Zaterdag 23/10/2021
John McAfee op zijn jacht in Cuba, juli 2019.

PostuumJohn McAfee (1945-2021)

John McAfee (1945-2021) liet zich omringen door gewapende wachters en prostituees

John McAfee op zijn jacht in Cuba, juli 2019.Beeld AFP

De Amerikaanse internetpionier John McAfee (75) is woensdag dood gevonden in zijn cel in Spanje. Nadat hij zijn drugsverslaving onder controle kreeg, werd hij rijk met zijn antivirussoftware en berucht door zijn wilde uitspattingen, van pogingen om president te worden tot een vlucht uit Belize na de dood van zijn buurman.

“Ik ben paranoïde genoemd, schizofreen, de wildeman van Silicon Valley”, zei John McAfee in 2013 tegen de BBC. Hij ontkende geen van de kwalificaties.

Woensdag werd de 75-jarige softwarepionier dood gevonden in zijn Spaanse cel. Enkele uren eerder had de rechter zijn uitlevering aan de Verenigde Staten goedgekeurd; een beslissing waartegen hij in beroep kon. Amerika verdacht hem van belastingontduiking. Volgens de Catalaanse justitie “wijst alles op zelfdoding”. Zijn advocaat bevestigt die lezing aan persbureau Reuters.

De Brians 2-gevangenis in Barcelona.  Beeld EPA
De Brians 2-gevangenis in Barcelona.Beeld EPA

Zijn status van gevierd pionier verwerft McAfee in de jaren tachtig. Het zijn de begindagen van het internet, en de programmeur, toen net in de 40, ziet als een van de eerste het gevaar in van computervirussen. Hij ontwikkelt een antivirusprogramma, volgens hemzelf in anderhalve dag, waarna hij in 1987 het naar hemzelf vernoemde bedrijf opricht.

Dat groeit uit tot een van de grootste aanbieders van antivirussoftware ter wereld. Aan de verkoop van zijn onderneming in 1994 houdt de oprichter naar verluidt 100 miljoen dollar over. Veel minder dan de 7,7 miljard die chipbedrijf Intel er een dikke vijftien jaar later voor overheeft, maar genoeg om zijn excentrieke leven te bekostigen.

Drankzuchtige vader

McAfee, in 1945 geboren in Engeland maar al jong verhuisd naar de Amerikaanse staat Virginia, heeft naar eigen zeggen een getroebleerde jeugd, met een drankzuchtige, agressieve vader die zichzelf door het hoofd schiet als McAfee 15 is. Hij raakt zwaar aan de drank en de drugs, wat hem er niet van weerhoudt een studie wiskunde af te ronden en carrière te maken als programmeur.

Drie jaar voor hij zijn bedrijf opricht, zoekt hij hulp voor zijn verslavingen, vertelt hij de BBC later. “Maar ik draag dat verleden bij me”, zegt hij. Niet alleen de tatoeages, ook zijn levenshouding stamt volgens hem uit de tijd waarin drugsgebruik tijdens de lunch normaal zou zijn geweest. Hij heeft een diepgeworteld wantrouwen tegen de autoriteiten en houdt zich nooit in bij het najagen van plannen.

John McAfee in Miami, in 2012. Beeld Photo News
John McAfee in Miami, in 2012.Beeld Photo News

Als hij tijdens de kredietcrisis van 2007 en 2008 een groot deel van zijn vermogen kwijtraakt, verhuist hij naar het Midden-Amerikaanse land Belize. Daar omringt hij zich met gewapende bodyguards en jonge vrouwen, vaak voormalige prostituees, beschrijft de cartoonist Chad Essley, die langskomt om het leven van McAfee op te tekenen.

McAfee zegt dat hij nieuwe antibiotica wil ontwikkelen die bacteriën niet doden, maar voorkomen dat ze zich vermenigvuldigen. De autoriteiten verdenken McAfee ervan een drugshandel te runnen en vallen binnen, maar vinden geen drugs.

Revolver

Rond dezelfde tijd werkt een journalist van Wired aan een groot portret van John McAfee. In een van de gesprekken zet die een geladen revolver tegen zijn hoofd. “Dit maakt je bang, nietwaar?” Hij vertelt de journalist onder meer hoe hij is beschoten door een 16-jarig meisje met wie hij seks heeft; iets dat zij bevestigt.

Later zegt McAfee dat het portret in Wired vol onzin staat. “Zodra ik doorheb dat journalisten een sensationeel verhaal willen, voed ik ze met valse informatie”, zegt hij tegen NRC. Wat er dan onzin is, wil hij niet zeggen.

“Dit is de enige manier om te kunnen leven. Kinderen leven zo. Elke dag dat ze wakker worden, is een mysterie”, beschrijft hij zijn levensstijl in hetzelfde interview. “Daarom spelen ze. Ze hebben zo veel enthousiasme dat ze niet kunnen stilzitten of naar bed willen. Dat missen we als we ouder worden, omdat we veiligheid voor onszelf willen creëren. Veiligheid bestaat niet.”

John McAfee getuigde 15 juni via videoverbinding in zijn zitting over het al dan niet uitgeleverd worden aan de VS.  Beeld AP
John McAfee getuigde 15 juni via videoverbinding in zijn zitting over het al dan niet uitgeleverd worden aan de VS.Beeld AP

McAfee ontvlucht Belize in 2012. Zijn buurman, met wie hij ruzie zou hebben gemaakt, onder meer vanwege agressieve waakhonden die McAfee laat rondlopen, blijkt te zijn doodgeschoten. De autoriteiten merken McAfee aan als verdachte, al is hij nooit aangeklaagd. Hij ontkent alle betrokkenheid.

In de VS trouwt hij met Janice Dyson, die hij naar eigen zeggen heeft leren kennen toen hij haar inhuurde als prostituee. Met zijn oude bedrijf heeft hij niets meer op. In een filmpje maakt hij de volgens hem nauwelijks te verwijderen en vertragende antivirussoftware van McAfee belachelijk, terwijl schaars geklede vrouwen hem uitkleden. Hij komt een paar keer in aanvaring met de wet, onder meer vanwege rijden onder invloed en illegaal wapenbezit, en doet twee keer een poging om mee te doen met de presidentsrace.

In 2019 komt hij voor het laatst in botsing met de door hem zo verfoeide autoriteiten. Die beschuldigen hem ervan heimelijk goedkope cryptomunten op te kopen, deze vervolgens aan te prijzen onder het mom van onafhankelijk cryptoadvies, en ze vervolgens weer te verkopen. Hiermee zou hij miljoenen hebben verdiend die hij verborgen hield voor de belastingdienst.

McAfee, die de beschuldigingen tegenspreekt, vlucht Amerika uit, maar wordt in oktober vorig jaar opgepakt in Spanje. “Alles is goed. Als ik mezelf ophang à la Epstein, zal dat niet mijn schuld zijn”, tweet hij twee weken later. Daarmee zal het allerminst rustig worden rond McAfee: zijn dood is nu voer voor complottheorieën.

Wie met vragen zit over zelfdoding, kan terecht bij de Zelfmoordlijn op het gratis nummer 1813 of via www.1813.be.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234