Zondag 05/12/2021

Justine Henin klopt overuren

Volgelopen Sportpaleis is getuige van aarzelende comeback van 's werelds nummer één

Het zat haar onlangs niet mee in de liefde, met die scheiding en zo. Al bij al misschien niet zo verwonderlijk dat het op 14 februari niet echt wilde lukken. Goed voor het toernooi dat kwalificatiespeelster Tsvetana Pironkova uiteindelijk toch de duimen legde (2-1; 6-7, 6-3 en 6-1).

Door Hans Vandeweghe

Antwerpen l Lange files op de ring. Ozark Henry in het voorprogramma. Carl Huybrechts en de truc met de bordjes. 13.000 toeschouwers verwacht... Dit was niet de herrijzenis van Kim Clijsters maar gewoon de Antwerpse comeback van Belgiës tennisfenomeen Justine Henin.

Wat een groot feest moest worden, werd haast een afknapper. Een eenmalig optreden dreigde, want Justine Henin kwam wel heel erg laat op gang. Na verlies in set één stond het 1-3 in de tweede voor de totaal onbekende Bulgaarse Pironkova. Amerikanen hebben er in hun sportwoordenboek een mooi begrip voor: rusty. Vrij vertaald: roestig. Het was van toepassing op het spel van Justine Henin.

Het begon met ontelbare directe fouten aan beide zijden en vrijwel geen enkele rally die naam waard. Aan niets wat er in het Sportpaleis gebeurde, hadden de 12.000 toeschouwers iets om de waterkoude van buiten te vergeten. De gedwongen rust na haar knieblessure en de daarmee verband houdende afgang tegen Maria Sjarapova (die haar een 6-0 gaf) hadden hun tol geëist in zowel de hard- als de software van 's werelds nummer één.

Drie weken geen tot lichte training volstonden niet om de machine van Henin op gang te krijgen, zelfs niet in tweede versnelling, laat staan in de overdrive waarvoor ze bekend staat. Pironkova - vijfde wedstrijd in zes dagen - liet zich niet pramen, ging zuiverder spelen en bestookte zelfs de zo gevreesde backhand. Met succes, tot afgrijzen van het hele Sportpaleis, min de aanwezige Bulgaren.

De eerste set was een vreselijke draak, toch voor een nummer één. Neem nu de tiebreak. Met heel wat moeite had ze die uit de brand gesleept. Daarin stond ze even op 3-2, met twee services te gaan. Even later stond het 3-5 en dan 4-6 en dan een dubbele fout. Eerste set naar Pironkova. Het was als een kil deken in de betonnen bunker.

Bij 3-0 in de derde set gooide Pironkova haar racket naar een ongrijpbare bal. Wat was er tussenin gebeurd? Carlos Rodriguez had zijn leerlinge druk gesticulerend tot de aanval gedwongen en dat wierp vruchten af. Van 1-3 werd het vlot 6-3. Henin leek ineens gerodeerd en de Bulgaarse kon het tempo nog maar moeilijk volgen. De 6-1 had tennistiek even weinig om het lijf als de eerste set, maar was wel leuker om volgen.

Na afloop was Henin opgelucht. "Tegen een meisje dat niets heeft te verliezen en vijf wedstrijden in de benen heeft tegenover geen enkele, was het moeilijk iets te beginnen. Het was pas toen ik angst kreeg om te verliezen dat ik er vol voor ben gegaan. Maar het goede nieuws is dat mijn knie het heeft gehouden." Ze was blij terug te zijn in Antwerpen, dat ze haar thuis noemde. "De steun van het publiek was welkom, het is goed terug te zijn."

De oogst na vier dagen vrouwentennis in de wielertempel van oorsprong oogt oké maar ook niet meer dan dat. De vrijwel onbekende Timea Bascinsky haalde het van de evenmin erg vertrouwde Julie Ditty. De weinig bekende Alisa Kleybanova klopte de iets bekendere (althans van de Fed Cup tegen België van vorige week) Kateryna Bondarenko.

En de helemaal onbekende qualifier Sofia Arvidsson haalde tweede reekshoofd Anna Tsjakvetadze van haar voetstuk. Die laatste was wel bekend, maar jammer genoeg ook gekwetst. Ze vroeg twee keer medische bijstand alvorens het loodje te leggen.

Blijven dus in koers: Henin, Kleybanova, Hantuchova en Bascinzksy in de bovenste helft. Knapp, Schnyder, Li en Arvidsson in de onderste helft. Vandaag is er niets om echt wild van te worden, tenzij dan de kwartfinale van Henin tegen Kleybanova en morgen wellicht de halve finale van Henin tegen Hantuchova.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234