Dinsdag 24/05/2022

Izegem, waar Amerikaanse coureurs thuis zijn

Diep in de Vlaanders, in Izegem, wordt een select gezelschap Amerikaanse wielertalenten klaargestoomd voor het grote werk. Ze rijden voor topteams als BMC en Garmin-Cervélo maar dokkeren haast anoniem over de Koppenberg en de Muur. Morgen rijden zij hún Ronde van Vlaanderen, die voor de min 23-jarigen. De nieuwe Hincapies en Farrars wonen niet in de States, maar in West-Vlaanderen: ‘Mohow zeg, you come to Izegem for us?’

Even voorstellen: Gavin Mannion, 19 jaar, rijdt voor Trek-Livestrong, het team van Lance Armstrong. Rob Squire, 21 jaar, rijdt voor de jongerenploeg van Garmin-Cervélo, het team van Tyler Farrar en Thor Hushovd. Amerikaanse goudzoekers in Europa. De ene is van Utah, de andere van Boston. Op hun leeftijd moeten ze eigenlijk achter de meisjes aanzitten, bier drinken en een beetje studeren. In plaats daarvan zitten ze vooral op de fiets, eten ze powerbars en leren ze demarreren. In Izegem godbetert, rechtover Café Aubisque. Zouden die gasten het bord begrijpen dat vlakbij hun huis hangt? “Christus bevrijdt.” Leuke binnenkomer voor een 19-jarige Amerikaan.

Ze zijn met twaalf, van wie er nu een paar in Italië zitten. Beloftevolle renners die samen de nationale min 23-ploeg vormen van de States, maar tegelijk ook voor profteams uitkomen in onze contreien. De helft van het jaar wonen ze in Vlaanderen, de andere helft in Amerika. De nationale wielerbond zet de kat bij de melk. Willen ze renner worden? Dan moeten ze overleven in Europa. Klassiekers rijden, afzien, stelen met hun ogen. “Overmorgen (morgen, MD) rijden we de Ronde van Vlaanderen”, vertelt Mannion. “172 kilometer, start en aankomst in Oudenaarde. Ik ben Cancellara niet, maar ze zullen toch rekening moeten houden met mij. Beter, met ons. Ik wist niet wat ik zag zondag. Zoveel volk, voor een bende coureurs. Zeg in de USA dat je renner bent en de mensen kijken de andere kant op. Maar hier, unbelievable. Hier zijn renners echt helden. De Ronde van Vlaanderen, als ik die ooit zou kunnen winnen.”

‘Het waait hier altijd’

USA Cycling stalt al meer dan twaalf jaar toptalenten in Izegem. Gavin en Rob zijn nieuw in het team. Van bigger than big in Utah en Boston naar wroeten en werken in West-Vlaanderen. “Ja, het is nogal wennen voor ons. Die kleine huizen, die kerken. Ook de structuur van de steden is compleet anders. Izegem heeft precies geen suburbs.” Euh neen, Izegem heeft helaas geen voorsteden. Ook geen McDonald’s of Starbucks. Maar het deert de jonge garde niet. “We eten vooral Amerikaanse stuff, met een Belgisch sausje. Wees gerust, de frieten en wafels komen intussen mijn oren uit.”

De woonkamer van de Amerikanen is een klein museum aan memorabilia. Van een ronduit fantastisch schilderij van George Hincapie, nota bene geschilderd door een soigneur, tot een meterslange plank vol trofeeën en het truitje van Taylor Phinney, ex-renner van het Amerikaanse project en tevens regerend wereldkampioen tijdrijden bij de beloften. Een enorm scorebord houdt de pronostieken bij voor het komende weekend. Het zijn vooral Boonen, Cancellara en Hincapie die een streepje achter hun naam krijgen voor Roubaix.

De mannen van USA Cycling, dat zijn geen pannenkoeken, al vragen ze zich regelmatig af wat ze eigenlijk in Vlaanderen uitvreten. “De Koppenberg, wat voor een beest is dat eigenlijk?”, klinkt het onomwonden bij Squire. “Dat is geen berg, dat is een muur. Nogal een geluk dat die er morgen niet bij is. De Molenberg, nog zoiets. Kasseien, wie heeft die eigenlijk uitgevonden? De eerste keer dat ik doortrok op een lange kasseistrook lagen mijn handen helemaal open. Ik daverde bijna van mijn fiets. Pfff, serieus afgezien. De wind, nog zoiets. Het waait hier precies altijd. In de States wordt een koers echt nooit in waaiers getrokken. Hier moet je constant op je hoede zijn.”

Veel meer dan fietsen doen de mannen hier eigenlijk niet. Koersen en naar Discovery Channel kijken (“enige kanaal in het Engels”). Ian Boswell, net terug van de massagetafel, kijkt raar op als hij de woonkamer binnenkomt. “Mohow zeg, you come te Izegem for us? Een journalist, great.” Boswell woont al een tijdje in West-Vlaanderen en spreekt met de tongval die we vooral kennen van Tyler Farrar. “Godverdomme” behoort ook tot zijn lexicon, net als “Oe iest?” Het mag er dan al jolig aan toe gaan bij USA Cycling, de youngsters weten verdomd goed waarom ze hier zijn. “We gaan er een stevige lap op geven in Oudenaarde. Daarvoor zijn we hier. Om volle bak te koersen. Om een echte topper te worden. Moet het daarvoor in Izegem? Dan is dat maar zo.”

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234