Maandag 20/09/2021

NieuwsVerenigd Koninkrijk

Is de reputatie van Cambridge een half miljard euro waard?

Een mogelijke deal tussen de universiteit van Cambridge en de Verenigde Arabische Emiraten leidt tot ophef onder wetenschappers.  Beeld AFP
Een mogelijke deal tussen de universiteit van Cambridge en de Verenigde Arabische Emiraten leidt tot ophef onder wetenschappers.Beeld AFP

De universiteit van Cambridge wil mogelijk een samenwerking aangaan met de Verenigde Arabische Emiraten. De deal omvat bijna een half miljard euro, maar is volgens critici ‘een gevaarlijk precedent’.

Het zou de grootste donatie zijn die de universiteit van Cambridge ooit heeft gekregen: 400 miljoen pond (468 miljoen euro), verspreid over een periode van tien jaar. Maar wetenschappers en mensenrechtenorganisaties roepen de universiteit op het geld niet aan te nemen, vanwege de gulle schenker die erachter zit: de Verenigde Arabische Emiraten. De donatie zou onderdeel zijn van een verdere samenwerking met de VAE. Het zou volgens critici een manier zijn om de niet al te beste reputatie van de Emiraten op te vijzelen.

De deal moet een samenwerking tussen de universiteit en “verschillende onderwijs, regerings- en zakenpartners in de Emiraten” tot stand brengen van zeker tien jaar, blijkt uit interne documenten van de universiteit die de Britse krant The Guardian heeft ingezien. Ook moet er een speciaal instituut worden opgericht gevestigd in de Emiraten, dat zich zou moeten richten op islamitische kunst en cultuur, techniek en alternatieven voor fossiele brandstoffen. Mogelijk zullen ook medewerkers van Cambridge er lesgeven.

‘Uiteindelijk draait het allemaal om geld’

Cambridge was zich bewust van mogelijke ophef, blijkt uit de documenten. Hierin wordt opgemerkt dat er sprake is van een ‘verschil in waarden’ en dat er zorgen zijn over de academische vrijheid in de VAE.

Die zorgen zijn niet ongegrond. Zo werd de Britse doctorandus Matthew Hedges in 2018 gearresteerd toen hij in de Emiraten was voor onderzoek. Hedges werd beschuldigd van spionage en veroordeeld tot levenslang, maar werd na een golf van internationale verontwaardiging na zeven maanden vrijgelaten.

In die zeven maanden werd hij langdurig geïsoleerd en gedrogeerd, wat uiteindelijk leidde tot een zelfmoordpoging. Hedges spreekt zich nu fel uit tegen de mogelijke deal, die volgens hem een “gevaarlijk precedent” schept. Maar het verrast hem niet. “Het draait uiteindelijk allemaal om geld”, zegt hij aan de universiteitskrant van Cambridge.

Een andere context

Toch lijken de scrupules een uiteindelijke samenwerking niet in de weg te zitten. “We zijn ons volkomen bewust van hoe de VAE recent is omgegaan met Britse wetenschappers en andere bezoekers”, is te lezen in de documenten.

“Dit is een drastisch andere culturele en juridische context waar onze medewerkers en studenten misschien niet gewend aan zijn. We zullen voor genoeg ondersteuning zorgen zodat onze medewerkers voorbereid zijn voordat hun werk in de VAE begint.”

Hedges twijfelt aan die steun. “Zodra je daar bent, val je niet onder het gezag van je universiteit, maar onder de rechtsmacht van een autoritaire staat die herhaaldelijk mensenrechten schendt.”

Het algemeen bestuur van de universiteit moet nog instemmen met de plannen, maar volgens de documenten staat rector-magnificus Stephen Toope volledig achter de deal. De verwachting is dan ook dat die er komt.

Meer discutabele donaties

De ophef rondom een mogelijke deal tussen Cambridge en de VAE komt op een moment dat de rector-magnificus van de universiteit, Stephen Toope, het vorige brandje over discutabele donaties nog aan het blussen is. Cambridge ligt al langer onder vuur vanwege het aannemen van donaties van Chinese bedrijven en zakenlui die nauw verbonden zijn met de Chinese regering.

Twee maanden geleden werd bekend dat Peter Nolan, de directeur van het Cambridge China Centre dat onderdeel is van het gerenommeerde Jesus College, zich actief heeft verzet tegen het organiseren van een evenement dat zou focussen op de genocide van de Oeigoeren in China. Volgens de krant The Times wordt de aanstelling van Nolan gefinancierd met een donatie van 3,7 miljoen pond die de universiteit kreeg van de dochter van de vroegere Chinese premier Wen Jiabao.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234