Dinsdag 04/08/2020

'Ik wil mijn positivisme overbrengen'

Marlux-Napoleon Games heeft zijn seizoensstart compleet gemist. Ploegleider Danny De Bie werd vervangen door Gianni Meersman. Voorlopig nog zonder resultaat, waarop hij het initiatief nam om een ministage in te lassen.

a Gleize, half tien 's ochtends. In de living van hotel Aux écuries de la reine, 48 uur lang de uitvalsbasis van de troepen van Gianni Meersman, tokkelen Eli Iserbyt en de broers Michael en Dieter Vanthourenhout wat op hun smartphone, terwijl Kevin Pauwels zich nog even op zijn kamer afzondert. Ploegleider Meersman haast zich nog naar de plaatselijke bakker om een rijsttaart. "Halverwege de training houden we even halt", vertelt de ex-Quick.Step-renner. "Daar trakteer ik de mannen op een stuk taart. Je moet ze af en toe een beetje pamperen."

Meersman vertelt het met de glimlach. Ook het kwartet profs - alleen Klaas Vantornout is thuisgebleven - maakt een enthousiaste indruk, ondanks de tegenvallende resultaten. Op Dieter Vanthourenhout na lijkt dit seizoen niemand zijn normale niveau te halen. Het dieptepunt werd bereikt in de Kuil van Zonhoven, waar zowel Michael Vanthourenhout, Iserbyt als Vantornout opgaven. Pauwels en Dieter Vanthourenhout eindigden twaalfde en vijftiende. Uitgerekend in een wedstrijd waarvoor teambaas Jurgen Mettepenningen een pak vips en sponsors had uitgenodigd.

"Jurgen zat er mee", bekent Meersman. "En dat heeft hij de renners achteraf ook duidelijk gemaakt. Begrijpelijk. Hij voelt zich verantwoordelijk. Als drie van je vijf renners opgeven, kan je niet verwachten dat de baas blij is." Het was op de lange terugtocht van Limburg naar West-Vlaanderen dat Meersman besliste om zo snel mogelijk deze ministage in te lassen.

Stipt om 10 uur vertrekken Pauwels en co. voor een drie uur durende trip met enkele bekende Ardennen-hellingen op het menu. "Geen zotte dingen", vertelt de nieuwbakken ploegleider. "Gisteren hebben ze hard gewerkt. Vierenhalf uur, met daarin een fikse intervaloefening: een halve minuut sprinten, een halve minuut recuperatie. Zes keer na elkaar. Na de afdaling en een ommetje in de vallei werd die oefening nog eens herhaald. Vandaag sluiten we af met een trip van 90 kilometer met daarin een aantal korte sprints."

Heb je nog geen spijt van je beslissing om De Bie te vervangen?

"Absoluut niet! Ik wist vooraf dat het niet makkelijk zou zijn om de jongens snel weer op niveau te brengen. Dat de prestaties tegenvallen, vind ik erg voor de renners. Ik had het liever anders gezien. Maar tezelfdertijd krijg ik de kans om beetje bij beetje mijn eigen toets aan het team te geven. Zoals met deze ministage, bijvoorbeeld. Laten we het een extra uitdaging noemen."

Wat scheelt er eigenlijk met Kevin Pauwels en Michael Vanthourenhout?

"Een samenloop van omstandigheden. Kevin kampt met rugklachten, alleen weigert hij zich daar achter te verschuilen. Kevin is sowieso een plichtsbewuste jongen. Hij mist regelmaat, maar hij was lang niet overal slecht. In Ronse vond ik hem zelfs een sterke wedstrijd rijden, net als Michael. Al lijkt die laatste wel makkelijk het kopje te laten hangen. Alsof hij zich moeilijk kan opladen als het minder gaat. Dat moet er uit. Voorts merk ik dat ze niet altijd evenveel zelfvertrouwen hebben. Hun talent moeten we in elk geval niet in vraag stellen. Drie van de vier zijn wereldkampioen geweest."

Moet deze driedaagse op korte termijn rendabel zijn?

"Ik hoop dat het iets oplevert. Enerzijds wil ik laten zien dat we het vertrouwen in hen behouden. Daarnaast hoop ik hen op conditioneel vlak een dienst te bewijzen met die intervaloefeningen."

Beseffen ze dat ze zo stilaan onder druk komen te staan?

"Dat weet een renner maar al te goed. Het is de renner zelf die er het meeste onder lijdt. Dus is het aan de ploegleiding om er voor hem te zijn. Dat loopt in sommige teams mank. Dat heb ik onthouden uit mijn eigen carrière. Ik heb zelf voldoende periodes gekend waarin de tegenslagen zich opstapelden."

Heb je al veel bijgeleerd over het veldrijden?

"Vooral dat je de sport niet mag onderschatten. Als je als wegrenner een mindere dag hebt, kun je je gerust een paar uur verstoppen in het peloton. In de cross wordt alles van start tot finish in beeld gebracht. Je kunt je niets veroorloven. In het veldrijden sta je er alleen voor. Voorts ben ik geschrokken van de media-aandacht."

Is ploegleider van een crossteam zijn een tijdrovende job?

"In mijn geval wel. Ik ben bezig met het inplannen van stages, trainingen en verkenningen, ik werk momenteel aan de invulling van een wegprogramma, maar ik ben ook langs geweest bij onze fietsenfabrikant Ridley in functie van volgend jaar. Ik hou veel contact met renners en rensters, en in het weekend zijn er de wedstrijden. Maar het woord 'job' vind ik ongepast. Ik doe het ontzettend graag. En dat positivisme wil ik ook overbrengen op onze renners. Misschien is dat nog een van de belangrijkste taken."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234