Woensdag 13/11/2019

In het kasteel van koning Donald

Waar Republikeins presidentskandidaat Donald Trump ontspant? In Mar-a-Lago, zijn villa in Palm Beach, Florida. Hij wordt er als een koning ontvangen door Anthony Senecal, die getuigt over 30 jaar trouwe dienst. 'Ja, er is een kapsalon. Maar hij wil zijn haar zelf doen.'

Alles lijkt te glinsteren op landgoed Mar-a-Lago, op een middag niet lang geleden. DeA zon weerkaatst op het zwembad en op de zwarte SUV's van de geheime dienst op de cirkelvormige oprijlaan. De palmbomen ritselen in het warme briesje en voor de ingang van het private woongedeelte van Donald Trump staat een veiligheidsagent. "Je merkt het meteen als de koning er is", zegt Anthony Senecal. Hij heeft het over Donald Trump, de heer des huizes en presidentskandidaat voor de Republikeinen.

Als hij het haalt, dan wordt het Versailles van Trump het Witte Huis voor de winter. Mar-a-Lago is de plek waar Trump zich terugtrekt om te ontspannen. De luxueuze villa werd 90 jaar geleden gebouwd door graanproductenkoningin Marjorie Merriweather Post.

Er zijn maar weinig mensen die de verlangens en wensen van Trump beter aanvoelen dan Anthony Senecal, een man van 74 die al bijna 60 jaar op het landgoed werkt, waarvan goed 30 jaar in dienst van Trump. Hij kent het slaappatroon van Trump, weet hoe hij zijn steak gebakken wil ("Hij schommelt op het bord, zo hard gebakken is hij") en hoe hij erop staat zelf zijn haar te doen - ook al is er een kapsalon op het domein.

Senecal weet hoe hij Trumps ego moet strelen en hoe hij hem moet opmonteren. Zoals die keer jaren geleden, toen hij gewaarschuwd werd vanuit het vliegtuig, dat snel zou landen, dat de mogol bijzonder slechtgezind was. Senecal vroeg een hoornspeler 'Hail tot the Chief' te spelen op het moment dat hij uit zijn limousine stapte. Trump kikkerde meteen op.

Zulke toeters en bellen zijn zeldzaam. Meestal brengt hij het kostuum waarin Trump is gearriveerd naar de volledig uitgeruste wasserij in de kelder om gestreken te worden. De volgende ochtend geeft hij zijn meester een stapel kranten in de gewelfde hal van de privévertrekken. Het is nog voor zonsopgang, Trump heeft vier uur geslapen. Het gaat om onder meer The New York Times, The Daily News, The New York Post en regionale kranten van Palm Beach.

Zwarte of witte Bentley

Uren later komt Trump naar buiten in kaki broek, wit golfhemd en baseballpet. Als de pet wit is, heeft het personeel vastgesteld, dan is de baas goedgeluimd. Is ze rood, dan blijf je beter uit zijn buurt. Op zondag rijdt Trump naar zijn golfterrein. Het ene jaar neemt hij zijn zwarte Bentley, het andere zijn witte.

Senecal wilde in 2009 met pensioen gaan, maar Trump besliste dat hij onvervangbaar is. Senecal werd officieel ontheven van zijn butlerplichten en werd een soort inwonende officieuze historicus. 'Tony, stoppen is wegkwijnen', zei Trump hem. 'Ik zie je komend seizoen terug.'

Senecal draagt een bril met hoornmontuur, heeft een walrussnor, een witte zakdoek steekt uit zijn zwarte vest. Hij lijkt de kijk op de wereld van zijn baas te delen: hij maakt zich zorgen over aanslagen van islamitische terroristen en heeft kritiek op ex-vrouwen van Trump. En net zoals Trump voelt hij zich op zijn gemak tussen alle beroemdheden die het landgoed bezoeken. Vroeger bewonderde hij misschien actrice Dixie Carter wanneer ze bij het haardvuur van haar crème de menthe nipte en monologen uit de show Designing Women debiteerde. Tegenwoordig ziet hij vooral mensen als gouverneur Chris Christie (New Jersey) op de sofa zitten onder het 7 meter hoge, met gouden bladeren bezette plafond van de woonkamer, of senator Jeff Sessions (Alabama) de luxueuze Spanish Room uit komen.

Dankzij de nauwkeurige observaties van de butler kennen we de eigenaardigheden van Trump - zo zul je hem zelden zien in badkostuum en houdt hij niet van zwemmen - en zijn typische overdrijvingen. In de beginjaren hier sliep dochter Ivanka in dezelfde kinderkamer waarin actrice Dina Merrill sliep in de jaren 30. Trump vertelde gasten graag dat de tegels met kinderversjes in de kamer werden gemaakt door een jonge Walt Disney. "Dat vind je maar niets, hè?", zei Trump toen Senecal met zijn ogen rolde. Waarop de huishistoricus mopperde dat het verhaal niet klopte. "En dan?", reageerde Trump dan lachend.

Trump is er heel trots op dat hij een golfbal ver kan slaan. Ooit vroeg hij retorisch op een persconferentie: "Kan ik ver slaan? Is Trump sterk?" Senecal suggereert dat zijn baas misschien toch niet zo sterk is als hij denkt. Hij weet nog dat ze samen vanaf Mar-al-Lago balletjes in het kanaal sloegen. "Tony, hoe ver is dat?", vroeg Trump. "250 meter", antwoordde Senecal, maar eigenlijk, zegt hij, was het maar 200 meter.

Maar volgens Senecal kan Trump ook best genereus zijn als hij goedgezind is. Soms geeft hij de tuinmannen briefjes van 100 dollar uit een stapeltje in zijn zak, wat volgens Senecal sterk gewaardeerd wordt. "Je bent een hispanic en je bent bomen aan het snoeien of zoiets, en ineens komt een kerel naar je toe en geeft je 100 dollar. Natuurlijk zijn ze dol op hem, en niet alleen daarvoor."

Goede ogen

Volgens de overlevering in Mar-a-Lago kwam Marjorie Merriweather Post, die ooit de rijkste vrouw van de Verenigde Staten was, aan op het domein door tussen het jungleachtige struikgewas te kruipen tussen Lake Worth en de Atlantische Oceaan. Ze voerde stenen uit Genua in en 16de-eeuwse Vlaamse wandtapijten, die ze beschermde door op uren met het felste zonlicht de gordijnen dicht te doen. (Nadat Trump er zijn intrek nam, zijn de kleuren weer vervaagd omdat de kamer baadt in het zonlicht.)

Toen ze in 1973 stierf, liet Post het landgoed over aan de Amerikaanse overheid, met de bedoeling dat het een presidentieel buitenverblijf zou worden. Maar het onderhoud bleek te kostelijk en het domein ging weer naar de dochters van Post, die het in 1985 voor minder dan 10 miljoen dollar aan Trump verpatsten. Tien jaar later maakte hij er zijn privéoptrekje van.

Wat Trump momenteel het hardst stoort, is het lawaai van vliegtuigen die over het landgoed vliegen. Voor Post waren de vliegvelden in de buurt best bereid de vluchten af te leiden op momenten dat ze er verbleef, maar die gunst was nooit weggelegd voor Trump. "Het aanhoudende geloei van de motoren maakt hem helemaal gek", zegt Senecal. "'Tony', roept Trump vaak, 'bel de luchtverkeerstoren.'"

De presidentskandidaat heeft een rechtszaak lopen tegen de luchthaven in de buurt. Hij heeft ook een rechtszaak lopen tegen de stad, over de lengte van de vlaggenstok op het domein, de omvang van de banketzaal die hij aanbouwde, en de omvang van de club, die hij, om de plaatselijke geestelijken bang te maken, ooit dreigde te verkopen aan de volgelingen van Sun Myung Moon (stichter van de Verenigingskerk).

Onlangs veroorzaakte Mar-o-Lago controverse tijdens de Republikeinse primary's. Rivalen beschuldigden Trump ervan dat hij buitenlandse werknemers inzet in plaats van lokale mensen. "Er zijn veel Roemenen, veel Zuid-Afrikanen, er is ook een Ier", weet Senecal, waarna hij Trump bijtreedt, die zei dat de lokale mensen hun neus ophalen voor seizoensarbeid. En hij bewierookt de buitenlanders: "Ze zijn zo goed, zo professioneel. Terwijl de lokale mensen..." Hij maakt zijn zin niet af, maar zijn gezicht spreekt boekdelen.

In de loop der jaren is hij vergroeid geraakt met de familie Trump. Hij herinnert zich hoe de vader van Trump, Fred C., ooit uit zijn limousine stapte op de grintoprit en tegen hem zei: "Iemand zou dat muntstuk beter oprapen." De butler ging op handen en knieën zoeken en vond na een paar minuten een roestige penny. "Hij had ongelooflijk goede ogen", zegt Senecal over Fred Trump. "Meneer Trump heeft dezelfde ogen."

Bedeltoelating

Hij herinnert zich ook dat de jonge zonen van Donald Trump door de bibliotheek liepen, met zijn lambriseringen van eeuwenoude Britse eik en rekken vol eerste drukken die niemand van de familie ooit gelezen heeft. Toen de bibliotheek een bar werd, hing Trump een schilderij van zichzelf op waarvoor hij poseerde in tennisuniform. "Ik ben in andere huizen in Palm Beach geweest: exact hetzelfde schilderij", vertrouwt Senecal ons toe. "Alleen een ander hoofd."

Senecal was gek op de kinderen van Trump, maar vond Ivana, de eerste vrouw van Trump, een veeleisende aanwezigheid. Ze beval hem 'die vlek uit het tapijt te halen' en deed het zelf als hij er niet in slaagde. Af en toe zei ze tegen Senecal dat hij de tuinmannen binnen moest halen omdat ze naakt wilde zwemmen in het zwembad.

In 1990 nam Senecal tijdelijk verlof om burgemeester van een stad in West Virginia te worden, waar hij enige beruchtheid verwierf met een voorstel om bedelaars te verplichten een bedeltoelating bij zich te dragen. Hij zegt dat Trump hem schreef: 'Dit is echt fantastisch, Tony.'

In 1992 kwam Senecal terug en trok opnieuw in in zijn vertrouwde butlerwoning. Maar toen Trump met Marla Maples trouwde, moest hij er alweer weg. "Ze hoorde hier eigenlijk niet thuis", zegt hij. Trump wilde er ook clubleden in onderbrengen.

Tien jaar later besloot Trump zijn eigen stempel op het gebouw te drukken door de Donald J. Trump Ballroom, 185 vierkante meter, te bouwen. Die ging met veel vertoon open voor het huwelijk van Trump met Melania in 2005.

De bewondering van Senecal voor zijn baas lijkt vrijwel onbeperkt. Op 6 maart, toen Trump door de woonkamer schreed op weg naar het golfterrein, riep Senecal 'All rise' naar de clubleden en het personeel. Dat deden ze. Trump droeg een 'Make America Great Again'-petje. Het was wit, niet rood. Hij leek goedgeluimd.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234