Zaterdag 25/01/2020

'Ik zet Armstrong niet weg als arrogante dopeur'

'Ik hoop dat de mensen over een paar jaar zeggen dat Armstrong naar hier halen een goed idee was. Ben ik zeker van mijn stuk? Neen.' Wouter Vandenhaute (55) spreekt voor het eerst over de meest gedurfde zet van het wielerjaar.

De nieuwe UCI-voorzitter die Lance Armstrong vraagt om weg te blijven van de Ronde van Vlaanderen. Wouter Vandenhaute, topman van Woestijnvis en initiatiefnemer van Flanders Classics, was verbaasd toen hij het las. "Als hij dat echt had gedaan, was het natuurlijk een belangrijk statement, maar ik kon het niet geloven. Ik heb een goede relatie met Lappartient, al van voor hij voorzitter was. Omdat ik goed besefte dat ik geen evidente keuze maakte door Armstrong uit te nodigen als gastspreker bij de Ronde wilde ik geen soloslim spelen. Tijdens een informeel diner met Lappartient en Tom Van Damme, de voorzitter van de Belgische wielerbond, begin december in Montreux in Zwitserland heb ik mijn idee bij hen afgetoetst."

En wat was hun reactie?

Vandenhaute: "Neutraal. In ieder geval niet afwijzend. Lappartient apprecieerde dat ik het hem liet weten."

Nadien stuurde hij u ook een brief.

"Dat is de bewuste brief die deze week voor zoveel commotie zorgde. Die was dus aan ons gericht, niet aan Armstrong. De UCI heeft al een communiqué gestuurd dat Lappartient op dat vlak verkeerd werd geciteerd."

De toon was vriendelijk, maar er weerklonk ook een bepaalde bezorgdheid.

"Ik heb Lappartient uitgelegd dat er een duidelijk verschil is met wat er op de vrijdag voor de Ronde staat te gebeuren, een businessevent waarop Armstrong gastspreker is, en het weekend van de Ronde zelf. Armstrong zal op zaterdag niet deelnemen aan de wielertoeristenversie van de Ronde en hij zal op zondag niet als eregast in de wedstrijd te zien zijn."

U zei zelf dat u het hypocriet zou vinden om Armstrong wel uit te nodigen op vrijdag en dan niet welkom te heten op zondag.

"Dat is ook zo. Misschien moet ik uitleggen hoe ik nu al vele jaren de Ronde beleef. Ik ben die dag gastheer, maar ik heb geen officiële functie. Ik zit niet ín de koers. Ik ga onderweg op een aantal plaatsen kijken en neem daarbij een vijftiental genodigden mee. Dit jaar zal Armstrong daar een van zijn. Maar hij is dus niet de eregast, hij zal niet voor de koers rondgereden worden."

Ondertussen staat u vol in de vuurlijn.

"Door een brief die niet bestaat, ja. Ik zit in het defensief, terwijl ik echt wel goed nagedacht heb over wat we gaan doen. Ik had op eigen houtje kunnen handelen, maar zo zit ik niet in elkaar en het was ook niet verstandig geweest. Onprofessioneel zelfs. Als ik gigantische tegenwind had gekregen, had ik er op zijn minst over kunnen nadenken. Maar dat was dus niet zo."

Hebt u ondertussen spijt van uw initiatief?

"Neen."

Hoe reageert Armstrong op de heisa?

"Ik heb hem woensdagavond gebeld. Hij heeft me gezegd dat hij me niet tot last wilde zijn en dat hij bereid was om zich terug te trekken omdat het allemaal zo gevoelig ligt. 'Het gaat niet om mij', zei hij. 'De Ronde is belangrijker dan Lance Armstrong.'"

Wat zegt u dan?

"Dat hij naar hier moet komen."

Tom Boonen vindt het een fout signaal.

"Ik stel vast dat er van de huidige generatie renners evenveel zijn die zich positief uitspreken: Oliver Naesen, Jasper Stuyven, Jan Bakelants... Zij waren jong toen Armstrong op zijn toppunt was. Voor hen kan het heel interessant zijn wat hij te vertellen heeft."

Misschien moet u nog een keer uitleggen wat u precies hoopt te bereiken door Armstrong naar hier te halen.

"Uiteraard is dit geen statement pro doping of tegen de UCI. Ik ben voorstander van een streng maar rechtvaardig dopingbeleid. Het wielrennen worstelt geweldig met zijn verleden. Van de generatie-Merckx is iedereen betrapt, op Roger De Vlaeminck na. Vandaag is de cultuur verschoven naar zero tolerance, maar ook daar ben ik geen voorstander van. In een normale maatschappij aanvaard je dat niet omdat je dan snel in de buurt van het fascisme komt."

Wat is uw alternatief?

"Dat antwoord heb ik niet. Ik zou alleen graag hebben dat we eindelijk dat debat ten gronde kunnen aangaan. Hoe gaan we om met dopingbestrijding en met mensen die tegen de lamp zijn gelopen? Ik hoop dat de komst van Armstrong iets in gang kan zetten op dat vlak. Want nu heb je totale hypocrisie: de ene wordt nog gefêteerd en mag ploegleider zijn, de andere wordt uitgespuwd.

"Het is onze taak om de jonge mensen een juist waardepatroon bij te brengen. Iets wat daarbij kan helpen, is hen confronteren met mensen die fouten hebben gemaakt. Op school komen ook ex-drugsverslaafden en ex-gedetineerden spreken. Dat is een essentieel deel van opvoeden."

Wat doet u met het afdreigen?

"Ik ben benieuwd wat hij daarover te vertellen heeft. Ik stel vast dat er van die man een monster is gemaakt, maar ik was daar niet bij."

U weet toch dat hij is veroordeeld door de rechtbank?

"Het systeem was meedogenloos, ja. Maar opnieuw: laat ons eerst naar hem luisteren. Ik heb signalen uit de omgeving van Armstrong gekregen dat er wel degelijk een besef is dat ze te ver zijn gegaan en dat ze zeer arrogant zijn geweest."

Arrogant, dat woord dekt de lading toch niet?

"Kijk, ik heb gemerkt dat succes en arrogantie vaak hand in hand gaan. Ik zie vandaag net hetzelfde bij Team Sky. Als ik zie hoe zij zich gedragen, zie ik veel gelijkenissen met US Postal en Discovery Channel.

"Ik wil geen dingen goedpraten, maar ik blijf geboeid door de figuur-Armstrong. Een kind van een alleenstaande moeder, als jonge gast naar Europa gekomen, wereldkampioen, kanker gekregen, zijn ziekte overwonnen, zeven keer de Tour gewonnen en gigantisch veel betekend voor het goede doel. Kortom, een icoon van de sport. Die wil ik die niet wegzetten als een arrogante dopeur."

Het cruciale element in dit verhaal is of hij oprecht spijt heeft, akkoord?

"Als ik dat niet belangrijk had gevonden, was ik niet naar Washington gevlogen om hem te zien. Ik kan alleen zeggen dat ik een gelouterd man heb ontmoet en wil hem een kans geven. Hij ligt op de grond en wij moeten op hem blijven stampen? Néén. Voor zijn val was hij een rolmodel. Ik denk dat hij nog inspirerend kan zijn."

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234