Dinsdag 20/10/2020

Interbrew-expansie stuit weer op juridische problemen

Mexicaanse partner steekt spaak in het wiel

Interbrews expansiedrift is eens te meer afgestopt door een rechter. In de Verenigde Staten moet de integratie van de Interbrew-dochters Beck's en Labatt USA voorlopig stopgezet worden.

Brussel

Ruben Mooijman

Een rechter in New York heeft de integratie van de Interbrew-dochters in de VS donderdagavond een voorlopig halt toegeroepen. De Leuvense brouwer is van plan de Amerikaanse activiteiten van het onlangs verworven Duitse Beck's samen te voegen met de bestaande VS-dochter, Labatt USA.

Maar die integratie stuitte op een veto van de minderheidsaandeelhouder in Labatt USA, het Mexicaanse Femsa Cerveza. Opmerkelijk is dat Femsa geen concurrent is van Interbrew, maar juist een partner. Via kruisparticipaties hebben de Mexicanen en de Belgen hun lot aan elkaar verbonden. Interbrew heeft 30 procent van Femsa Cerveza, dat op zijn beurt via de Amerikaanse dochter Wisdom Import Sales weer 30 procent van Labatt USA bezit. Labatt USA is het VS-filiaal van Interbrews Canadese dochter Labatt.

Het idee achter die constructie was dat de Mexicanen van Femsa en de Canadezen van Labatt hun bier gezamenlijk in de Verenigde Staten zouden kunnen promoten. De Amerikaanse markt kon via twee fronten bestookt worden: het noorden en het zuiden. Die strategie wierp duidelijk zijn vruchten af. Sinds Femsa in Labatt USA is gaan participeren, groeide de verkoop van Femsa-bier in de VS met 14 procent per jaar. Daarvóór was dat maar 2,4 procent. Intussen heeft Labatt USA een indrukwekkende merkenportefeuille opgebouwd, bestaande uit Canadese (Labatt, Alexander Keith), Amerikaanse (Rolling Rock), Mexicaanse (Dos Equis, Tecate, Sol) en Belgische (Stella Artois, Hoegaarden, Leffe, Bellevue) bieren. Ook Löwenbrau, Carlsberg en Bass worden onder licentie door Labatt USA verdeeld. Het idee was om aan deze portefeuille, goed voor een volume van 4,8 miljoen hectoliter per jaar, Beck's toe te voegen. Dat merk verkoopt ongeveer 1 miljoen hectoliter per jaar in de VS.

Maar dat zien de Mexicanen van Wisdom Import Sales dus niet zitten. Ze gaan ervan uit dat ze als minderheidsaandeelhouder recht hebben op een vetostem bij aanvullingen op de portefeuille. Ze zijn naar de rechter gestapt omdat die regel niet gerespecteerd zou zijn. De rechter in kort geding heeft Wisdom voorlopig gelijk gegeven. Maar de Mexicanen moeten wel 5 miljoen dollar ter beschikking stellen voor mogelijke schade die Labatt USA zou kunnen lijden door het opschorten van de integratie met Beck's. Als Wisdom de zaak in beroep zou verliezen, kan Labatt USA dat geld als schadevergoeding opeisen.

Secretaris-generaal Patrice Thys van Interbrew is er vrij zeker van dat Labatt USA de zaak zal winnen. Er is onmiddellijk hoger beroep aangetekend. Volgens Thys is Wisdom er niet in geslaagd aan te tonen dat de integratie van Beck's schadelijk zou zijn. "Integendeel: het is ondenkbaar dat Beck's Labatt USA niet zou versterken." Het protest van de Mexicanen is des te opmerkelijker omdat ze eerder geen bezwaar maakten tegen de integratie van Löwenbrau en Carlsberg in de Labatt USA-portefeuille.

Thys schat dat de rechtszaak de integratie van Beck's in Labatt USA met minimaal drie maanden zal vertragen. In die periode zullen de merken onafhankelijk van elkaar ontwikkeld en gedistribueerd worden. Hoeveel schade daardoor geleden wordt, is niet bekend.

Het is niet de eerste keer dat Interbrew te horen krijgt de integratie van nieuw verworven dochters te staken. Eerder gebeurde dat met het Britse Bass Brewers. De combinatie met Interbrew-dochter Whitbread zou het marktaandeel te veel de hoogte injagen, zo oordeelden de Britse concurrentieautoriteiten. De overheid beval een verkoop van Bass Brewers. Voor de rechtbank kon Interbrew die beslissing gedeeltelijk terugdraaien. Uiteindelijk hoefde maar een deel van Bass Brewers verkocht te worden. De beslissing van de rechter in New York is evenwel in geen enkel opzicht met de Britse perikelen te vergelijken, zegt de immer optimistische Thys. "We zijn ervan overtuigd dat we de zaak zullen winnen, dat we Beck's kunnen integreren en dat het uitstel minimaal zal zijn."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234