Zondag 27/11/2022

'Ik keer niet terug naar Racing Genk'

Er zijn attractievere plaatsen op aarde dan het asgrauwe Middlesbrough en leukere competities dan de Championship. Toch leeft Jelle Vossen (25) helemaal op in Noord-Engeland. 'Hier kijken ze met respect naar voetballers', vindt de spits, die vanmiddag tegen het grote Man City speelt in de FA Cup.

Kruidenboter. Of een vloertrekker met een dweil. Er zijn zo van die zaken die Jelle Vossen weleens met zijn ouders laat overvliegen uit België omdat je ze niet vindt in Engelse supermarkten. Maar voor de rest vindt hij het leven er vergelijkbaar met dat in België. De snijdende Noordzeewind neemt hij erbij, net als de kleurloze aanblik van Middlesbrough, met zijn vervallen pakhuizen, leegstaande pubs en industriegronden.

Er zijn mooiere omgevingen, maar dat deert Vossen niet. In Yarm, een feeëriek dorpje 15 kilometer ten zuiden van de havenstad, heeft hij zijn draai gevonden met zijn verloofde, Audrey. "We wonen in een rustige wijk", vertelt hij. "Iedereen is vriendelijk en ook het eten heeft me positief verbaasd. In het centrum heb je ook enkele gezellige restaurants. Mij hoor je niet klagen."

Geen seconde heeft hij zich zijn uitleenbeurt aan tweedeklasser Middlesbrough FC al beklaagd. Evident was die overgang niet. In Genk was hij de koning, een kind van het huis dat op handen werd gedragen door de fans. Dat hoofdstuk is wat hem betreft voorgoed afgesloten, ook al ligt hij in de Cristal Arena nog onder contract en hangt zijn toekomst wellicht af van promotie naar de Premier League.

"Het is niet de bedoeling dat ik terugkeer", zegt Vossen. Zijn ambities reiken hoger en het woelige laatste anderhalf jaar in Genk heeft wonden geslagen. "Als een voetballer speelt, vergeet hij veel. Maar bij Genk gebeurden naast het veld ook zaken waar ik moeite mee had. Ik was aanvoerder, het gezicht, en iedereen sprak me er ook over aan. Als het goed gaat, is dat plezant, maar als het slecht draait, staat je hoofd daar op het einde niet meer naar. Ik heb diep gezeten, was mezelf niet meer en ging met minder zin trainen. Dan weet je dat je frisse lucht nodig hebt", is Vossen eerlijk.

Hoog tempo, harde duels

Piekeren heeft weinig zin, vindt hij. "Ik voel me weer meer voetballer dan op het einde bij Genk. Ik heb mezelf weer teruggevonden." Dat klinkt vreemd. Bij Middlesbrough is Vossen niet zeker van zijn plaats. Hij draait bij zijn nieuwe club mee in het rotatiesysteem van de Spaanse coach Aitor Karanka, destijds assistent van José Mourinho bij Real Madrid. De concurrentie voorin is groot, met Kike, de van Chelsea gehuurde Bamford en Lee Tomlin.

"Zelfs als je hier twee keer scoort ben je nog niet zeker van je plaats. Dat was in België anders: was ik fit, dan speelde ik. De standaard ligt hier hoger door de ruimere kernen. Je moet je iedere week bewijzen. Eén keer heb ik me afgevraagd: ben ik hiervoor naar het buitenland gekomen? Tegen Wigan kwam ik niet van de bank, maar feliciteerde de trainer me wel voor mijn inzet op training. De week erna stond ik gewoon weer in de basis, zeven dagen later scoorde ik een hattrick tegen Millwall."

De aanpassing heeft hij onderschat. "Mijn eerste wedstrijd viel ik op het uur in, mijn tweede en derde stond ik meteen aan de aftrap. Ik dacht: 'Oké, ik heb geen aanpassingsperiode nodig.' Mijn lichaam was echter niet klaar voor de drukke kalender met veel midweekmatchen, het moordende tempo en de vele duels.

"Mensen in België verkijken zich ook op het niveau van de Championship: er wordt veel sneller en directer gespeeld. Er zijn spelers in onze kern die in de Premier League hebben gevoetbald en ze zeggen dat de tweede klasse fysiek meer belastend is: hoger tempo, hardere duels. Ook ik ben geschrokken. Er zijn zelden rustmomenten. Zelfs bij de aftrap wordt de bal hier soms meteen vooruit gejast. Verdedigers die de bal acht keer onder mekaar rond tikken zie je zelden."

"Mijn snelheid van uitvoering is hier verbeterd en ik heb mijn lichaam beter leren gebruiken. Op training zie je soms tackles, hoor. Dat moet wel. Iedereen gaat er hier constant 100 procent voor. De mentaliteit is anders dan in België. Daar moet je er soms korter opzitten omdat spelers het gemakkelijker opnemen. Als wij om halfelf trainen, zijn de eerste spelers pas om twee of drie uur weg. Bij Genk was de kleedkamer een halfuur na een training al leeg: zo snel mogelijk eten, zo snel mogelijk naar huis.

"Dat was de eerste dagen voor mij ook raar. Toen ik me had gedoucht en klaar was om te vertrekken, zag ik dat andere spelers een propere outfit namen en naar de fitness trokken. De lunch hier, dat is rustig tafelen, wat zeveren. De ene gaat naar de gym, anderen gaan pingpongen of bowlen. Ook ik ben zelden voor één uur thuis. Ik ben gewoon in een andere wereld terechtgekomen."

Wereldburger

Vossen vertelt het met veel enthousiasme. Bij Genk blies hij vaker tijdens interviews. "Dit is een verademing. Bij Genk was ik de spreekbuis, hier ben ik gewoon weer een deeltje van de puzzel. Ik ben iemand die van rust houdt. Die heb ik hier teruggevonden. Niet dat ik het beu was om in België constant te worden aangeklampt, maar hier kijken ze toch met meer respect naar voetballers.

"Het is weleens leuk om op straat te wandelen met Audrey of rustig iets te gaan eten op restaurant, zonder dat al de blikken in jouw richting draaien. Toen ik op huurbasis van Genk naar Cercle trok, vroegen sommigen zich af wat ik buiten Genk ging doen, maar er is meer dan Limburg en België alleen. Ik heb altijd de wereld willen zien. Als ik student was, dan zou ik op Erasmus gaan. Het buitenland maakt je rijker als mens."

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234