Zaterdag 21/05/2022

Mensrobots

In afwachting van échte robots worden werknemers gerobotiseerd

Kiva-robots rijden rekken vol pakjes rond in een Amazon-verdeelcentrum in Californië. Beeld REUTERS
Kiva-robots rijden rekken vol pakjes rond in een Amazon-verdeelcentrum in Californië.Beeld REUTERS

Mensen zijn geen robots. Ze hebben nu eenmaal een middagpauze nodig en werken een vast aantal uur per dag. In afwachting van onvermoeibare robots, worden werknemers op verschillende manieren "gerobotiseerd".

Freek Evers

Deze week berichtte de technologiewebsite GeekWire over een nieuw patent voor digitale bracelets van e-commercegigant Amazon. Volgens de begeleidende tekst zijn de digitale armbanden bedoeld om ervoor te zorgen dat magazijniers bij Amazon geen overbodig werk moeten doen. Dankzij de technologie zal een werknemer bij Amazon nooit nog een fout product uit de rekken nemen: zodra de handen in de buurt zijn van het juiste pakketje, zal de armband trillen.

Gevolg: winst voor de magazijnier, die niet nodeloos moet sleuren met dozen. En voor Amazon, dat op die manier menselijke fouten tot een minimum helpt beperken. Wat niet in het patent staat, is dat de technologie op die manier ook constant medewerkers trackt.

(Lees verder onder beeld)

Een schets die toont hoe de ultrasonische armband van Amazon magazijniers moet helpen het juiste paketje uit de rekken te nemen. Beeld GeekWire
Een schets die toont hoe de ultrasonische armband van Amazon magazijniers moet helpen het juiste paketje uit de rekken te nemen.Beeld GeekWire

Amazon heeft nochtans al een serieuze reputatie dat het slecht betaald personeel behandelt als een soort 'menselijke robot'.

Vorige maand getuigde de 24-jarige Aaron Callaway in The Guardian hoe hij als nachtwerker vooral contact heeft met robots terwijl hij om de 15 seconden een item scant en op de juiste kar legt. Robots plaatsen de kar dan op de juiste plek in het magazijn. "Als ik binnen het uur geen 250 items scan, krijg ik een waarschuwing van de manager."

Rekenkracht

Technologiebedrijven beseffen als geen ander dat ze nu marktaandeel moeten winnen om in de toekomst nog relevant te zijn. Als Amazon nu de wereld niet verovert laat het de weg open liggen voor Chinese concurrenten zoals Alibaba. En als Uber niet agressief uitbreidt, profiteert grote concurrent Lyft daarvan.

Om te groeien, kunnen die bedrijven niet alleen rekenen op slimme software. Ze hebben nog steeds mensen nodig.

Bram Vanderborght, robotica-expert aan de VUB, verwijst naar de magazijnen van Amazon, waar wereldwijd al meer dan 15.000 robots actief zijn. "Het is de natte droom van Amazon om geen beroep meer te doen op mensen, alleen is de handigheid van een mens nog zeer moeilijk over te brengen in een robot."

Amazon zet Kiva-robots in om magazijnrekken tot bij mensen rijden, maar de eenvoudige opdracht om het object dat u bestelt heeft uit het rek te halen, is nog niet aan een robot besteed.

"De opdracht 'neem dat object uit het rek' houdt voor een robot in: herken het object, bepaal zijn plaats en oriëntatie, de posities om dat vast te grijpen, de beweging plannen, niks anders aanraken dankzij sensoren vol ruis en veel onzekerheid." Een actie die heel wat rekenkracht vergt die voor een mens evident is en in luttele seconden uitgevoerd kan worden. "Het is een vaardigheid die door miljoenen jaren is geoptimaliseerd", zegt Vanderborght.

Bos bloemen

Je kunt dezelfde oefening maken voor Uber-chauffeurs of Deliveroo-koeriers. Het inschattingsvermogen en menselijke reflexen die ervoor zorgen dat er geen ongelukken gebeuren, zijn op technologisch vlak nog niet benaderd. "Houd bovendien in je achterhoofd dat magazijnen van Amazon op maat gemaakt zijn van hun robots, dat kun je niet zeggen van de steden", zegt Jochanan Eynikel, businessfilosoof van ondernemersforum ETION.

Uber heeft nochtans nooit onder stoelen of banken gestopt dat het mikt op een wagenpark vol zelfrijdende wagens. In november vorig jaar kondigde het taxibedrijf aan dat het 24.000 Volvo's zou kopen om die uit te rusten met zelfrijdende software. Eens het erin slaagt om die technologie op grote schaal uit te rollen, zal het Uber niet alleen efficiënter maken. Ook de hele discussie of chauffeurs al dan niet werknemers zijn is dan gedateerd.

Nuro is een zelfrijdend wagentje dat boodschappen moet rondrijden. Beeld Nuro
Nuro is een zelfrijdend wagentje dat boodschappen moet rondrijden.Beeld Nuro

Het zou verbazen mocht Will Shu, de grote baas van Deliveroo, vorige week niet gelezen hebben over het nieuwe project van twee ex-werknemers van Google: Nuro. Dat is een zelfrijdende vierwieler die ontwikkeld werd om boodschappen, pizza of een bos bloemen tot aan uw voordeur te brengen. Ook die zal er niet om geven of hij/zij nu een werknemer of zelfstandige is.

De filosoof Eynikel vindt wel dat we moeten oppassen om de mens te veel voor te stellen als een tijdelijke oplossing voor technologie die er nog aankomt. "Technologie kan helpen met efficiëntiewinsten, maar dat wil niet zeggen dat je technologie moet gebruiken om mensen onder druk te zetten. Je zou kunnen zeggen dat die zucht naar rendement ervoor zorgt dat bedrijven technologie misbruiken."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234