Zaterdag 28/01/2023

Juan Mendoza, de goeroe van Anderlechtspits Nicolas Frutos

Anderlecht/Buenos Aires l De 'Heilige Hand' heet hij in Argentinië, Juan Mendoza, de spierenknijper van Nicolas Frutos. Want de handen van de man worden magische krachten toegedicht. Een diploma heeft hij nochtans niet, een reputatie wel. Genazen dankzij hem: Baggio, Messi en zelfs Maradona.

Een dokter is hij niet. Een kinesist of orthopedist of evenmin. Maar toch lopen bekende voetballers, vooral Zuid-Amerikanen, al jaar en dag de deur van Mendoza's praktijk in Buenos Aires plat. En hebben ze geen tijd om even naar Argentinië te vliegen, dan betalen ze Mendoza een vliegticket, verblijf en ereloon om zich ter plaatste door hem onder handen te laten nemen. Zoals Nicolas Frutos deze week. Ook Lionel Messi, held van Barcelona, liet Mendoza begin dit jaar overvliegen toen hij van de ene spierblessure in de andere sukkelde. En vooral: Messi genas. Door de naar verluidt magische krachten in de handen van Mendoza.

Geen toeval ook dat één van zijn bijnamen de Heilige Hand is. Een knipoog naar een personage van een lokale komiek, die zich verkleedde als Braziliaanse voodoopriester. Want eigenlijk is Mendoza dat ook: een soort goeroe. Een medisch diploma heeft hij niet, hij is autodidact. En daarom wellicht ook zo omstreden, toch in medische kringen. In Argentinië circuleert het macabere verhaal dat Mendoza, ondertussen bijna een zestiger, zijn kennis van het menselijk lichaam vergaarde door de studie van lijken. Zo luidt de legende: Mendoza, een hoogbegaafd jongetje, groeide op in de favela's en had geen geld om zijn studies te betalen. Dus ging hij maar op het kerkhof van Buenos Aires werken. Daar balsemde hij de doden voor hun begrafenis in. Met zijn vingers leerde hij zo de diverse spiergroepen van de mens kennen.

Niemand die het verhaal bevestigen wil of kan. Ook Mendoza zelf niet, die blijft liever low profile. Want, zo zegt hij zelf aan de telefoon: "Mijn carrière zit er bijna op. En dan nog: ik geef geen interviews. Heb ik nooit gedaan." Een bewuste tactiek. Want rond zijn persoon zijn de voorbije jaren al genoeg polemieken ontstaan. Hij zwijgt uit respect voor zijn patiënten, maar vooral omdat clubdokters hem niet aan het kruis zouden nagelen. Ooit botste Mendoza bij River Plate, een Argentijnse topclub, zwaar met clubdokter Luis Seveso. Toen Mendoza op de reservebank mocht zitten en zelfs als verzorger enkele keren het veld op mocht draven, sleurde Seveso het Argentijnse Artsensyndicaat erbij. Gevolg: River kreeg een protestnota in de bus om een ongediplomeerde te laten werken als dokter. Het oorlogje luwde, sindsdien leven Seveso en Mendoza bij River naast elkaar, gescheiden van ziekenbed en massagetafel.

Maar trainers en voetballers blijven vragen om Mendoza. Al meer dan twee decennia lang helpt Mendoza beroemde spelers. "Begin jaren negentig liep ik bij Mendoza binnen", getuigt een Argentijnse ex-voetballer, nu spelersmakelaar in Europa, anoniem. "Toen ik in de wachtkamer van zijn kabinet in Buenos Aires zat, wandelden plots twee kerels in maatpak binnen, met achter hen Socrates, Braziliaanse legende. Toen wist ik: die Mendoza is een grote jongen." Een grote die de grootsten masseert. Roberto Baggio was een adept, en natuurlijk ook Diego Maradona. Zonder het knijpwerk van Mendoza zou Maradona zelfs geen balletje meer kunnen trappen met zijn beruchte Showballteam (minivoetbal voor veteranen). Overal waar Maradona landt, is Mendoza erbij, tot in Georgië toe.

Maar wat maakt Mendoza nu zo speciaal? Weinig voetballers die het willen vertellen. Want meer nog dan dat ze Mendoza's privacy willen beschermen, vrezen ze de kritiek van hun eigen club, mocht de behandeling bij Mendoza mis lopen. "De Heilige Hand heeft mijn carrière gerekt", zegt Alejandro Mancuso, assistent-bondscoach van Argentinië. "Waar een traumatoloog tientallen studies en scans voor nodig heeft, stelt hij de diagnose met zijn handen", getuigt een ex-voetballer van Independiente. "Zijn diagnoses zijn snel en precies", zegt Daniel Passarella, aanvoerder van de Argentijnse nationale ploeg die in 1978 in eigen land wereldkampioen werd, ex-bondscoach en Mendoza-adept. Overal waar Passarella kwam, ook bij de nationale ploeg, liet hij zijn zwarte magiër op de loonlijst van verzorgers zetten. Ook toen Passarella even in Mexico werkte. "Hij is een tovenaar", zegt Passarella. "Bovendien: hij reist graag. Ik herinner me dat hij vroeger vaak naar Italië overvloog, richting Udinese. Om daar niet alleen Baggio te behandelen, maar ook enkele Argentijnen te bewerken." Zelfs Johan Walem, in die periode bij Udinese, kwam ooit op zijn tafel terecht. Hij getuigt: "Hij heeft mij ooit twintig minuten behandeld voor een blessure. Hij verrichtte wonderen, want daarna heb ik nooit meer iets gevoeld."

Onlangs zocht Maradona als bondscoach van Argentinië zijn wonderdokter aan om toe te treden tot de medische staf van de Argentijnse voetbalbond. Maar Mendoza bedankte. "Ik ben te oud om nog elke week tussen die jonge gasten rond te draven. Laat één van mijn assistenten dat maar doen." Maar zo menen insiders: discreet op de achtergrond zal Mendoza wel nog altijd zijn werk doen. In de schaduw. Daar waar de zwarte magiër het liefst vertoeft. (KTH/DM)

Een diploma van dokter, kinesist of orthopedist heeft hij niet. Toch lopen bekende voetballers al jaren de deur van Mendoza plat

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234