Maandag 09/12/2019

Red Flames

In het kielzog van de Red Flames: "De aandacht die ze nu krijgen hebben ze dubbel en dik verdiend"

"De wil om te winnen is groot", zo klinkt het een voor een bij de voetbaldames van de Red Flames. In eigen huis spelen ze vandaag voor 7.000 toeschouwers een laatste duel in de EK-voorronde tegen rivaal Engeland, en dat om groepswinnaar te worden. We volgden de nationale vrouwenploeg tijdens de laatste voorbereidingen. "De aandacht die ze nu krijgen hebben ze dubbel en dik verdiend."

Op Den Dreef, waar OH Leuven zondag nog een wedstrijd speelde, weerklinkt het geluid van drilboren en slijpschijven. Werkmannen zijn druk in de weer de laatste hand te leggen aan een nieuw stuk stadion. Op het veld prikken twee veldverzorgers met een tweepuntige spies bultjes uit het grasveld om ze erna weer plat te stampen. En dat onder het ongeduldige oog van de verzamelde pers.

Vijf minuten later druppelen de Red Flames binnen in Duivels-trainingstenue en sportschoenen, de voetbalschoenen in de hand. Enkele meisjes worden er tussenuit geplukt voor interviews en foto's.

In een ontspannen sfeer beginnen de meisjes op het veld met een spelletje. Je mag de bal maar één keer aanraken om hem bij de volgende speler te krijgen. Wie daar niet slaagt, wordt onverbiddelijk naar het midden van de cirkel verwezen om er op de bal te jagen. Daarna tonen de meisjes voor het oog van de camera dat ze ook een stukje kunnen jongleren. Na een uitgelaten groepsfoto - het is immers het officiële kwalificatiebeeld van de Flames - begint de training.

Profvoetbal

Aan de zijlijn raak ik aan de praat met Maryan Mahieu. Hij volgt het vrouwenvoetbal al sinds 1993 en beheert de website vrouwenteam.be. In tegenstelling tot wat de staf vindt, meent Mahieu dat Engeland helemaal geen wereldploeg is. "Ze hebben de laatste tien jaar niets gewonnen." De Red Flames zijn volgens hem ondergewaardeerd. "Ze moeten er veel harder voor werken, vaak in combinatie met studies of werk."

In het nationale vrouwenelftal zitten slechts een handvol professionele voetbalsters, die in buitenlandse teams van onder andere Twente, Wolfsburg en Western New York Flash spelen. Imke Courtois (28) combineert haar voetbalcarrière bij de Red Flames en Standard Fémina de Liège bijvoorbeeld met een job als Sporza-analist en een doctoraat aan de KU Leuven. "Gelukkig houdt de universiteit soms wel rekening met het voetbal en vica versa."

Ook Red Flames-kapitein Aline Zeler (33), die na vorig seizoen de Sparkle (de Gouden Schoen in het vrouwenvoetbal) kreeg, houdt er een job op na. De speelster van Standard Fémina de Liège geeft parttime les aan de net opgerichte opleiding vrouwenvoetbal van de topsportschool van Luik. Daarnaast is ze halftijds actief binnen de Franstalige vleugel van de voetbalbond (ACFF) als verantwoordelijke voor de ontwikkeling van het vrouwenvoetbal, specifiek voor de allerjongsten. 

Strijdlust

De ontspannen sfeer die er eerst hing, maakt tijdens de opwarming plaats voor concentratie. Terwijl de drie keepers aan het ene uiteinde van het veld aan de slag gaan met de keeperstrainer, warmen de andere spelers zich op aan de andere kant. Met een oefenduel en enkele oefeningen wordt het tactisch spel op punt gesteld.

Ook al is de kwalificatie binnen, de wil om te winnen is groot, zo blijkt bij de spelers. Enkele tweets van het Engelse team dat de Belgische vlammen vanavond gedoofd zouden worden, zorgen voor een gezonde strijdlust bij de Flames. "We moeten laten zien dat we een gevaarlijke ploeg zijn", meent eerste keeper Justien Odeurs, met 19 jaar een van de jongste spelers van het team. "De trainingen zijn geconcentreerd, en we willen natuurlijk het tegendeel bewijzen van die tweets."

Toch trekt het nationale vrouwenteam met een goed gevoel naar de wedstrijd van vanavond, zegt sterspeler Tessa Wullaert op weg naar de kleedkamer. "Het is leuk dat er zoveel volk zal zijn. We willen heel graag winnen, maar de Engelsen ook, dus ik denk dat het een mooie partij wordt."

In allerijl gaan de vrouwen douchen, want het strakke schema gebiedt hen om even later al aan tafel te zitten in een hotel in Zaventem. Dat is buiten een vrachtwagen gerekend, die in een gracht rijdt op de E40 in Berchem en zijn lading koekjes verliest.

Ongeslagen

Dat er vanavond meer dan 7.000 fans naar de wedstrijd komen kijken- een absoluut record - is voor assistent-bondscoach Tamara Cassimon een kers op de taart. Hoewel de kwalificatie al binnen is, is de wedstrijd toch erg belangrijk voor de Flames, zo benadrukt ze in het spelershotel. "Het voordeel is dat je erg gedreven en gemotiveerd bent als je tegen zo'n tegenstander speelt. Als we geconcentreerd spelen, denk ik dat we een punt kunnen halen. Ik geloof zelfs in de drie punten." Wanneer Cassimon over  vrouwenvoetbal spreekt, merk je - net als bij kapitein Zeler - passie voor de sport. Dat het vrouwenvoetbal in de lift zit, zoals De Morgen vandaag ook al berichtte, bevestigt de assistent-bondscoach. "Ik ben al meer dan twintig jaar actief in het vrouwenvoetbal, als speler en later als coach. Als ik de mogelijkheden van nu zie, kan ik dat slechts beamen. Maar het kan natuurlijk altijd nog beter." 

Tijdens de kwalificatieronde verloren de Flames nog geen enkele wedstrijd, iets wat Cassimon graag zo wil houden. Enkel tegen Engeland en Servië werd er in de heenwedstrijden gelijkgespeeld. Als ze vanavond winnen, worden de Red Flames groepswinnaar en krijgen ze een betere loting.

Dat er zoveel persbelangstelling is voor het indrukwekkende parcours van de nationale vrouwenploeg, is even wennen. "Maar we moeten eerlijk zijn: het is plezant dat er nu veertien of vijftien mensen van de pers aanwezig zijn, waar dat vroeger altijd twee of drie journalisten waren", zegt coach Ives Serneels. "Dat zijn dingen die je moet afdwingen met staf en spelers. De respons die ze nu krijgen hebben ze dubbel en dik verdiend."

Feestje

Eens de meisjes arriveren gaat iedereen aan tafel voor soep, quiche en rauwkost. Daarna volgt twee uur verplichte platte rust. Enkel Zeler en Courtois worden nog voor de camera van Proximus TV, dat de wedstrijd vanavond uitzendt, gezet. Later op de dag volgt er nog een individuele sportsessie - de speelsters mogen kiezen tussen fitnessen, lopen en wandelen - en verzorging. Na het avondeten en wellicht wat spelletjes, worden de dames vroeg naar bed gestuurd.

Vandaag wachtte de Flames een rustige dag. "Alles draait rond focus en rust", legt Cassimon uit. "In de voormiddag is er een lichte training waar voornamelijk tactiek en stilstaande fases nog eens doorgenomen worden. Naast medische verzorging wordt er gegeten en gerust. Voor de wedstrijd maken we met z'n allen ook nog een wandeling, om de concentratie en focus op peil te brengen, vooraleer we naar het stadion vertrekken."

Sinds vrijdag weten de Red Flames dat ze voor het eerst in de geschiedenis naar het Europees Kampioenschap mogen, getuige ook het uitbundige filmpje dat door de Voetbalbond gedeeld werd. Feesten of alcohol drinken mochten de Flames echter nog niet van hun coach. "Voor zover ik weet heeft iedereen zich daar braaf aan gehouden", lacht Courtois. "Maar vanavond volgt er zeker een feestje, reden te meer dat we willen winnen!"

Vanavond spelen de Red Flames om 19.00 uur tegen Engeland in het stadion van OH Leuven. Wie er nog wil bijzijn, moet snel zijn, want de wedstrijd is bijna uitverkocht. De match volgen kan ook via Proximus TV.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234