Maandag 25/10/2021

'Ik win zeker nog een topkoers'

'Ik ga voor maximaal succes.' Philippe Gilbert (33) spreekt de taal van de geboren winnaar. Twee Giro-ritten, de GP Cerami en een rit in de Ronde van Wallonië: dat kan beter. Móét beter. Verlost van zijn blessure, resten Gilbert nog dik twee maanden om er iets aan te doen.

Je bent helemaal terug van een tijdje weggeweest.

Philippe Gilbert: "Jawel, in de Ronde van Zwitserland verdween ik plots van de radar, door die blessure. Maar... ça va. Ik ben genezen."

Het resultaat van de MRI-scan kwam als een verrassing. Breukje, vlak onder de rechterknie.

"Nuance: scheurtje. Een wereld van verschil. Mensen lezen het woord 'breuk' en schrikken. 'Oei, hij heeft zijn been gebroken.' Niet dus. Wat de pijn er niet minder op maakte.

"Mijn kruisbanden waren voor 30 procent gescheurd. Ernstig genoeg, met andere woorden. Een voetballer zou vier, vijf maanden aan de kant hebben gestaan, zegden de dokters. Omdat hij met dat been veel meer schokken opvangt. Een wielrenner strekt zijn ligamenten nooit volledig op de fiets. En maakt ook geen draaibewegingen met de knie."

Ernstig genoeg, maar je reed er wel een volledige Giro mee uit. Je won zelfs twee ritten.

"Koersen lukte perfect, zelfs als de blessure nog erger was geweest. Maar alleen dankzij een dagelijkse, zorgvuldige behandeling. Leen, de assistente van osteopaat David Bombeke, had haar handen vol met me in Italië. Goed dat ze er was. Ik heb echt wel afgezien."

BMC haalde je uit competitie. Een noodzakelijke ingreep?

"Toch wel. Anders blijf je dat probleem van je afduwen. Er had zich flink wat oedeem, vochtophoping gevormd in die rechterknie. De boel riskeerde te ontsteken. Ik won advies in bij drie wereldvermaarde specialisten. Twee waren formeel: stop! Eén twijfelde. Maar het was geen 'go à 100 procent'. De beslissing was dus snel genomen."

Je wereld stortte in.

(blaast) "Ik was vooral blij dat ik eindelijk wist wat me precies scheelde. Die pijn sleepte tenslotte al enkele maanden aan. 'Beeld ik mezelf wat in?', dacht ik op den duur. 'Ben ik een malade imaginaire?' Ik had nood aan een duidelijke diagnose. Zwart op wit. Dat was een verlossing."

Hoe lang bleef je van de fiets?

"Vijftien dagen. Dat is best veel. Je verliest toch wat conditie. Echt rusten was er ook niet bij. Ik werkte intensief aan mijn herstel. Drie, vier uur per dag kinesitherapie om de spieren rond de knie opnieuw te versterken.

(fleurt op) "Ik was wel blij dat ik eindelijk nog eens de verjaardag van Patricia mee kon vieren. C'était sympa. Het klinkt banaal. Maar voor mij was dat even belangrijk als de Tour de France."

Heb je de Tour gelaten voor wat hij was?

"Neen. Op drie ritten na heb ik alles gezien. Het was een mooie Tour. Boordevol actie. Ik had me er wel geamuseerd, denk ik. Mais bon, c'est comme ça. Ik kijk niet graag naar het verleden. Dan moet ik me misschien veel dingen beklagen. Dat wil ik niet. Het is geen catastrofe, hé."

Drie ritzeges, waaronder die van Van Avermaet in Rodez. De Tour van BMC was meer dan geslaagd.

(knikt) "Knap van Greg. Alle spanning balde zich in die laatste 120 meter samen. Sagan die naar het wiel springt en in het zadel ploft. 'Oké', dacht ik. 'Zo meteen gaat hij er met een tweede versnelling over.' Maar hij bleef zitten. Hij kon niet meer. Mooi om te zien."

Met welke ambitie vat je het najaar aan?

"Ik ga voor maximaal succes. Mijn staat van frisheid kan daarin een rol spelen. Ik herinner me seizoenen dat ik met de tong tussen het kader naar de Ronde van Lombardije trok en dat zelfs de verkenning aanvoelde als een corvee. Nu maak ik me de bedenking: 'Merde, over twee maanden is het seizoen al voorbij.' (lacht)

"Ach, je ziet het wel vaker: renners die door tegenslag worden uitgeschakeld en vervolgens hard terugslaan. Thor Hushovd werd in oktober 2010 wereldkampioen in Geelong nadat hij begin mei bij een val op training zijn sleutelbeen had gebroken.

"'Ik ontdekte het belang van rust pas toen ik na een val van een ladder in mijn garage vier weken het bed hield met drie gebroken ruggenwervels', vertelde Laurent Jalabert me ooit. Voordien reed hij steevast 40.000 kilometer per jaar. Op mijn 33ste ben ik ook tot dat besef gekomen. Rijkelijk laat? Tja. Soms is een mens te fanatiek. Als je iets graag doet, sta je daar niet bij stil."

Je hebt de Clásica San Sebastián al op je erelijst. Kun je hem vandaag een tweede keer winnen?

"Moeilijk te zeggen. Ik was goed, in Wallonië. Maar San Sebastián is van een ander niveau. Die nieuwe finale 'blokkeert' de koers wel een beetje, vind ik. Vorig jaar zaten ze aan de voet van de laatste klim nog met ruim veertig man samen. Ik zie het dit jaar niet anders verlopen. Bij die veertig moet ik ook zitten. Ik zie dan wel wat op die Bordako Tontorra nog kan. Ik las dat de stress en de hitte iedereen morsdood kneep in de Tour. Dat speelt in mijn kaart.

"Valverde wordt allicht de te kloppen man. Prachtig toch, hoe hij daar op de Champs-Élysées in Parijs stond te huilen met zijn derde plaats? Een gast die in zijn carrière alles heeft gewonnen. Het getuigt van een enorme liefde en passie voor zijn vak. Alejandro is een fenomeen."

Welke goede herinneringen bewaar je zelf aan je zege in 2011?

"Ik had een dolle week achter de rug. Van het ene criterium naar het andere hossen. Je ziet je topprestaties niet elk jaar verzilverd met dikke cheques. Het waren appeltjes voor de dorst die ik moest plukken en waarvoor ik mijn privéleven graag even on hold zette. Vrijdagavond nog vanuit Sint-Niklaas met een privéjet naar San Sebastian gevlogen en pas om twee uur 's morgens in bed beland. Ik zat toen in een positieve flow. Quand ça marche, ça marche.

"Alles lukte, dat jaar. Al had ik die dag toch veel te danken aan Jelle Vanendert. Zonder hem had ik nooit gewonnen."

Zondag rijd je ook de Prudential RideLondon. Hoe gaat het nadien verder?

"Eneco Tour, Hamburg, Plouay, Quebec, Montreal. Ik ben ook kandidaat voor het WK ploegentijdrijden. De lijst bevat acht à negen namen. Geen idee waar die allemaal vandaan komen. Mais bon. Hoe dan ook reis ik na Canada meteen door naar de Verenigde Staten."

Heb je het parcours van de wegrit al gezien?

"Enkel het profiel. Carlo Bomans wilde me het parcours tonen op dvd, maar daar had ik weinig zin in. Je ziet die beklimmingen dan op tv, maar hoe steil zijn ze precies? Liever verken ik ze grondig ter plaatse, daar krijg ik ruim de tijd voor.

"De omloop van het wereldkampioenschap lijkt geknipt voor verschillende types. Punchers, zoals ik. Maar ook sprinters zijn niet kansloos. Beetje Valkenburg revisited. Goed voor mij."

Hoe groot is de drang om nog eens stevig uit te pakken?

"Groot. In de Amstel scheelde het niet zo veel. Daarna verknoeide die val in de Waalse Pijl alles. In de Giro kreeg ik de smaak van het succes weer te pakken. Ik ben er vast van overtuigd: dit najaar win ik nog een grote koers. De vraag is alleen welke."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234