Donderdag 20/06/2019

US Open

Japanse ster Naomi Osaka niet kansloos tegen haar tennisidool Serena Williams

Naomi Osaka, volgende maand 21, glundert na haar zege tegen Madison Keys in de halve finale in New York. Beeld AFP

Eén jaar oud was Naomi Osaka toen Serena Williams in 1999 op de US Open haar eerste grandslamtitel won. Vandaag, negentien jaar later, maakt de in Amerika opgegroeide Japanse zelf haar debuut in een topfinale. Houdt zij haar idool van een 24ste grandslamtrofee?

Eigenlijk is dit opnieuw een Amerikaanse eindstrijd op Flushing Meadows, New York. Net zoals vorig jaar, toen Sloane Stephens won van Madison Keys. Naomi Osaka (WTA 19), die vandaag probeert om Serena Williams (WTA 26) van een record-evenarende 24ste grandslamtitel te houden, leeft al zeventien jaar in de States. Op haar derde verhuisde Osaka van het Japanse Osaka, waar ze geboren werd, met haar Haïtiaanse vader en Japanse moeder naar Amerika. Daar leerde ze onder impuls van die vader en onder de indruk van de Williams-zusjes het echte hardcourttennis.

Een tiental jaren geleden besliste papa Leonard 'San' Francois dat zijn dochter de Japanse nationaliteit moest aannemen. Financieel interessanter omwille van een geringere concurrentie op de tennismarkt. De laatste jaren leerde Osaka de Japanse taal om zich te kunnen uitdrukken tijdens de Fed Cup, maar vooral om de horde journalisten die haar overal volgt ter wille te zijn. Ondertussen aanhoort ze de vragen al in het Japans maar antwoordt ze nog in het Engels. Osaka is stilaan van een Aziatische ster naar een wereldster aan het evolueren.

Begin dit jaar zei ze op de Australian Open alvast zelfbewust: "Ik denk dat ik naar hier ben gekomen om te winnen, hopelijk slaag ik daar ook in." Het werd een achtste finale. Haar coach Sascha Bajin, de voormalige sparringpartner van Serena Williams, waagde zich in Melbourne ook aan een voorspelling: "Ik ben er zeker van dat ze op het einde van het jaar in de top dertig zal staan." Osaka is nu al zeker van de elfde plaats.

Onregelmatig

Haar resultaten tonen veel potentieel, maar ook nog een jeugdige onregelmatigheid. Zo won ze op verbluffende wijze het toernooi van Indian Wells en liet dat volgen door een ontmanteling van Serena Williams in de eerste ronde van Miami. Daarna kwam er een voor haar doen bescheiden gravel en -grasseizoen. Ook in de aanloop naar de US Open zegevierde Osaka slechts in één wedstrijd op drie tornooien.

Maar coach Bajin bleef erin geloven. "Als ze een paar matchen na elkaar weet te winnen, dan kan ze ver geraken", zei hij voor de US Open. Hij kreeg gelijk. Osaka overleefde in de vierde ronde een zware driesetter tegen Aryna Sabalenka (6-3, 2-6, 6-4) maar verspeelde in haar overige vijf wedstrijden amper vijftien games. De halve finale tegen Madison Keys (WTA 14) was een bewijs van haar uitstekende vorm en torenhoog vertrouwen: ze weerde alle dertien breakpunten af en won met 6-2, 6-4. Osaka had wel een goede reden om zo gefocust te zijn op de belangrijke momenten. "Ik dacht gewoon: ik wel echt wel tegen Serena spelen", lachte ze.

Williams, die geen kind had aan Anastasija Sevastova (WTA 18) en won met 6-3, 6-0, wist nochtans dat daar op de baan nog niet de echte Serena stond. "Ik ben mezelf nog niet", zei zesvoudige US Open-winnares. "Mijn lichaam voelt anders dan voorheen. Dit is nog maar het begin van mijn comeback."

Een schrikwekkende gedachte voor de concurrentie, al heeft Osaka twee troeven die haar vandaag zonder schroom het Arthur Ashe Stadium moeten insturen. Niet alleen staat ze in de onderlinge duels 1-0 voor, haar coach kent Williams vanbinnen en vanbuiten. "Ik weet hoe het voelt om tegen Williams te spelen", zei Bajin. "Osaka is niet zo heel veraf van dat niveau."

Zien of Osaka de woorden van haar trainer kan omzetten in daden. Met haar allereerste grandslamfinale schreef Osaka alvast geschiedenis voor het Japanse tennis. "Ik ben blij dat er zoveel aandacht vanuit de Japanse pers voor de US Open is", zei ze. Er zullen waarschijnlijk nog veel pagina's volgen. Afspraak in Tokio 2020?

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
© 2019 MEDIALAAN nv - alle rechten voorbehouden