Zaterdag 27/02/2021

'Ik heb me in jaren zo sterk niet gevoeld'

Er staat geen maat op Serena Williams (31). Ze won voor de vijfde keer de US Open en zit aan zeventien grandslamtitels. Alleen het besef dat ze geschiedenis aan het schrijven is, kan de Amerikaanse parten spelen.

Met een schuin oog houdt Serena Williams de tennisgeschiedenis in de gaten. Ze is zich bewust van de prominente plek die ze inneemt en realiseert zich dat een nog betere positie in het verschiet ligt. Maar dergelijke gedachten kunnen gevaarlijk zijn, vooral als ze tijdens de finale van een grandslamtoernooi door haar hoofd spoken.

In de finale van de US Open, zondagnacht, ging Williams in de fout bij een riante voorsprong in de tweede set: 7-5,4-1. Ze waande zich zeker van de overwinning op de Wit-Russin Victoria Azarenka. Prompt verloor ze de grip op het spel. Ze liet Azarenka terugkomen en verspeelde twee kansen om de wedstrijd uit te serveren.

Williams wist zich te herpakken. In de winderige omstandigheden, die de tennisrokjes hoog deden opwaaien, wees ze de ambitieuze Azarenka toch nog haar plaats. Na twee uur en drie kwartier stelde ze haar vijfde titel in New York veilig met 7-5, 6-7 en 6-1.

Ze was opgelucht dat het concentratieverlies haar niet fataal was geworden. Als je bezig bent met geschiedenis schrijven, word je misschien net iets nerveuzer dan je zou moeten zijn", zei Williams.

Voor het geld

De 31-jarige Amerikaanse veroverde haar zeventiende grandslamtitel, een minder dan Martina Navratilova en Chris Evert, vijf minder dan Steffi Graf en zeven minder dan recordhoudster Margaret Court. Ze is de eerste speelster die in een seizoen meer dan 9 miljoen dollar heeft gewonnen, een wapenfeit dat was voorbehouden aan Federer, Nadal en Djokovic.

Haar totaal aan prijzengeld staat op 50 miljoen dollar. Ze reageerde luchtig toen ze met dat bedrag werd geconfronteerd. Ze zei dat geld weliswaar de reden was dat vader Richard haar en haar zus Venus had laten tennissen, maar dat het haar altijd om het winnen te doen is geweest. Zij wilde vooral beter worden dan haar oudere zus. Van de 50 miljoen, grapte ze, heeft ze de helft afgestaan aan haar geliefde 'Uncle Sam'. De belastingdienst, met andere woorden.

Williams lijkt niet verzadigd. Ze heeft nooit eerder zo stabiel op hoog niveau gepresteerd: behalve Roland Garros en de US Open won ze dit jaar nog zeven titels. Van de laatste zes grandslamtoernooien won ze er vier. In 2002 en 2003 deed ze het nog beter. Ze behaalde een zogeheten 'Serena Slam' (vier majors in twaalf maanden), maar haar prestaties van de afgelopen anderhalf jaar zijn gelijkmatiger.

Vreemde taal

De zegereeks is niet los te zien van Patrick Mouratoglou, de Franse tenniscoach die de rol van Williams' vader heeft overgenomen en volgens hardnekkige berichten eveneens haar geliefde is. Vorig jaar, na haar uitschakeling in de eerste ronde van Roland Garros, zocht de kampioene zijn hulp. Sindsdien heeft de 43-jarige coach een steeds grotere rol gekregen.

Mouratoglou noemde Williams vorige week 'een uiterst gecompliceerde persoonlijkheid'. Het doorgronden van haar veelzijdige karakter vergeleek hij met het leren van een vreemde taal.

Onder Mouratoglou heeft Williams, die zichzelf ooit 'een onhandige sukkel' noemde, haar voetenwerk sterk verbeterd. Hij heeft eindeloos gehamerd op het vinden van de juiste balans. Haar spel is completer geworden. Williams haalt ballen die vroeger buiten haar bereik bleven en voelt zich niet meer gedwongen rally's kort te houden. Voorheen ramde ze de bal het liefst hard weg. Ze scoorde veel punten, maar maakte op mindere dagen talloze fouten.

Gezien haar spel en instelling lijken er meer titels in het verschiet te liggen voor Williams. Ze lijkt nog net zo gretig als veertien jaar geleden, toen ze als 17-jarig talent voor het eerst de US Open won.

"Ik voel me geweldig", zegt Williams. Ze is slechts een maand jonger dan Roger Federer en heeft evenveel grandslamtitels gewonnen. Sporen van slijtage vertoont ze niet, anders dan de Zwitser. "Ik verheug me op mijn mogelijkheden. Ik heb me in jaren niet zo sterk gevoeld."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234