Woensdag 18/09/2019

Portret

John Crombez, van Rode Ridder tot redder van sp.a

John Crombez. Beeld Stefaan Temmerman

Dat John Crombez het tot voorzitter schopt van sp.a wekt geen verbazing meer. Maar wie is deze socialistische hoop in bange dagen?

Voor Crombez begon zijn politieke carrière al op de universiteitsbanken, met een licentiaatsthesis over Fraudebestrijding, in de tweede helft van de jaren negentig. Op een debat raakte hij toen in gesprek met Freddy Willockx. De burgemeester van Sint-Niklaas toonde hem de weg naar de Grasmarkt, waar het hoofdkwartier van de Vlaamse socialisten al jaar en dag gevestigd is.

Na zijn studies economie begon hij achter de schermen te werken voor de partij en schreef hij aan zijn doctoraat. Pour la petite histoire: Crombez deelde toen een kantoortje aan de Gentse unief met de bekende econoom Gert Peersman. "Wij waren 'de echten', de 'zuivere' economisten," zei Peersman over hun studiejaren in een interview in De Morgen in 2014. "Hoewel alle proffen ons het slechtste jaar ooit vonden, zijn wij toch redelijk goed terechtgekomen. John is nog steeds een van mijn beste vrienden. Wij hebben toen samen een kaartclubje opgericht om te kleurenwiezen. Vaak zaten we tijdens de les te kaarten."

Kringloopfonds

In 2002 werd Crombez aangesteld als economist in het Kringloopfonds, wat een minder goede zet bleek. Dat fonds voor participatie in de sociale economie, raakt in de problemen toen uitkwam dat het belegd had in toxische financiële producten van Fortis en KBC.

In 2003 volgt dan de grote sprong voorwaarts, al blijft Crombez nog steeds in de coulissen van de macht: hij gaat aan de slag op het kabinet van Johan Vande Lanotte. Twee jaar later volgt hij er Jannie Haek op als kabinetschef.

Als Freya Van den Bossche de plaats inneemt van Vande Lanotte, blijft Crombez er op post. In zijn kabinetsjaren vormt zich het netwerk dat hem tot op de dag van vandaag omringt. Johan Vande Lanotte, Freya Van den Bossche en Caroline Gennez behoren tot zijn absolute vertrouwelingen. Niet dat hij in de andere provincies geen getrouwen heeft: met Stephanie van Houtven koos Crombez voor een jonge socialiste uit Antwerpen.

John Crombez. Beeld Stefaan Temmerman

Zes jaar na zijn start als kabinetschef, in 2009 pas, raakt Crombez voor het eerst verkozen. Een jaar later is hij fractieleider, nog eentje later staatssecretaris in Di Rupo I. Met Fraudebestrijding krijgt hij een kolfje naar zijn hand én kan hij zich naar hartelust profileren. Het levert hem de positieve bijnaam van 'Rode Ridder' op die strijdt tegen de voortsnellende grootfraudeurs. Bij de volgende verkiezingen, in 2014, verovert hij een zitje in het Vlaams parlement.

Kort erna, in juli 2014, maakt Crombez bekend dat hij kandidaatvoorzitter is, bijna een jaar voor de stembusslag. De heisa rond DJ Jos, de Landense burgemeester die enkele woonwagenbewoners met te luide muziek wou verjagen, versnelt zijn outing. Veel partijgenoten vinden dat Tobback veel te lauw reageert op de misstap van de Landenaar, en die verontwaardiging over Tobbacks manke communicatie en leiderschap stuwt hem vooruit. Een maand eerder was Tobback tijdens de fractiedagen in Sint-Laureins al vriendelijk gevraagd om de voorzittersverkiezingen te vervroegen. Tobback gaat daar niet op in, wat maakt dat de partij bijna een jaar in verkiezingsmodus gaat. In dat jaar doorkruist Crombez constant het hele land om overal steun te vergaren voor zijn kandidatuur. Bij de voorrondes levert hem dat al een ruime voorsprong op tegenover de uittredend voorzitter.

Crombez doorkruiste constant het hele land om overal steun te vergaren voor zijn kandidatuur. Beeld BELGA

SevZero

Qua muziek kan het niet luid genoeg zijn voor Crombez. Afghan Whigs, The Pixies, Kyuss, Queens of the Stone Age: daar haalt hij zijn inspiratie voor zijn eigen groepje, SevZero. Met die formatie speelde hij al meermaals op de Gentse Feesten. In tegenstelling tot zijn voorganger Tobback stamt deze West-Vlaamse bassist wel niet uit een socialistisch nest. Hij komt uit Eernegem, een onooglijk dorp achter Oostende. Daar werkte zijn vader als meestergast op een scheepswerf. Crombez is al jaren samen met Vivi Lombaerts, voormalig woordvoerder van Johan Vande Lanotte. Samen hebben ze een dochter.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234