Zondag 28/02/2021

Vluchtelingencrisis

"Ik kon haar echt niet achterlaten"

Rob Lawrie en de vierjarige Bahar Ahmadi. 'Het verstand liet me in de steek', zegt de Brit. Beeld © getty images
Rob Lawrie en de vierjarige Bahar Ahmadi. 'Het verstand liet me in de steek', zegt de Brit.Beeld © getty images

Volgens de letter der wet is de Britse ex-soldaat Rob Lawrie een crimineel. Maar volgens de regels van de menselijkheid zat zijn hart op de goede plaats toen hij een vierjarige Afghaanse kleuter naar haar Britse familie wilde smokkelen. Omdat het meisje op de grond van een bestelwagen lag, oordeelde de rechtbank dat Lawrie haar in gevaar bracht. Voor mensensmokkel werd hij echter niet veroordeeld.

De rechters in Boulogne-sur-Mer gaven Rob Lawrie (49) een boete van 1.000 euro, met opschorting. Voor mensensmokkel was een gevangenisstraf van vijf jaar en een boete van maximaal 30.000 euro mogelijk, maar daarvoor bleef hij dus buiten schot.

Lawrie geeft toe dat hij wist dat de gevolgen van zijn keuze ernstig konden zijn. Het smokkelen van Bahar Ahmadi over de grens van Frankrijk met Groot-Brittannië is strafbaar. Maar hoe kon hij Ahmadi achterlaten in het afschuwelijke vluchtelingenkamp bij Calais als er in Groot-Brittannië voor het meisje een warme, veilige plek was bij haar familie?

Hij volgde zijn hart en bezweek voor de hartstochtelijke smeekbedes van Bahars vader Reza in het kamp. En werd betrapt. Bij de grenscontrole op 24 oktober vorig jaar, vond de Franse grenspolitie het meisje, verstopt in zijn busje met haar teddybeer stevig omklemd tegen haar borst. Ook de twee Eritreeërs in Lawries auto werden teruggebracht. Zij hadden zich zonder medeweten van de Brit verstopt. Hun aanwezigheid wordt hem niet ten laste gelegd.

"Ik heb zo vaak nee gezegd tegen Bahars vader", zegt Lawrie thuis in Guiseley, 210 kilometer ten noorden van Londen. "Maar op die regenachtige avond, toen zij op mijn knie in slaap viel en ik op het punt stond de veerboot te nemen, kon ik haar niet achterlaten. Het verstand liet me in de steek."

Vrijwilliger in Calais

De ex-soldaat ging naar Calais om er als vrijwilliger onderkomens te bouwen in de kampen waar duizenden vluchtelingen zich hebben verzameld in de hoop op een illegale overtocht naar Groot-Brittannië. In het kamp bouwde hij al snel een band op met 'Bru' - de bijnaam van Bahar - die een jaar geleden met haar vader uit Afghanistan vluchtte. "Ik kreeg een zwak voor haar omdat zij altijd lachte, hoe belabberd haar leven ook was", zegt Lawrie.

Nu zit hij zelf in de hoek waar de klappen vallen. Niet alleen moest hij zich verantwoorden in de rechtszaal, zijn gezinsleven ligt aan gort. Het is stil in huis. Rondslingerend speelgoed wijst op de aanwezigheid van kinderen maar Lawrie woont alleen. Zijn vrouw heeft hem verlaten, met hun vier kinderen. Het werd haar allemaal te veel. Niet alleen de rechtszaak, maar ook Lawries besluit om te stoppen met zijn bedrijfje, voor het reinigen van vloerbedekkingen, kwam als een donderslag bij heldere hemel.

De ex-soldaat besloot zich fulltime te richten op hulp aan migranten na het zien van de schokkende foto van Aylan Kurdi, het verdronken Koerdische jongetje dat aanspoelde op de Turkse kust. Hij begon geld in te zamelen voor de kampen aan de overkant van het Kanaal. "Ik had haar er niet mee moeten overvallen", zegt de ex-soldaat nu.

Ook in Boulogne-sur-Mer erkent hij schuld. "Hij heeft zijn spijt betuigd. Gezegd dat hij het beter niet had kunnen doen", aldus zijn advocaat Lucie Abassade. "De Franse wet zegt dat als je mensen in nood helpt met voedsel, onderdak en bescherming en daarvoor geen geld vraagt, je vrijuit gaat." En, vervolgt Abassade, dat is exact wat Lawrie deed. "Overmand door emoties wilde hij een meisje in veiligheid brengen."

Zo denken ook veel sympathisanten in Frankrijk en Groot-Brittannië, met inbegrip van een petitie met meer dan 123.000 handtekeningen in Frankrijk en in Groot-Brittannië met meer dan 54.000 handtekeningen.

En Reza en zijn dochtertje Bahar? Zij zitten volgens de advocaat en een medewerkster van de hulporganisatie Auberge des Migrants, nog altijd in het kamp bij Calais. Zonder warmte, zonder veiligheid, zonder uitzicht op een hereniging met hun familie.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234