Donderdag 21/10/2021

'Joël houdt echt van de motor'

De motorcrosscommentatoren halen de superlatieven boven om de prestaties van Joël Smets te bewieroken. Zijn eerste zege op de Citadel in Namen bezorgde de Desselnaar niet alleen zijn vierde wereldtitel, maar ook zijn elfde GP-zege dit jaar, een record. Toch is dit voor sommigen nog niet genoeg om hem in de galerij der allergrootsten te plaatsen. Maar dit zal de fans worst wezen, en Smets zelf, zo vertelt zijn vrouw Nancy, is er dezelfde onder gebleven.

Namen

Eigen berichtgeving

Freddy Carremans

Ze staat er altijd. Wanneer Smets zijn wedstrijd beëindigd heeft, geeft ze hem een versterkend drankje, een handdoek en nog meer. Dit jaar gaat het echter een beetje moeizamer. "Iedereen wil bij Joël zijn. Ach, ik laat ze maar doen", vertelt Nancy Smets. Haar vreugde is er echter niet minder om. "Natuurlijk ben ik blij", zegt ze. "Dit jaar is heel anders dan vorig jaar." Toen kampte de Desselnaar met een stevige dosis pech en viel hij meermaals uit. "Toen werd er thuis niet veel gezegd", herinnert ze zich. "Tegen de supporters of de sponsors hield Joël zich goed, maar thuis kon hij bij mij eens uithuilen."

Dit jaar is het anders. De zeges rijgen zich aaneen. Zijn drang naar winst wordt hem soms wel eens verweten. Het incident met Marnicq Bervoets in Grobbendonk, wekte wrevel bij de Palenaar. "Die commentaren trekt hij zich echter niet aan", vertelt Nancy. "Ik wel, ik vind dat niet fijn. Maar ze mogen zeggen wat ze willen, ik weet dat het niet waar is." Intussen is hij wel een wereldtitel rijker. Eén die hij dit jaar, na zijn mislukt seizoen 1999 nog meer najoeg.

"We rijden voor de tweede plaats", stelt Andrea Bartolini, de wereldkampioen van 1999. Dit jaar kwam de Italiaan er nog niet aan te pas. Een handblessure gooide roet in het eten. Maar, zo stelt hij: "Smets is superieur. Hij is dit jaar veel verbeterd tegenover vorig jaar." Een reden hiervoor kan Bartolini niet meteen geven. "Misschien is het gewoon de combinatie van de motor met de rijder en zijn conditie."

Teamchef Kurt Nicoll stelt onomwonden: "De KTM is de beste motor. Je mag niet vergeten dat onze andere rijder, Peter Johansson, tweede staat in de WK-stand. Er is een groot verschil tussen Smets' machine van dit seizoen en de Husaberg van vorig jaar." Een verschil dat hij vooral toeschrijft aan betrouwbaarheid. "Dit jaar vielen we geen enkele keer uit. Smets is de beste crosser op de beste motor, maar ik denk niet dat hij met een andere machine wereldkampioen was geworden."

"Hij is goed, echt goed. Dat is fijn na zo'n pechjaar." 'Mister Motorcross' Roger De Coster won vijf wereldtitels in de 500cc en was zeven keer de beste op de Citadel in Namen. Tegenwoordig is hij coach van de Amerikaanse ploeg voor de Cross der Naties, maar om de GP van Namen op de kalender te houden, kwam hij uit de Verenigde Staten over. Dit zorgde ervoor dat hij Smets dit seizoen amper bezig zag, maar hij bekijkt zijn titel ook vanuit een ander gezichtspunt. "Smets heeft niet veel concurrentie gehad. Bervoets en Johansson, dat was het zo'n beetje."

Bovendien rijden niet alle goede crossers het WK. De Amerikanen blijven meestal in eigen land. "Nu blijft iedereen in zijn kampioenschap." En dat haalt de waarde ervan omlaag, meent De Coster. "Smets mag nog tien titels winnen, dat zegt nog niets over zijn werkelijke waarde, omdat je niet kunt vergelijken."

"Had De Coster in zijn tijd concurrentie? Toen nog minder dan nu. Het is pure jaloezie." Joël Robert - tot nader order recordhouder met zes wereldtitels - en De Coster zijn nooit grote vrienden geweest. Robert meent dat Smets zege meer dan verdiend is. "Hij had vorig jaar al kampioen moeten zijn. Smets rijdt al twee, drie jaar op topniveau en houdt echt van de motor. Hij heeft de kracht, het karakter, de motor, alles." Robert liet een tijd geleden weten dat Stefan Everts de enige was die zijn record van zes titels kon evenaren. "Nu zijn er twee die dat kunnen."

In 1979 beleefde Harry Everts een seizoen gelijkaardig aan dat van Smets. De viervoudig wereldkampioen motorcross en vader van Stefan Everts won toen negen van de twaalf Grote Prijzen in het kampioenschap 125cc, een record dat stand hield tot Sebastien Tortelli er in 1996 nog een bij deed. "Van de 42 wedstrijden die ik dat jaar reed, heb ik er 37 gewonnen. In een sportcarrière heb je een jaar dat alles meevalt. Je kon op je kop gaan staan met je motor, nog viel je niet. Zo'n topjaar heeft Smets nu."

Dat de topper ondanks zijn lange erelijst een onverbiddelijke drang blijft hebben om te winnen, herkent Everts. "Ik gunde een ander ook niks. Je wilt de eerste zijn, er wordt niks weggeven." Het zorgt er wel voor dat de spanning uit het seizoen weggaat. Wanneer Smets de kop heeft, wat dikwijls snel gebeurt, is de wedstrijd gedaan. "Dat dit vervelend is, daar sta je niet bij stil. Zelf ben je blij met de zege, maar het publiek is triestig."

Mevrouw Verkoeyen, de voorzitster van de fanclub van Joël Smets, beaamt dit. "Eigenlijk wordt het een beetje vervelend, want er is niks aan te zien dit jaar. Toch hebben we het liever zo dan vorig jaar toen hij steeds uitviel. Dat is nog vervelender." De successen van de crosser laten zich voelen in het ledenaantal van de fanclub. Enkele jaren geleden telde die iets meer dan honderd leden, weldra zal de kaap van 500 supporters gerond zijn. Van hen trokken er 108 per bus naar Namen. "Dan kunnen de fans drinken." En daarvoor was er gisteren reden genoeg.

Roger De Coster: 'Smets mag nog tien titels winnen, dat zegt nog niets over zijn werkelijke waarde'

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234