigenlijk ook allemaal liever rustig voor den tv gevolgd.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234