Vrijdag 03/12/2021

James Murdoch hard op weg om imperium van vader Rupert over te nemen

James Murdoch staat er allerminst om bekend een liberaal te zijn, ook al geeft hij, in tegenstelling tot zijn vader Rupert, zijn politieke mening zelden prijs

Rebel wordt mediatycoon

Met zijn benoeming tot hoofd van de Europese en Aziatische activiteiten van News Corp, profileert James Murdoch zich steeds duidelijker als erfgenaam van het internationale media-imperium van vader Rupert. Een portret van het zwarte schaap dat het dan toch tot troonopvolger zal schoppen.

door Evy Ballegeer

Hij ziet er ontzettend corporate uit. Netjes geknipt, gladgeschoren en in een strak maatpak. Hij schijnt ook een echte familieman te zijn. Het soort vader dat als eerste chique feestjes verlaat om zijn kinderen onder te stoppen. Als je hem zo bekijkt, is het moeilijk te geloven dat deze James Murdoch (35) een dikke tien jaar geleden nog rondliep met geblondeerd haar, een onverzorgd baardje en een wenkbrauwpiercing. Of dat hij een hiphoplabel runde in plaats van zijn studies aan Harvard af te maken.

In die tijd zou niemand geld ingezet hebben op James' kansen om zijn vader op te volgen aan het hoofd van het mediarijk News Corp. Bovendien was er al een kroonprins: James' twee jaar oudere broer Lachlan. Maar Lachlan verliet het familiebedrijf onverwacht in 2005 na een meningsverschil. Ook hun oudere zus Elisabeth stippelde een parcours buitenshuis uit als CEO van het succesvolle productiehuis Shine Limited. En dus waren alle ogen plots toch op de derde telg van het Murdochgeslacht gericht.

Als tiener werd hij al de slimste van de zes kinderen genoemd, maar hij gedroeg zich behoorlijk rebels. Zijn eerste stappen in de media gingen niet onopgemerkt voorbij. Als vijftienjarige stagiair bij de Sydney Mirror werd hij gefotografeerd terwijl hij in slaap viel op een sofa tijdens een persconferentie. Mirror-rivaal Sydney Morning Herald publiceerde de foto op zijn voorpagina.

Tijdens zijn verblijf aan Harvard, waar hij film en geschiedenis studeerde, werkte James mee aan undergroundmagazines. Hij tekende ook een stripverhaal voor Lampoon, het satirische tijdschrift van de universiteit. In 1995 hield hij het studentenleven voor bekeken om samen met een aantal vrienden het onafhankelijke hiphopplatenlabel Rawkus Records op te richten. Het bedrijfje boekte een bescheiden winst toen het drie jaar later gekocht werd door News Corporation.

En zo belandde James via een omwegje toch weer in de mediastal van zijn vader. Hij mocht de kleine muziekdivisie van News Corp leiden en bleef intussen strips tekenen voor het Amerikaanse magazine Gear. Nadien nam hij ook het roer van de internetdivisie, waar hij gemengde resultaten boekte.

Zijn carrière kwam in een stroomversnelling terecht in 1999 met de overname van de lijdende Aziatische satellietzender StarTV. James was intussen met zijn jonge bruid naar Hongkong verhuisd en slaagde erin om van het bedrijf dat 140 miljoen euro per jaar verloor, een winstgevende speler te maken dankzij nieuwe kanalen en distributiedeals met India, China en Taiwan.

In 2003 ging de jonge Murdoch in Londen aan de slag bij het Britse Sky, waar hij een jaar later onverwacht benoemd werd tot gedelegeerd bestuurder. Beschuldigingen van nepotisme vlogen in het rond, maar de critici werd het zwijgen opgelegd toen hij het aantal Skyabonnees met meer dan een miljoen wist uit te breiden. Een ander succes was de verovering van een aandeel van 17,9 procent in ITV zodat het niet in handen kon komen van Virgin Media.

Op persoonlijk vlak probeert Murdoch jr. zoveel mogelijk de publieke aandacht te mijden. Een bron bij Sky beweert dat hij aan zijn pr-manager toevertrouwde: "Je zult een succes zijn in deze baan als de kranten naar mij verwijzen als 'de teruggetrokken James Murdoch'." Zijn publieke optredens beperken zich tot zakenmeetings en congressen zodat hij zoveel mogelijk tijd kan doorbrengen met zijn kinderen en zijn Amerikaanse vrouw Kathryn Hufschmid. Zij werkt voor het Clinton Climate Initiative, een liefdadigheidsinstelling opgericht door de voormalige Democratische president. Murdoch zelf staat er allerminst om bekend een liberaal te zijn, ook al geeft hij, in tegenstelling tot zijn vader, zijn politieke mening zelden prijs. Met zijn vader die hij 'pop' noemt, heeft hij naar eigen zeggen overigens een goede relatie. Hij belt hem dagelijks.

In zijn pas gecreëerde positie krijgt James Murdoch voortaan de bevoegdheid over het volledige gamma activiteiten van News Corp: print, televisie en internet. Hij heeft de controle over het Chinese Star TV en Sky Italia en blijft voorzitter van de raad van bestuur van BSkyB. Bovendien komt hij aan het hoofd van zijn vaders geliefde krantenwinkel met onder andere de kwaliteitskrant Times of London en de tabloids News of the World en The Sun.

De aanstelling van James Murdoch past in een bredere herschikking van het management bij News Corp. Een van de opvallendste veranderingen is de machtswissel bij Dow Jones, de uitgever van de zakenkrant The Wall Street Journal en het magazine Barron's. News Corp nam onlangs Dow Jones over en stelt er een nieuw managementteam aan onder leiding van News Corpbestuurder Leslie Hinton en Robert Thomson, de uitgever van Times of London. De veranderingen voeden de speculatie dat Murdoch senior zich op zijn 76ste eindelijk klaar maakt om plaats te ruimen voor de jongere generatie.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234