Vrijdag 06/08/2021

Kennedy-dynastie verliest laatste boegbeeld. Wat nu?

Exact een jaar voor zijn overlijden gaf Edward Kennedy een daverende speech op de Democratische conventie in Denver, waar Barack Obama genomineerd werd als presidentskandidaat. Drie maanden eerder was Kennedy in zijn huis in Hyannis Port op Cape Cod ingestort, waarna artsen vaststelden dat hij een hersentumor had.Kennedy’s speech was, samen met Obama’s aanvaardingstoespraak in het American footballstadion van Denver, het emotionele hoogtepunt van de conventie. Dat Ted Kennedy zich uit zijn ziekbed gesleept had, deed de zaal ontploffen. Obama was voor de Democraten de nieuwe heiland, maar zelfs in de 21ste eeuw is niets te vergelijken met de Kennedy-mystiek. De Kennedy’s zijn Amerika’s dichtste benadering van een koninklijke familie. De familie-Bush is weliswaar een politieke dynastie, de Clintons leken er even één te zullen worden toen Hillary een gooi deed naar het presidentschap, maar niemand kwam qua mythische uitstraling in de buurt van de Kennedy’s. Waar het met de clan heen moet na de dood van de chef, is dan ook een open vraag.

Linkse leeuw

Het overlijden van Ted Kennedy werd woensdagochtend plaatselijke tijd bekendgemaakt door de familie. “We zijn het onvervangbare middelpunt van onze familie verloren en het vreugdevolle licht in ons leven”, luidde de mededeling. “Maar de inspiratie van zijn geloof, optimisme en doorzettingsvermogen zal voor altijd in ons hart blijven.”De dood van Ted Kennedy is een scharniermoment voor de familie, die door de decennia heen de grootste successen en tragedies meemaakte. Ted Kennedy was de jongste broer van president John F. Kennedy, die in 1963 vermoord werd in Dallas. De andere broer, Robert ‘Bobby’ Kennedy, werd in 1968 vermoord tijdens zijn eigen presidentiële campagne. Ted Kennedy was letterlijk en figuurlijk het kleine broertje. Hij dwarsboomde zijn eigen presidentiële ambities met het beruchte Chappaquiddick-incident, waarbij hij op het eiland Martha’s Vineyard voor de kust van Massachusetts het water in reed. De jonge vrouw die naast hem zat, verdronk. Kennedy moest schuldig pleiten aan vluchtmisdrijf. Het incident kostte hem in 1980 mogelijk de Democratische nominatie en het Witte Huis.Maar bij de eindafrekening is Ted Kennedy wellicht de meest invloedrijke politicus van zijn familie. Grotendeels kwam dat doordat hij er in tegenstelling tot zijn drie broers (de oudste, Joe Jr., sneuvelde tijdens de Tweede Wereldoorlog) in slaagde om in leven te blijven.Ted Kennedy had 46 jaar zitting in de Senaat. Washingtonwatchers noemen hem een van de meest effectieve Amerikaanse parlementsleden ooit. Hij had de hand in een reeks wetten die het leven van miljoenen Amerikanen veranderden, gaande van volksgezondheid en onderwijs tot burgerrechten en de strijd tegen de Zuid-Afrikaanse apartheid.De hervorming van de ziekteverzekering, een dossier waarvoor hij 40 jaar lang streed en dat nu voorligt in het Congres, zal Ted Kennedy niet meer meemaken. Maar dat neemt niet weg dat hij de geschiedenis in gaat als de ‘liberal lion of the Senate’, de linkse leeuw van de Senaat.Of de Kennedy-dynastie aan haar einde komt met de dood van Ted Kennedy, valt te bezien. In Massachusetts gaat het gerucht dat zijn neef, voormalig lid van het Huis van Afgevaardigden Joseph P. Kennedy, een gooi zou doen naar zijn vrijgekomen Senaatszetel. Ook zijn weduwe, Victoria Reggie Kennedy, zou een kandidatuur overwegen.Maar de absolute hoogdagen van de Kennedy’s lijken voorbij. De erfgenamen van de clan hebben zich de laatste jaren namelijk veeleer toegelegd op liefdadigheid en de privésector.

Talent te kort

Eén reden waarom de Kennedyclan het wellicht bijzonder moeilijk krijgt om zijn politieke successen voort te zetten, is dat de leden simpelweg niet evenveel talent in huis hebben als in het midden van de twintigste eeuw, toen het gezin met achtereenvolgens JFK, Bobby en Ted Kennedy één president en twee valabele kandidaten voor het Witte Huis leverde.Hoe moeilijk zelfs een Kennedy het dezer dagen heeft om politiek carrière te maken, werd begin dit jaar nog aangetoond toen Caroline Kennedy, de dochter van JFK, ambitie betoonde om de Senaatszetel voor de staat New York over te nemen die vrijkwam nadat Hillary Clinton minister van Buitenlandse Zaken was geworden.Aangezien de gouverneur van de staat, David Paterson, de wettelijke bevoegdheid had om een opvolger aan te wijzen, moest Caroline, die het charisma van haar vader en haar ooms mist, niet eens verkozen worden. Tijdens haar korte campagne kwam ze echter meermaals zo moeizaam uit haar woorden dat haar achternaam meer een handicap dan een troef werd.Ook Kathleen Kennedy Townsend, de dochter van Bobby Kennedy, zag haar politieke carrière stranden op een voor een Kennedy veeleer laag niveau. Zij was vanaf 1994 vicegouverneur van de staat Maryland, maar verloor daar in 2002 de gouverneursverkiezingen.De enige Kennedy-erfgenaam die het charisma - en de looks - van de gouden generatie had, was John F. Kennedy Jr., de zoon van de vermoorde president. Hij stapte nooit in de politiek, maar stichtte in 1995 het politieke magazine George, een manoeuvre dat door heel wat Kennedywatchers beschouwd werd als een voorbereiding op een politieke carrière. JFK Jr. kwam echter vroegtijdig om in 1999, toen hij crashte met een door hemzelf bestuurd sportvliegtuig, op weg naar Martha’s Vineyard.

Liefdadigheid

Ted Kennedy is niet de enige Kennedy die overleed de laatste weken. Begin deze maand stierf zijn zus Eunice Kennedy Shriver op 88-jarige leeftijd. Ted Kennedy was toen al te ziek om de begrafenis bij te wonen.In overeenstemming met de familiefilosofie wijdde ook Eunice Kennedy een groot deel van haar leven aan dienstbaarheid aan de samenleving. Zij deed dat echter grotendeels buiten de politiek. Hoewel ze altijd trouw campagne voerde voor haar broers, stond ze vooral bekend als voorvechtster van mentaal gehandicapten en stichtte ze de Special Olympics.Wellicht is Eunice Kennedy een haalbaarder voorbeeld voor de overlevende Kennedy’s dan Teddy. Een aantal van hen heeft zich met dezelfde toewijding aan de liefdadigheid en maatschappelijk engagement buiten de politiek gewijd.Robert Kennedy Jr. is een advocaat gespecialiseerd in milieuzaken. Anthony K. Shriver, de zoon van Eunice, is de drijvende kracht achter Best Buddies, een non-profitgroep die zich inzet voor mentaal gehandicapten. Kara Kennedy, de dochter van de dinsdagnacht overleden senator, werkte voor Very Special Arts, een organisatie die de toegang tot de kunsten voor gehandicapten wil verbeteren. Haar broer, Edward Kennedy Jr., werkte als advocaat voor gehandicapten en stichtte later een investeringsfirma op Wall Street.De enige Kennedy-erfgenaam die momenteel een politieke functie uitoefent, is Ted Kennedy’s zoon Patrick, die in het Huis van Afgevaardigden zit voor de staat Rhode Island. Rory Kennedy, de dochter van Bobby, is een documentairemaakster. Maria Shriver, de dochter van Eunice, was tv-journaliste en ging later boeken schrijven. Het bekendst is ze echter als echtgenote van gouverneur van Californië Arnold Schwarzenegger.

‘Rots van de familie’

Merkwaardig genoeg is de meest vooraanstaande politicus in de Democratische Kennedyclan dus een aangetrouwd Oostenrijks bodybuilder, acteur en Republikeins gouverneur. Schwarzenegger is echter een gematigd Republikein, die naar eigen zeggen veel leerde van Ted Kennedy.“Hij stond bekend als de leeuw van de Senaat en een politiek icoon”, zei Schwarzenegger in een mededeling gisteren. “Maar het belangrijkste is dat hij de rots van onze familie was: een liefhebbende echtgenoot, vader, broer en oom. Teddy inspireerde ons land door zijn toewijding aan de hervorming van de gezondheidszorg, zijn engagement voor sociale rechtvaardigheid en zijn leven in dienst van de samenleving. Ik heb persoonlijk veel gehad aan zijn ervaring en advies, en ik ken ontelbare andere mensen voor wie dat ook geldt.”

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234