Donderdag 13/08/2020

'Ik zie mijn rol als motivator'

Er waait een nieuwe wind bij Marlux-Napoleon Games. Gianni Meersman, amper 31 en nog geen jaar renner af, trekt vanaf dit weekend het veld in als ploegleider. Hij is compleet onervaren, dat klopt, maar de goesting spat ervan af.

Een jonge gast, zonder veel feeling met de cross, aanstellen als nieuwe ploegleider: de toekomst zal uitwijzen hoe slim (of dom) de keuze van Jürgen Mettepenningen was. Vandaag krijgen hij en zijn nieuwe rekruut alvast het voordeel van de twijfel. Meersman werd gisteren officieel voorgesteld aan sponsors en pers, en dat ging prima.

Mettepenningen benadrukte dat hij "een ploegleider had gezocht die de tegenpool is van de vorige". Die vorige was oudgediende Danny De Bie, die anderhalve week geleden werd ontslagen. De Bie miste volgens zijn bazen het nodige vuur en bovendien had zijn onbehouwen stijl geleid tot een vertrouwensbreuk met sommige renners.

Met Meersman, een ex-wegrenner, krijgt Mettepenningen wat hij wil: iemand met pit die ook perfect weet wat er leeft bij de huidige generatie renners. "Ik zie het niet als een nadeel dat ik jong ben", zei Meersman. "Ik denk dat ik dicht bij de renners zal kunnen staan. Drie vierde ken ik nu al persoonlijk."

Hartprobleem

De West-Vlaming benadrukte een paar keer hoe belangrijk hij dat nauwe contact vindt. "Ik heb in mijn carrière zowel mooie als donkere momenten gekend", legde hij uit. "Ik vind dat driekwart van de ploegleiders het verkeerd aanpakte: ik hoorde ze vooral als het goed ging, maar dat hoefde niet. Ik had een telefoontje nodig op het moment dat het slecht ging. Dan had ik steun nodig en iemand om me op te peppen, maar dan bleef het vaak stil. Nochtans, een renner die vertrouwen krijgt, keert dubbel zo rap terug. Zo zie ik mijn nieuwe rol: als een motivator, als een mental coach."

De grootste klap die Meersman in zijn carrière kreeg, incasseerde hij eind december vorig jaar. Toen kreeg hij na een medische check-up te horen dat er opnieuw hartritmestoornissen waren vastgesteld. Hij was daar eerder al twee keer voor geopereerd. Zijn transfer van QuickStep naar Fortuneo ging niet door en hoewel hartspecialist Brugada hem toestemming gaf om te blijven koersen, besliste hij om de stekker eruit te trekken. "Ik wilde geen risico nemen. Want hoe had ik dat moeten uitleggen aan mijn vrouw en ouders? Ik heb een dochtertje van zes jaar, ik wil niet dat zij zonder papa opgroeit."

Omdat hij nooit last of pijn gehad heeft, is zijn hartprobleem voorts geen thema voor Meersman. "De stress van de cross zal geen probleem zijn", grijnsde hij. De man gaf op alle vlak een gretige en gedreven indruk. Dat hij zijn diploma en vergunning voor ploegleider al op zak heeft, amper zes maanden na het einde van zijn actieve loopbaan, zegt veel over de goesting waarmee hij zijn nieuwe carrière wil beginnen. "Ik voel dat dit echt iets voor mij gaat zijn.

"Ik vind dat het lang geduurd heeft voor ik werk had. Ik ben na de Tour mails gaan sturen naar een reeks ploegen, maar dat leverde niks op. Ik weet dat de plaatsen duur zijn. Ik was verrast toen ik telefoon kreeg van Marlux-Napoleon Games. We hadden meteen een klik."

Winnaarsmentaliteit

De deal was in een paar dagen beklonken. Ook al beperkt zijn crosservaring zich tot "op zondag om drie uur in de zetel voor tv kruipen". Dat Meersman de komende maanden kan rekenen op de hulp van sportief coördinator Mario De Clercq is daarom cruciaal. "Ik zal niet de man zijn die Kevin Pauwels of Michael Vanthourenhout zegt hoe ze een bocht moeten nemen", zei Meersman. "Ook de crosstraining laat ik in eerste instantie aan Mario."

Renners op scherp zetten, dat wordt zijn ding. Meersman was een sprinter, en dus per definitie een winnaarstype. Hij won een etappe in Parijs-Nice en twee ritten in de Vuelta. Vandaag komt hij in een wereld terecht waar de grote winnaars bij de concurrentie zitten. "Maar dat hoeft geen frustratie te zijn. Ik vraag alleen dat renners tot het uiterste gaan. Dan kan ik blij zijn met een vierde plaats. Maar als iemand vijfde wordt terwijl hij derde had kunnen zijn, gaan we toch eens klappen."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234