Zaterdag 11/07/2020

Ken Kesey

Vertrokken voor de laatste trip

1935-2001

Als zijn naam u niets zegt, dan klinkt de titel van zijn beroemdste boek u vast wel bekend in de oren. De Amerikaanse auteur Ken Kesey schreef zich namelijk de onsterfelijkheid in met One Flew Over the Cuckoo's Nest, dat later ook verfilmd werd. Voorts raakte hij bekend door zijn invloed op de hippiebeweging. Afgelopen zaterdag stierf hij in een ziekenhuis in de Amerikaanse staat Oregon aan de gevolgen van leverkanker. Enkele weken geleden was bij hem nog een tumor verwijderd. Kesey werd 66.

Kesey maakte begin jaren zestig propaganda voor het gebruik van het bewustzijnsverruimende middel lsd. Hij nam deel aan overheidsexperimenten om inzicht te krijgen in de effecten van lsd en andere hallucinogene stoffen. Dat gaf hem de kans vooruit te lopen op tal van ontwikkelingen die er toen al zaten aan te komen: Vietnam, drugs, studentenprotesten en de hele tegencultuur die in de jaren zestig het licht zou zien.

In 1962 maakte Kesey als schrijver zijn sensationele debuut met One Flew Over the Cuckoo's Nest. Het boek, een bestseller, werd in 1974 door regisseur Milos Forman verfilmd met Jack Nicholson in de hoofdrol. De film kreeg vier Oscars.

Kesey, die zelf altijd heeft volgehouden dat hij de film nooit heeft gezien, klaagde de producent ervan aan, omdat de hoofdfiguur uit zijn boek - een schizofrene indiaan - was weggemoffeld in een bijrolletje. Na het succes van zijn eerste roman schreef Kesey nog slechts twee andere romans: Sometimes A Great Notion (1964) en Sailor Song (1982). Daartussen publiceerde hij onder meer nog Demon Box, een verzameling artikels en essays, en schreef hij een bundel kinderverhalen. Deze boeken zouden echter niet half zo lovend worden onthaald als Keseys debuut, dat meteen zijn magnum opus zou blijken. Veel critici vonden dat zijn taalkracht merkbaar verbleekt was door zijn aanhoudende drugsgebruik. Tijdens een interview in 1990 gaf Kesey zelf trouwens toe dat hij met psychedelica misschien wel een beetje overdreven had. "Mocht ik terug kunnen gaan in de tijd en de ervaringen die ik heb gehad kunnen inruilen voor de hersencellen die daarbij zijn kapotgegaan, dan zou ik niet meteen weten wat gedaan. Het zou een hartverscheurende keuze zijn."

Soms schreef hij ook onder invloed van een of andere drug, de eerste pagina's van One Flew Over the Cuckoo's Nest bijvoorbeeld. Niet zelden leverde dat echter voornamelijk 'junk' op die hij er achteraf, als hij weer op aarde neergedaald was, meteen weer uit de tekst moest hakken.

Met Neal Cassady en andere vrienden trok Kesey in 1964 onder de naam 'The Merry Pranksters' op een legendarische psychedelische lsd-bustrip dwars door de VS. Die ervaringen verwerkte de schrijver Tom Wolfe in zijn boek The Electric Kool-Aid Acid Test (1968). Sinds het midden van de jaren zestig woonde Kesey op een boerderij in Pleasant Hill in Oregon, die grote aantrekkingskracht uitoefende op hippies. Die voelden zich geïnspireerd door de nonconformistische auteur, die ook een tijdje zijn toevlucht zocht in Mexico om aan vervolging wegens drugsbezit in de VS te ontkomen. Later zuchtte hij in Californië toch nog vier maanden in de cel wegens marihuanabezit.

Ondanks zijn ongebruikelijke levenswandel was Kesey netjes getrouwd en vader van vier kinderen.

Jean-Paul Mulders

'Mocht ik terug kunnen gaan in de tijd en de ervaringen die ik heb gehad kunnen inruilen voor de hersencellen die daarbij zijn kapotgegaan, ik zou niet weten wat gekozen'

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234