Zaterdag 25/09/2021

'Ik was meteen verliefd op die koers'

Bij ons kunnen de winterjassen nog niet opgeborgen worden, want koude en regen bepalen nog steeds het weer. Duizend kilometer zuidelijker, in 'la bella Italia', is de lente al in het land. Milaan baadt in de zon. Het kwik stijgt er 's namiddags boven de twintig graden en het eerste groen priemt aan de bomen. La Primavera is aangebroken, de lente, en dus ook Milaan-Sanremo, de eerste echte klassieker. De Italiaanse topwedstrijd opent vandaag de rij van tien Wereldbeker-koersen en dat zorgt bij velen, en niet het minst bij Erik Zabel, voor kriebels. De Duitser is de grote specialist van Milaan-Sanremo en ambieert een vierde zege.

Milaan

Van onze verslaggever

Tony Landuyt

Met zijn drie overwinningen heeft Erik Zabel inmiddels mee plaatsgenomen in de galerij der groten van Milaan-Sanremo. Nog ver achter de zeven (Eddy Merckx) en zes (Constante Girardengo) zeges van de toptwee, maar wel al op gelijke hoogte met Fausto Coppi en Roger De Vlaeminck en nog slechts één overwinning verwijderd van Gino Bartali. Erik Zabel fietste gedurende de tien jaar dat hij prof is een palmares bij elkaar dat mag worden gezien. Behalve de drie overwinningen in Sanremo won hij ook Parijs-Tours en de Amstel Gold Race, en trok hij al vijf keer de groene trui in de Tour aan.

Zonder enige twijfel was Erik Zabel vorig jaar 's werelds beste renner. Vanaf januari tot half november was hij in de weer en stapelde hij de successen op. Ploegleider Rudy Pevenage staat er wat verbaasd bij dat er vandaag nog een renner is die een heel jaar lang paraat staat. Het leek wel een uitgestorven ras. "Wat alleen maar bevestigt hoe sterk en welk uitzonderlijk renner Zabel wel is", zegt hij. Zabel won vorig seizoen twee klassiekers, een rist ereplaatsen in WB-wedstrijden, een rit en de groene trui in de Tour en eindwinst in de Wereldbeker. Die uitzonderlijke lijst zou in ieder Europees land voldoende zijn voor een status van absolute vedette, zo niet halfgod. Alleen in Duitsland niet. Daar is het nog altijd al Jan Ullrich wat de klok slaat. Het gros van de Duitse pers heeft alleen oog voor Ullrich. Zabel staat al jaren in de schaduw van de ex-Tour-winnaar, en dat duurt zo voort. Dat gebrek aan waardering raakt Zabel wel, maar intussen is hij oud en wijs genoeg om zich daarom niet meer druk te maken.

"In mijn land ben je alleen maar populair als je presteert en wint in de Tour. Voor de rest heeft men weinig oog. Het Duitse publiek kent me alleen in 'das grüne Trikot', maar niet als winnaar van Milaan-Sanremo. In Duitsland zijn te weinig specialisten die de waarde van een Milaan-Sanremo kunnen inschatten. Maar goed, ik doe mijn werk en als ik en de ploeg daarmee tevreden zijn, is dat voldoende."

U hebt leren leven met de schaduw van de gele trui. Toch grijpt u iedere gelegenheid aan om te tonen dat ook u een topper bent.

(filosofisch) "Niets is ouder dan een overwinning van gisteren. Wie aan de top wil blijven en zijn status wil behouden, moet dus constant winnen. Daarom deed ik het dit jaar al vijf keer. Kleine wedstrijden waaraan ik toch veel genoegen beleefde." Sportdirecteur Rudy Pevenage neemt over: "Zo zitten winnaars nu eenmaal in elkaar. Gelukkig is hij de laatste tijd kalmer geworden, maar er was een tijd dat we met de schrik op het lijf zaten dat hij zou verliezen. Na verlies was er met Zabel geen land te bezeilen. Als een woesteling ging hij soms tekeer, schold iedereen uit die onder zijn ogen kwam. De verzorger aan de aankomstlijn kreeg meestal direct de volle laag. Genant. Ik was dikwijls beschaamd in zijn plaats."

Wat brandt u vooruit: de centen of de eer?

"De twee. Het geld hoort erbij. Ik ben prof voor iets. Maar alleen voor de centen fiets je niet. De eer speelt een al even belangrijke rol. Winnen is nog altijd het mooiste in de sport. Van een overwinning geniet ik. Concrete ambities heb ik nochtans niet. Tenzij het om Milaan-Sanremo gaat, mijn lievelingsklassieker. Daarvoor eis ik de hele ploeg in mijn dienst. Voor mij de mooiste uit de hele serie Wereldbeker-wedstrijden. De Italianen spreken van La Classicissima. De naam alleen al is wunderbahr. De eerste echte grote wedstrijd van het jaar. Aan alles merk je dat het lente is. Dat alleen al geeft een goed gevoel."

"En dan de wedstrijd zelf. (Haast dromerig) Eerst aan wandeltempo door het centrum van Milaan naar de echte start. Dan de lange tocht door het vlakke land naar de eerste hindernissen. Vroeger de Turchino, nu twee nieuwe hellingen die in het parcours zijn ingelast (op de Turchino wordt een nieuw wegdek aangelegd, vandaar dat die eerste, klassieke beklimming er niet bij is. De wedstrijdleiding zocht een - moeilijk - alternatief, over kronkelende wegen, met twee hellingen met een top boven de 800 meter, TL). Dan de afdaling naar de zee. Van in de verte zie je ze liggen, die mooie blauwe zee. Eens beneden volgen de kronkelende wegen van de kustlijn naar de capi, Cipressa, Poggio en de Via Roma. Reeds van bij mijn eerste deelname viel het me op dat Milaan-Sanremo een pracht van een wedstrijd is. Ik was onmiddellijk verliefd op die koers. Tijdens mijn eerste profjaren verliep de wedstrijd nochtans niet altijd even goed voor mij. Maar ik heb tussen Milaan en Sanremo altijd een mooie dag beleefd. Voor mij een dag van genieten. Het is altijd mijn lievelingsklassieker geweest."

Wanneer begint voor u Milaan-Sanremo?

"Het begint in Milaan en het eindigt in Sanremo. Neen, grapje. De concentratie op die wedstrijd begint al tijdens de laatste rit van Tirreno-Adriatico. Van dan af zijn alle blikken gericht op de Primavera. Na Tirreno volgen twee dagen om in alle rust naar de wedstrijd toe te leven. Nog twee lichte trainingen en veel rusten."

Milaan-Sanremo wordt vaak omschreven als een loterij. Een wedstrijd waarin vooral het geluk een belangrijke factor is.

"Je kunt niet eeuwig geluk hebben. Het is geen toeval dat ik drie keer won. Milaan-Sanremo is een wedstrijd met traditie. Bekijk de erelijst en je weet genoeg. Alle grote namen komen er op voor. Anderzijds is het een faire koers. Een wedstrijd die voor iedereen gemaakt is. Voor een rouleur, een klimmer, een sprinter en zelfs voor een ronderenner. Kortom, iedereen kan de Primavera winnen. Je hoeft daarvoor niet eens de sterkste te zijn. Ook dat is een deel van de charme van deze wedstrijd. Een reden ook waarom ik zo van die wedstrijd houd. In dat verband is er trouwens een groot verschil met Luik-Bastenaken-Luik. In Luttich staan maar hooguit een tiental kanshebbers aan de start."

Milaan-Sanremo is zo op uw lijf geschreven dat u moeilijk kunt verliezen?

"Pas als je niet wint, weet je dat het toch mogelijk is. Verliezen hoort nu eenmaal bij de sport. Dat moet je kunnen aanvaarden. Ik won drie keer en iedere keer stond ik verbaasd."

"Ieder jaar wordt het steeds iets moeilijker voor mij. Daar ben ik ook op voorbereid. De concurrentie is gemotiveerd om Zabel te kloppen. Hem afmaken voor de Via Roma, heet het. De ploeg zal vooral attent moeten zijn en de wedstrijd goed onder controle houden."

"Godefroot zei me onlangs dat om de tien jaar een vroege vlucht tot de finish standhoudt. Het is dit jaar mijn tiende Milaan-Sanremo, als je begrijpt wat ik bedoel. (lacht) Neen, als dat gebeurt, hoop ik dat Telekom de trein niet mist. Het liefst nog met Vinokourov. Een lange vlucht stoort hem niet en hij is bovendien nog in staat om af te werken."

Over de concurrentie gesproken. Wie is u opgevallen in Tirreno-Adriatico die u een hak zou kunnen zetten?

"In eerste instantie de ploeg Fassa Bortolo, Davide Rebellin en zijn ploeg en Gabriele Colombo. Ik verwacht ook een en ander van Bettini. Hij reed geen bijzonder sterke Tirreno, maar ik vermoed dat hij zich eerder wat heeft weggestoken. En dan is er ook Rabo. Een ploeg die erg sterk is in de breedte en die ons zeker het vuur aan de schenen zal proberen te leggen."

Maar dan wel zonder Michael Boogerd, die in Tirreno een heel sterke indruk gaf.

"Dat Boogerd forfait geeft, is zijn zaak. Daar bemoei ik me niet mee. Voor mij is het in ieder geval een concurrent minder."

Bent u ingelicht over de concurrentie die uit Parijs-Nice komt?

"Uiteraard. Ik heb vernomen dat Van Petegem er sterk bezig was. Nog een favoriet waarmee rekening moet worden gehouden. Maar dat stoort niet. Hoe meer favorieten, hoe makkelijker voor mij."

U vermoedt dat Bettini zich in Tirreno-Adriatico wat weggestoken heeft. Maar deed Zabel dat ook niet?

"Ja en neen. In Tirreno zat ik al gedeeltelijk met Milaan-Sanremo in mijn achterhoofd. Maar anderzijds behaalde ik toch drie keer een podiumplaats. De laatste dagen was het nochtans 'piano', ben ik niet echt meer voluit gegaan."

Kent u de twee nieuwe hellingen die ongeveer halfweg in het parcours zijn opgenomen?

"Nooit gezien, maar ik word wel heel goed ingelicht door mijn Italiaanse ploegmaats Fagnini en Elli, die eerder op verkenningstocht trokken op die twee hellingen die de Turchino moeten vervangen. Die bulten kunnen wellicht voor een eerste selectie zorgen, maar ik geloof nooit dat ze beslissend zullen zijn. Daarvoor liggen ze te ver van de aankomst."

U bent er klaar voor?

"Er is hard gewerkt om in conditie te zijn voor Milaan-Sanremo. Ik heb een goede winter achter de rug. Ik was al vroeg aan winst toe, maar dat was niet meer dan Spielerei. Nu wordt het pas ernst. Voor mij is de Primavera nog altijd de echte start van het seizoen."

Afgelopen winter was er nochtans wat heibel. Walter Godefroot was er niet voor te vinden dat u na een slopend seizoen in november nog twee zesdaagsen reed.

"Weet ik. De ploegleiding vond het geen intelligente beslissing. Ik voel nochtans dat die zesdaagsen me geen kwaad hebben gedaan. Dankzij die zesdaagsen is mijn snelheid in de spurt er weer wat op vooruitgegaan."

Wat is voor u het mooiste: een vierde overwinning in Milaan-Sanremo of een eerste keer de Ronde van Vlaanderen op uw palmares zetten?

"Daar heb ik nog geen moment bij stilgestaan. Laat de lieve God dat maar uitmaken."

Vindt u het niet jammer dat met Zabel opnieuw als kandidaat-winnaar de Duitse televisie Milaan-Sanremo niet in beeld brengt.

"Bij mijn weten is er ondertussen een 'changement de parcours'. De mond- en klauwzeerproblemen zorgen ervoor dat de Duitse wielerfans toch niet op hun honger blijven zitten. Een groots ruitertoernooi dat rechtstreeks zou worden uitgezonden, werd afgeblazen en vervangen door Milaan-Sanremo. Voor de wielerfanaten en sponsor Telekom geen slechte zaak."

Maar ook voor Zabel, wanneer hij voor de vierde keer wint en met die gigantische beker uitgebreid in beeld zal zijn op het podium.

"Zover zijn we nog niet. Daarvoor moeten we eerst bijna 300 kilometer, de nieuwe hellingen, de capi, Cipressa en Poggio overwinnen. En dan nog genoeg 'jus' in de benen hebben om op de Via Roma naar winst te spurten."

Wielrennen

'Iedereen kan de Primavera winnen, je hoeft daarvoor niet de sterkste te zijn'

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234