Woensdag 21/04/2021

'Ik herinner me vooral de zolen van zijn schoenen'

Zondag speelde Michael Jordan in het Madison Square Garden zijn vermoedelijk laatste All Star Game. Een beter oord kon Jordan niet kiezen. Jordan beleefde sommige van zijn meest memorabele matchen in de Gardens. Voor de New York Knicks waren die wedstrijden vaak een nachtmerrie.

New York.

Van onze verslaggever

Frank Sinatra zong: 'If I can make it there, I'm gonna make it anywhere'. Het geldt in elk geval voor Michael Jordan. Hij was twintig toen hij voor het eerst in New York te gast was met de Bulls, en dat hebben de Knicks geweten. In 33 minuten maakte hij 33 punten, pakte hij ook 8 rebounds, gaf hij 5 assists en had hij 3 steals. Drie andere ontmoetingen met de Bulls blijven eeuwig in het geheugen van elke New Yorker gegrift: 47 punten in april '88, 55 punten kort na zijn rentree in '95, en 46 in de playoffs in mei '96. Jeff Van Gundy, in '89 in New York gearriveerd als assistent-coach en sinds een paar jaar hoofdcoach van de Knicks, houdt er nog steeds nachtmerries aan over: "We konden hem nooit stoppen. Je mag er twee, drie verdedigers op zetten, het heeft geen zin. Dus hou je een logische oplossing over: slechts één bewaker op Jordan en proberen de rest van de Bulls uit te schakelen." Jordans uitleg is eenvoudig: "Ik ben in New York meer gemotiveerd dan in andere steden. Dat is de hoofdstad van het basketbal. Ik wil hier elk aspect van mijn spel demonsteren."

Niet dat Jordan het voorbije weekend veel meer tijd in New York wou spenderen dan absoluut nodig. Vrijdag tijdens de verplichte mediasessie was hij er zoals gewoonlijk niet bij. Hij stond een paar honderd kilometer meer naar het zuiden op een zonnige golfbaan met vriend Charles Barkley en betaalde met plezier de 10.000 dollar boete voor het missen van de persontmoeting. En zaterdag lag hij naar verluidt ziek in bed, met hevige koorts, trainde in elk geval niet mee met het Eastern Team. Waarmee hij ook meteen ontsnapte aan die tientallen camerateams die anders zijn hele doen en laten hadden gevolgd. Als er één ding is dat hij niet zal missen wanneer hij er eind dit seizoen definitief mee kapt, zal het dit wel zijn. Want dat hij stopt, dat is nu toch wel zo goed als zeker. Phil Jackson heeft geen zin meer in nog een jaar Bulls, Jordan weigert nog met een andere coach te werken. Karl Malone, door de afwezigheid van Jordan de oudste van het All Star-gezelschap, kan hem begrijpen: "Als ik in Utah mijn carrière beëindig, dan zal dat met coach Jerry Sloan zijn. Als er ooit een andere komt, ben ik weg. Dan volg ik Jerry of ga ik naar die twee teams waarvan ik de naam niet zeg, maar waar ik meteen ja tegen zeg. Sloan is het genre vent die met geen geld van zijn gedacht af te brengen is. A horse's ass bij momenten. Maar hij weet wat hij wil. Daar hou ik van." Malone zal Jordan wel een beetje missen, maar weet dat het mooi is geweest. "Hij kan de NBA verlaten met een brede lach op zijn gezicht, en die lach mag er de rest van zijn leven op blijven staan."

Ook Larry Bird zal hem missen. De ex-Celtic en huidige coach van de Indiana Pacers, beschouwt Jordan nog steeds als de beste. "Hij heeft nog niets aan frisheid ingeboet. Maar als hij weg is, zal ik me geen zorgen maken over de toekomst van de NBA. Er zal over vier, vijf jaar wel iemand zo ver geëvolueerd zijn dat hij de NBA zal kunnen leiden. In elk geval moeten we Michael dankbaar zijn. Toen ik in 1981 voor het eerst kampioen werd, was de finale nergens rechtstreeks op televisie te volgen, zaten veel teams op het randje van het faillissement. Magic Johnson en ik hebben iets in gang gestoken, Michael heeft het afgemaakt."

Dat er iemand de rol van Jordan kan overnemen, daar is echter niet iedereen zo zeker van. Tim Duncan, de sensationele rookie van de San Antonio Spurs: "Is er iemand die het gat kan vullen dat Jordan zal acherlaten? Nee. Het zal niet één speler zijn, maar het zullen er een paar moeten zijn." En zegt Dikembe Mutombo, de Zaïrees van Atlanta: "We zullen hem niet alleen missen om zijn basketbal, maar vooral om zijn persoonlijkheid. Hij heeft de NBA gedragen na Bird en Johnson. Eigenlijk is Jordan nog veel te jong om te stoppen."

Het idee dat Jordan zijn laatste All Star-wedstrijd zou spelen, was de voorbije dagen de aanleiding tot het massaal ophalen van herinneringen. Mitch Richmond, sterspeler van Sacramento, zal zich vooral Jordans jumpshot herinneren: "Zijn jumper is het moeilijkste wat er is om te verdedigen. Hij heeft zo lang zo hard gewerkt aan die beweging, dat je er vrijwel niets kan tegen doen. En als hij niet scoort, heeft hij meestal een fout uitgelokt. Het is echt jammer dat hij vertrekt. Hij heeft nog minstens drie jaar aan de top in zich. Weet je wat ik nooit vergeet? De zolen van zijn schoenen. Die heb ik heel vaak gezien."

Shaquille O'Neil van de Lakers denkt terug aan een wedstrijd uit zijn eerste jaar bij Orlando. "Hij zei voor de match dat hij zich bijzonder lekker voelde. Dat hij er vijftig of zestig zou inleggen. Hij maakte 64 punten." Steve Smith, teamgenoot van Mutombo, pikt een wedstrijd uit de play-offs van het seizoen '91-'92. "Het was mijn eerste jaar in de NBA. Ik zat toen nog bij Miami. Na het eerste kwart had Jordan nog niet gescoord. Mijn teamgenoot Willy Burton moest zonodig Jordan een beetje treiteren. 'We leggen je lam vandaag', zei Willy. Jordan had aan het eind van de match 52 punten. En ik heb 52 herinneringen aan die match, want ik moest hem bewaken." Mutombo valt in: "Ik zal nooit vergeten dat hij in een match tegen Denver, waar ik toen speelde, plots vrijworpen begon te gooien met zijn ogen dicht. 'Deze is voor jou Mutombo', riep hij naar mij, en hij zat binnen."

Niet alle herinneringen kwamen uit een ver verleden. David Robinson van San Antonio hoeft maar een paar weken terug te gaan. "We hadden ze bijna te pakken, in Chicago dan nog. We staan drie punten voor, ik bewaak hem. Op vier seconden van het einde block ik zijn shot, en toch heeft hij twee seconden later de bal weer in zijn handen, en maakt hij een driepunter. Een verliezende partij na twee verlengingen. Toen dacht ik: 'I really hate this guy'."

Van alle All Stars zijn er twee die er niet meteen van overtuigd zijn dat Jordan opstapt. Grant Hill van Detroit: "Wedden dat jullie volgend jaar op hetzelfde moment net dezelfde vraag stellen?" En Jayson Williams van New Jersey: "We moeten hem een beetje tergen. Zeggen dat hij bang is, dat hij een oud mannetje aan het worden is. Wedden dat hij dan nog vijftien jaar speelt?"

Hoe Jordan het deed in zijn mogelijk laatste All Star Game? Hij was nog een beetje ziekjes, naar het schijnt. Hij maakte in 32 minuten 23 punten, pakte zes rebounds, gaf acht assists en had drie steals. En werd in zijn elfde All Star Game voor de derde keer uitgeroepen tot Most Valuable Player. Patrick Cusse

East-West 135-114. East: P. Hardaway 6 ptn; T. Hardaway 8 pt/6 as; Hill 15 pt/5 as; Jordan 23 pt/6 rb/8 as/3 se; Kemp 12 pt/11 rb/ 4 se; Miller 14 pt/10 rb; Mutombo 9 pt/7 rb; Rice 16 pt; Smith 14 pt; Smits 10 pt/7 rb; Oaker 4 pt; Williams 4 pt/10 rb. West: Baker 8 pt/ 8 rb; Bryant 18 pt/6 rb/2 se; Duncan 2 pt/11 rb; Garnett 12 pt; Jones 15 pt/11 rb; Kidd 0 pt/9 as; Malone 4 pt; O' Neil 12 pt; Payton 7 pt/13 as; Richmond 8 pt; Robinson 15 pt/6 rb; Van Exel 13 pt.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234