Vrijdag 30/10/2020

Joe Harris, de zanger van 'Drink rode wijn' is niet meer

'Harris was een van eerste Vlaamse artiesten die inpikte op beatrage'

Brussel

Eigen berichtgeving

Hans Van Goethem

Zondagavond rond zeven uur vond de politie het levenloze lichaam van Joe Harris in het kanaal Gent-Oostende in de buurt van Brugge. De politie vermoedt dat de 59-jarige zanger zelfmoord pleegde. Hoewel Joe Harris de laatste jaren een beetje in de vergetelheid was geraakt, zal hij in Vlaanderen altijd herinnerd worden voor zijn klassiekers uit de jaren zeventig, zoals 'Eerst zien en dan geloven' en 'Drink rode wijn'.

Als Georges Lisabeth zag Joe Harris op kerstdag 1943 het levenslicht in Brugge. Toen hij zeventien jaar oud was, verhuisde hij met zijn ouders naar Sint-Truiden om er een zangcarrière uit te bouwen. Onder de naam Joske Harris bracht hij al op twaalfjarige leeftijd een plaatje uit, 'M'n moeke is een engel', waarmee hij het tot lokale vedette schopte. Niet zonder enige trots beschouwde Harris zich in een interview met Het Belang van Limburg vorig jaar als een selfmade artiest. "In die dagen was er nog geen sprake van managers. Je moest zelf een platenfirma zoeken en een producer vinden die bereid was met jou een plaatje op te nemen." Wanneer Harris zijn dienstplicht in het leger vervulde, overleed zijn vader plots en stond hij voor de keuze: de zaak van zijn ouders, een kippenwinkel, overnemen of voluit voor zijn zangcarrière gaan. Hij koos voor het laatste omdat hij naar eigen zeggen gewoon gek was van muziek.

Joske werd al gauw Joe, wat vlotter bekte, en hij kreeg de begeleidingsband The Pink Umbrellas achter zich. Jos Van Oosterwijck, sinds jaar en dag een gezaghebbend man in de Vlaamse showbizz, herinnert zich nog dat "Harris daarmee een van de eerste Vlaamse artiesten was die daarmee inpikte op de beatrage met groepen als Garry and the Pacemakers." In 1968 kenden Joe Harris and the Pink Umbrellas hun doorbraak met engelstalige hits als 'Hope of a miracle' en 'Daisy Does'. Doordat Harris hiermee zowel in binnen- als buitenland enige faam verwierf, mocht hij het jaar daarop België vertegenwoordigen op verschillende festivals.

Hij nam eveneens deel aan de legendarische liedjeswedstrijd op tv Canzonissima. Rond die periode liep hij een nieuwe producer tegen het lijf, die hem overtuigde om in het Nederlands te zingen, iets waar voorheen alleen Will Tura succes mee oogstte. Harris had zijn eerste Nederlandstalige hit met 'Eerst zien en dan geloven', waarvan altijd verondersteld werd dat het een cover was van het gelijkaardig klinkende 'Chirpy Chirpy Cheep Cheep'. "Maar dat nummer is niet overgenomen van Middle of the Road", verkondigde Harris vorig jaar nog in een interview, "wij hebben dat vanuit Italië gekregen, toevallig, en dus kwamen mijn versie en die van Middle of the Road gelijktijdig op de markt. We hebben nog broederlijk naast elkaar in de top 30 gestaan." Zijn grootste hit als Nederlandstalige zanger kende Harris in 1972 met 'Drink rode wijn', inmiddels dé Joe Harris-evergreen. Het plaatje, dat een cover is van Udo Jürgens' 'Griechischer Wein', verkocht op amper drie maanden tijd 125.000 exemplaren en was hiermee het hoogtepunt van Harris' carrière. Rond die tijd stampte hij het artiestenbureau King uit de grond met ondermeer Mike Verdrengh. Die herinnert zich Harris als "een man die gulzig van alle geneugten van het leven genoot. Hij leefde soms met zijn hoofd in de wolken en was een uiterst gevoelige man. En dat speelde hem soms parten." Dat beeld haalt ook producent René Vlaeyen zich voor de geest. "Hij heeft me bij King ingewijd in de Vlaamse showbizz, en toen hij daar vertrok ging dat gepaard met tranen. Hij was een zeer hartelijke mens."

In de jaren tachtig, toen hij nog ploegleider was in de Baccarabeker op de televisie, braken er moeilijke tijden aan voor Joe Harris. Hij kocht een taverne, 't Seyenhof in Itegem, en hoewel hij er zich uit de naad werkte, ging hij in 1992 failliet. "Ik was 47 jaar oud en stond uitgeschud op straat", zei hij daarover in een interview. "Geen frank had ik nog. Ik kon helemaal opnieuw beginnen." Ook privé waren het turbulente jaren voor hem. Er kwam een einde aan zijn eerste huwelijk en hij begon een relatie met zijn achtergrondzangeres Crissy. Mike Verdrengh vertelt daarover dat "Harris in relaties fouten maakte, waardoor hij ietwat getormenteerd raakte."

Net wanneer hij tot rust kwam bij zijn nieuwe vrouw Linda, die al sinds haar vijftiende fan van hem was, werd Harris met nieuwe problemen geconfronteerd. In 1999 stelde men bij hem slokdarmkanker vast, die hij na een moeilijke strijd kon overwinnen. Inmiddels trad Harris als artiest vooral op voor een ouder publiek in rusthuizen. Jos Van Oosterwijck vertelt daarover dat Harris hem altijd zal bijblijven als "een zanger die ondanks zijn mooie, warme stem nooit alles uit zijn carrière heeft kunnen halen." Al leek Harris in interviews zich hiermee verzoend te hebben en toonde hij zich zelfs trots op de hoeveelheid optredens die hij nog gaf. Zo wilde hij nog tot zijn vijfenzestigste doorgaan "om dan in schoonheid te eindigen".

Veel van zijn oude bekenden hadden de laatste jaren steeds minder contact met hem, waardoor zijn plotse overlijden voor velen een grote verrassing is. "Ik kan er echt niet bij dat zo'n optimistisch man een einde aan zijn leven heeft gemaakt", klinkt het bij René Vlaeyen. Ook Mike Verdrengh is verbaasd over het nieuws. "Hij was echt iemand waarvoor 24 uur per dag te weinig waren, en zeker die twaalf per dag. (lacht), maar hij heeft natuulijk moeilijke jaren achter de rug, waarin hij veel heeft moeten vechten. We weten ook niet waarom hij dat gedaan heeft, we kunnen alleen maar zijn keuze respecteren. Ik zal me hem vooral herinneren als iemand met een gulle lach."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234