Zondag 24/10/2021

John Cleese maakt nieuwe sitcom

in de voetsporen van 'fawlty towers'

Brussel / Eigen berichtgeving

Bart Steenhaut

Bijna een kwarteeuw na het legendarische Fawlty Towers gaat John Cleese weer acteren in een sitcom. De serie heet Wednesday 9:30 (8:30 Central) en is opgebouwd rond de lotgevallen van Red Lansing, een boertige Australiër die aan het hoofd staat van een louche televisiezender.

Cleese omschrijft zijn personage als het soort kwelgeest zoals je er in elk mediabedrijf wel eentje vindt: hij scheldt zijn werknemers uit voor rotte vis en toornt dankzij zijn rijzige gestalte ook nog eens letterlijk boven de anderen uit. "Het spreekt dat de mediamagnaat iedere gelegenheid te baat neemt om iedereen die het waagt met hem van mening te verschillen zowel fysiek als verbaal in mootjes te hakken", vertelde de acteur gisteren aan The New York Times.

Cleese is naar eigen zeggen erg opgetogen met de nieuwe sitcom, omdat die "een erg cynisch beeld schetst van hoe het er tegenwoordig bij de televisie toegaat. En daardoor krijgt de kijker een erg realistisch idee van wat zich in werkelijkheid achter de schermen afspeelt." Cleese doelt daarmee op de BBC, waarmee hij momenteel behoorlijk overhoop ligt. Onlangs vernam hij namelijk per brief dat de kabelzender BBC America achter zijn rug de miniretrospectieve John Cleese Forever in elkaar heeft geknutseld. "Een mens denkt dan dat ze zoiets op z'n minst even van tevoren besproken zouden hebben of, op het gevaar af te democratisch te klinken, even konden polsen of ik zelf misschien goede ideeën had. Maar nee, hoor. De BBC is tegenwoordig al net zo erg als alle andere bedrijven", fulmineert de acteur. "Er staat een stelletje controlefreaks aan het hoofd die rotsvast geloven dat ze, tussen aanhalingstekens, weten wat het publiek wil. Het komt niet eens in hen op dat ook anderen verfrissende ideeën kunnen hebben." Toch geeft Cleese toe dat hij een groot deel van zijn succes aan diezelfde BBC te danken heeft. "Ze hebben destijds de eerste reeks van Monty Python besteld zonder dat iemand een idee had van waar we mee voor de dag zouden komen. De bazen van destijds gaven ons gewoon carte blanche omdat ze geloofden in wat we deden." De eerste twee Monty Python-reeksen zaten inderdaad boordevol grensverleggende humor, vol grappen en absurde sketches die al werden afgebroken voor ze goed en wel hun punchline hadden bereikt. Cleese stapte op na de derde reeks omdat die niet langer vernieuwend was en zelfs wat voorspelbaar begon te worden. Ook Fawlty Towers, de sitcom die hij nadien samen met zijn toenmalige vrouw Connie Booth schreef, werd een doorslaand succes.

Aan Wednesday 9:30 (8:30 Central) heeft Cleese niet meegeschreven en daar is hij ontzettend blij om. "Vroeger was ik een echte workaholic, maar intussen heb ik andere interesses en daar wil ik ook voldoende tijd voor vrijmaken. Bovendien verdien ik tien keer meer door te acteren dan door zelf in de pen te kruipen." Toch ziet hij zichzelf nog steeds als een schrijver en loopt de komiek helemaal niet zo hoog op met zijn eigen talent als acteur.

Toen Cleese destijds Cambridge verliet, zag het er even naar uit dat hij de rest van zijn dagen zou slijten in een Londens advocatenkantoortje. "Tot ik het aanbod kreeg om voor de radio te gaan werken. Die kans heb ik met twee handen gegrepen. Het acteren is er eigenlijk pas later bijgekomen en was ik er nooit mee begonnen, dan denk ik niet dat ik me daar nu veel slechter om zou voelen."

Weinigen zullen evenwel tegenspreken dat de televisie daarmee heel wat onbetaalbare comedy zou zijn misgelopen. Want zoals iedere Fawlty Towers-adept weet, heeft Cleese een onnavolgbaar talent voor slapstick. Voor fysieke humor ook. Een van de personages die hij in de hoogdagen van Monty Python razend populair maakte, was The Minister of Silly Walks, een man die - zoals zijn naam al aangeeft - er een punt van maakte om zichzelf op de meest tot de verbeelding sprekende manieren voort te bewegen. Ook Basil Fawlty, de hyperkinetische hoteleigenaar die het week na week voor elkaar krijgt om het leven van zijn logés ondraaglijk te maken, moest het vooral van zijn nerveuze temperament hebben. "Farce is mijn favoriete soort comedy", legt Cleese uit. "Want wanneer het goed gespeeld wordt - wat overigens zelden het geval is -, oogt het resultaat een heel stuk energieker." Toch blijft hij erbij dat zijn talent beter achter dan voor de camera tot zijn recht komt. "Mocht er morgen iemand bereid zijn om me voor de een of andere reden een fenomenaal bedrag uit te betalen, dan zou ik heel ernstig overwegen om nooit nog te acteren. Dat ga ik wel gewoon fulltime schrijven." De vraag is evenwel of veel mensen bereid zijn om hem daarin te volgen. Zou u kunnen leven met het idee dat er nooit nog een comedyserie met John Cleese zou worden uitgezonden? Wel, wij ook niet. Het is nog niet duidelijk wanneer Wednesday 9:30 (8:30 Central) in Vlaanderen te zien zal zijn, maar aangezien ABC een onderdeel is van Walt Disney, en die entertainmentgigant weer een deal heeft met de VRT, is de kans groot dat de serie bij ons via de openbare omroep in de ether komt.

Nieuwe serie schetst 'erg cynisch beeld van hoe het er bij de televisie toegaat'

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234