Zaterdag 31/10/2020

Portret

Kevin Janssens, de man die niet kan faken

Kevin Janssens.Beeld Bas Bogaerts

Hij werd lang weggezet als posterboy, en nu plots alom bejubeld als ernstig acteur en sterke quizzer in De slimste mens. Maar wat weten we nu eigenlijk van Kevin Janssens (36)? Dat hij iemand is met een opmerkelijk verleden, een gevoelig hart en een kort lontje, zo blijkt.

Kleine waarschuwing voor wie van plan is met hem in de toekomst samen te werken: Kevin Janssens is nogal intens. Althans op de set. Weinig acteurs die zich zo smijten in een scène als Kevin, zegt regisseur Jan Verheyen, die al vaak met Janssens samenwerkte. "Hij is ongelooflijk geëngageerd en enthousiast. In die mate dat hij in een gevechtsscène een tegenspeler soms per ongeluk een echt blauw oog bezorgt. Of in volle actie zelf door een glazen deur knalt."

Die intensiteit valt ook op in Janssens' recentste film D'Ardennen. Hij geeft ex-bajesklant Kenneth zo'n onderliggende dreiging mee, dat het lijkt alsof die elk moment kan ontploffen.

De rol katapulteert Janssens in één klap naar de top van het Vlaamse acteursfirmament. Des te opmerkelijker, aangezien de man tot voor kort vooral de media haalde met zijn looks, zijn liefdesleven, passages in dansprogramma's en rollen in romcoms als Smoorverliefd en Zot van A.

Niet verrast is Luk Wyns. De acteur/televisiemaker herkende twintig jaar geleden al een toptalent in Janssens, toen die als puisterige tiener figureerde in De familie Backeljau. "Hij had toen al een geweldige uitstraling en charisma. En ondanks nul ervaring al een goede, intuïtieve acteertechniek."

Opboksen tegen vooroordelen

Alleen ontbrak het hem nog aan zelfvertrouwen - onder meer het resultaat van een paar keer dubbelen op school. Hij had toen al bijna alle richtingen uitgeprobeerd, van handel, bouw en sportwetenschappen tot kunsthumaniora. Wiskunde en andere algemene vakken konden de middelbareschoolstudent maar niet boeien. Janssens, een diehard filmfanaat, zat toen al met zijn hoofd in Hollywood. Na het zien van Star Wars, Top Gun en Goodfellas wilde hij maar één ding: acteren, mee opgaan in een totaal andere wereld, alles doen wat je in het gewone leven en 'gewone jobs' niet kunt. Wyns raadde Studio Herman Teirlinck aan, waar je ook zonder humanioradiploma terechtkon.

Voor het toelatingsexamen aan het Antwerpse Conservatorium was hij gebuisd. Onder meer Johan Van Assche, nu een vriend en collega bij het Toneelhuis, zat toen in die jury. Die kan het zich zelfs niet herinneren, dus een verpletterende indruk zal Janssens toen niet gemaakt hebben.

Bij Studio Herman Teirlinck lukte het wel, al liep het ook daar niet van een leien dakje. "Ik heb daar heel veel geleerd, maar moest door mijn uiterlijk ook wel opboksen tegen vooroordelen", vertelt hij daar zelf over. Het gaf hem in het begin van zijn carrière meteen een zekere verbetenheid mee, een enorme bewijsdrang ook, dat hij meer was dan een knap kopje. Voor zijn eerste grote rol, bokser Stan in Koning van de wereld, trainde hij een jaar om geloofwaardig over te komen.

Verheyen: "Hij is daarna even zoekende geweest, heeft wat bizarre rollen aangenomen, zoals in Het varken van Madonna. Volgens mij om te tonen dat hij niet in een hokje viel te stoppen, om te ontsnappen aan 'de vloek van de schoonheid'."

Kevin Janssens.Beeld Bas Bogaerts

Zijn uiterlijk zorgde nog voor een ander neveneffect: Janssens is al jaren een geliefkoosd onderwerp voor Dag Allemaal en Story. En dan vooral zijn amoureuze perikelen. Van Eva Pauwels en Natalia via An Lemmens tot Josje van K3: altijd dankbaar covermateriaal. Het lag mee aan de basis van zijn playboy-imago, de losbol die feestje na feestje afschuimt.

Onterecht, zeggen vrienden zoals Axel Daeseleire. "Kevin is geen womanizer. Hij kan net heel verlegen worden als hij een vrouw ziet zitten." Ook Wyns kent Janssens eerder als een "gevoelige gast" dan als harde bink. "Hij heeft zoals bijna elke acteur wat wilde jaren gehad, maar het doet nu eenmaal wat met je hoofd, als je plots de populairste jongen bent en de verleidingen lonken. Als je zo snel groeit, krijg je groeipijnen. Maar dat zijn net ervaringen waar je uit kunt putten als acteur. En op de set is hij superprofessioneel."

Ja, Janssens houdt er van om een stapje in het nachtleven te zetten, zegt Daeseleire, maar net zo goed bezoekt hij graag een expo van Tom Liekens of Rinus Van de Velde, of kookt hij een avondje voor vrienden. Hij luistert naar de beats van Paul Kalkbrenner, maar evengoed naar Triggerfinger en Fleetwood Mac. Ziet Tom Cruise even graag bezig als pakweg Robert De Niro. Wisselt tv-policiers als Vermist (waar hij zeven seizoenen in meedraaide) graag af met Caligula in de Bourlaschouwburg. Zijn vrije tijd vult hij in met voetbal, restaurantbezoekjes en lezen. Hij is fan van tatoeages, maar dan wel van Latijnse teksten die zoveel betekenen als 'Tranen hebben soms de kracht van woorden'. Hij heeft geen middelbaar diploma, maar draaft maandag zo maar even voor de vijfde keer op in de Vier-quiz De slimste mens ter wereld. "Kevin is complex en daardoor net interessant. Maar de media stoppen hem graag in een hokje."

Kevin Janssens op de rode loper van Film Fest Gent.Beeld Stefaan Temmerman

Beetje sociaal gehandicapt

Janssens weigert inmiddels om nog met de boekskes te praten. "Een principekwestie", zei hij daarover in De Standaard. "Ik laat me niet chanteren om te praten. Dat is mijn recht." Een houding die hem al vaak het etiket van arrogant en verwaand heeft opgeleverd.

"Ik weet dat ik soms zo overkom", zegt hij nu. "Nochtans voel ik me zeker niet beter dan een ander. Ik wijt het aan het feit dat ik een beetje sociaal gehandicapt ben. (lacht) Ik voel me niet altijd op mijn gemak in grote massa's waar iedereen een praatje met je wil slaan. Bovendien loop ik blijkbaar vaak met een strenge blik rond. Dat helpt ook niet bepaald."

"Hypocrisie is Kevin vreemd", vertelt Van Assche. "Hij kan niet fake zijn. Dus als iets hem niet interesseert, zal hij het ook gewoon links laten liggen. Hij verliest geen tijd met alles en iedereen per se ter wille te zijn."

Collega's omschrijven Janssens als een warme, fijne collega. Als een kwajongen, die nooit verlegen zit om een grapje of wat geplaag, die tussen de takes en repetities door wat leven in de brouwerij brengt. Om even later wel 100 procent gefocust op de set of de scène te staan. Als iemand die het grotere plaatje belangrijker acht dan zelf te willen scoren.

Maar ook: als iemand met een kort lontje. Een te warme loge, iets dat in zijn weg staat, een verkeerde vraag op het verkeerde moment: het kan al volstaan om Janssens geïrriteerd te krijgen. "In het Antwerps zeggen we: hij kan soms zijn loeten hebben", vertelt Johan Van Assche, zijn collega bij het Toneelhuis. "Hij weet dat ook van zichzelf, dat hij vaak heel impulsief reageert. 'Je moet niet zo snel boos worden', lachen we dan. En dan is dat ook meteen voorbij. Het staat de vriendschap zeker niet in de weg."

"Ik heb zo mijn buien", beaamt Janssens. "Maar dat is ook meteen over. En ik ben gewoon van nature geen rustige, diplomatische prater."

Dat laatste heeft de acteur dan gemeen met zijn personage in D'Ardennen, zij het in een uitvergrote versie. Ook het milieu van ietwat marginale johnny's en marina's waar de film van Robin Pront op focust, is hem niet helemaal vreemd. "Ik ben zelf ook een beetje in zo'n milieu opgegroeid", vertelde Janssens al aan Focus Knack. In Stabroek, het dorp waar hij opgroeide, zag hij als puber "wat van die gasten rondlopen". Op het vlak van muziekstijl en kleding was hij er zelf eentje als puber, geeft hij toe. Inclusief Buffalo-schoenen, broeken met brede pijpen en meches in het haar.

Kevin Janssens.Beeld Stefaan Temmerman
Kevin Janssens (r.) in De Slimste Mens ter Wereld met Kobe Ilsen (l.) en Kathy Pauwels.Beeld SBS Belgium

Arbeidersgezin

Janssens komt uit een arbeidersgezin. Zijn vader was loodgieter, zijn moeder poetsvrouw en later receptioniste in een ziekenhuis. Maar daar stopt elke eventuele vergelijking. In tegenstelling tot Kenneth heeft Kevin wel "een fijne jeugd gehad". Ook al was hij pas drie toen zijn ouders besloten te scheiden. Ook al verloor hij daarna het contact met zijn vader. Toen hij het moment rijp achtte om de band weer aan te halen, bleek zijn vader al overleden te zijn.

In vroegere interviews liet hij zich wel eens ontvallen dat de afwezigheid van zijn vader sporen heeft nagelaten. Zoals zijn hang naar aandacht, verlatingsangst, of de droom om zelf vroeg papa te worden en "alles te doen wat hij niet met zijn vader kon doen". Maar meer wil de acteur daar niet over kwijt. "Ik wil die oude koeien niet meer uit de gracht halen en dat dan aangedikt te zien. Het is ook niet zo dat ik daar tot op de dag van vandaag mee blijf zitten, met die negatieve gevoelens. En als ik toch eens iets kwijt wil, kan ik bij enkele vrienden terecht. Ik vertrouw niet snel mensen. Net daarom koester ik die vrienden eens zo hard."

Vroeger wentelde hij zich nogal eens in zelfmedelijden, zegt hij. Vandaag is hij standvastiger, vindt hoe langer hoe meer zijn plek. Hij is ook minder onzeker dan vroeger. "Al ben ik blij dat ik dat niet helemaal kwijt ben. Onzekerheid houdt je scherp. Zo blijf je jezelf uitdagen. Je zult mij niet horen zeggen dat ik het al allemaal ken en kan."

Ook de geldingsdrang is grotendeels weg. "Ik hunker nog altijd naar het onmogelijke, maar besef tegelijk dat je niet alles kunt krijgen wat je wilt. Een Hollywood-carrière is niet meer het hoogste goed. Ik ben realistischer. Ik kijk rustig wat er op me af komt."

Regisseurs die hem al lang kennen, vinden het op zijn zachtst gezegd vreemd dat hij nu pas echt door de media en het grote publiek serieus wordt genomen. "Hij is een geboren filmster", zegt Verheyen. "Zet een camera op Kevin en er gebeurt iets. Hij is Brad Pitt, Zack Efron en Mark Wahlberg in één."

Zelf is Janssens het na bijna twintig jaar acteren stilaan een beetje beu dat hij zich steeds moet verantwoorden. "Maar misschien moet ik het vooral als een compliment beschouwen dat ik nog kan verrassen."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234