Vrijdag 14/05/2021

'Ik heb gewoon slecht imago'

Voor de ogen van de hele wereld, in Santiago Bernabéu: Ronaldo, Ramos, Messi, Suárez en Thomas Vermaelen (32). Hij is verlost van dat blessureleed en blijft na Nieuwjaar gewoon bij FC Barcelona. 'Ik heb nooit gepanikeerd.'

In slow motion zet hij de achtervolging in, sneakers platgetrapt op de hielen. "Wacht op mij!" Het golfkarretje wat verderop vertraagt stante pede, Sergi Roberto kijkt geamuseerd toe. Meter per meter nadert Luis Suárez.

Vooraleer u denkt dat we met de sterren van FC Barcelona op een golfcourse vertoeven: het tafereel speelt zich af in Sant Joan Despí, een buitenwijk van Barcelona. Meer bepaald op La Ciutat Esportiva Joan Gamper, het oefencentrum van Messi en maats. Waar golfkarretjes ervoor zorgen dat de sterren niet te vermoeid worden als ze zich moeten verplaatsen van de kleedkamer naar het gebouw van Barça TV. Waar Iniesta, Mascherano - op weg naar China - en Busquets beleefd knikken als ze passeren. En waar Thomas Vermaelen uitzonderlijk een interview geeft.

Lees jij de kranten, Thomas? 'Eindelijk toont hij waarom Barcelona 15 miljoen euro voor hem neertelde', schreef AS. En ook Marca en El Mundo Deportivo waren lovend na je match tegen Villarreal.

Vermaelen: "Natuurlijk heb ik dat meegekregen. Het bewijst dat het in het voetbal snel kan keren. Afgelopen zomer moest ik zogezegd weg, maar binnen de club werd altijd gezegd dat ik moest blijven. Kijk, elke topclub heeft sowieso vier centrale verdedigers nodig. Dat was bij Arsenal zo en dat is bij Barcelona niet anders. Ik wist dat ik uiteindelijk mijn kans zou krijgen, want wij spelen zo veel wedstrijden. Op een bepaald moment krijg je te maken met schorsingen of blessures, en dán moet je er staan."

Heb je nooit getwijfeld? Je was bij het begin van het seizoen vierde keuze.

"Natuurlijk wilde ik spelen, maar mijn concurrenten zijn geen kneuzen, hé. Piqué, Umtiti en Mascherano: dat is veel ervaring én kwaliteit. De gemakkelijkste optie was vertrekken, maar dat wilde ik niet. Je moet geen uitdaging uit de weg gaan. Bovendien wilde ik niet opnieuw verhuizen, dat is allemaal niet eenvoudig met twee kinderen en een vrouw. Ik zocht stabiliteit."

Het is hoe dan ook niet simpel: je telkens weer opladen als je al die maanden hooguit de bank haalt.

"Het was ook niet simpel. Maar je moet geen medelijden met me hebben. Ik zit bij de mooiste club ter wereld. En ik mag elke dag met Messi op het veld staan, daar leer je ook veel van. Het niveau hier op training ligt ontzettend hoog."

Je bent de eerste Belg in meer dan een halve eeuw die een Clásico zal spelen.

"Afwachten, hé. Bij Barcelona weet je nooit. Maar ik kijk er wel naar uit. Ik hoorde Vincent Kompany onlangs zeggen dat de Manchester-derby een wedstrijd op zich is. Wel, de Clásico is dat ook. Het is een van de grootste wedstrijden ter wereld, als het niet de grootste is. Ik heb vroeger Arsenal-Tottenham meegemaakt. Daar heerst ook veel rivaliteit, maar dit is nog iets anders."

Lorenzo Staelens zei onlangs: 'Je hebt meer kans om de lotto te winnen dan dat Vermaelen en Kompany op het WK alle wedstrijden zullen spelen.'

"Ik begrijp die opmerkingen, maar ik denk dat de kans toch groter is dat wij alles zullen spelen. Ach, 'Vinnie' en ik hebben gewoon die naam, dat imago. Dat is een beetje vervelend. Intussen ben ik sinds november vorig jaar fit. Ja, ik heb eens een training gemist door een kwaaltje, maar dat werd meteen opgeblazen. Dát irriteert me dus. Op een gegeven moment moeten mensen toch kunnen zeggen: 'Hij is niet langer zo blessuregevoelig'? Ik heb zes wedstrijden in drie weken gespeeld. Het mag gedaan zijn met die stempel."

Kompany liet weten dat hij na het WK mogelijk stopt als Rode Duivel. Hoe zit dat met jou?

"Zoals ik me nu voel, ga ik nog een paar jaar door. Ik wil nog zo lang mogelijk voetballen."

Tot je veertigste, zoals Totti?

"Dat zou mooi zijn. En waarom ook niet? Ik hoef niet altijd geblesseerd te zijn. De voorbije jaren heb ik mijn lichaam leren kennen. Ik ben 32. Ik hoop dat ik nog een aantal goede jaren voor de boeg heb."

Toen we Roberto Martínez vertelden dat Umtiti acht weken out was, besefte hij meteen dat dat goed nieuws was voor jou.

"Het is natuurlijk belangrijk voor hem dat zijn spelers veel spelen. De bondscoach en ik kunnen goed met elkaar praten. Ik ken hem al van toen ik met Arsenal tegen Wigan speelde. Na tien minuten stond Wigan 0-2 voor. Dankzij het systeem van Martínez."

Zijn formatie met drie achterin wordt intussen wel in vraag gesteld.

"Kevin (De Bruyne, NP) mag zich zorgen maken. Hij is een competitief iemand die wil dat het goed gaat met de nationale ploeg. Maar je moet systemen niet groter maken dan ze zijn. Op papier begin je misschien met drie achterin, maar door wat te schuiven en rugdekking te geven, kun je plots met vier verdedigers staan. Het komt wel goed. Je moet gewoon juist schuiven, afhankelijk van waar de bal is."

Wat denk je van de loting voor het WK?

"Toen Engeland als eerste uit pot twee kwam, heb ik meteen aan mijn Engelse vrouw (Polly Parsons, NP) gevraagd voor wie ze zal supporteren. En ze gaf het goede antwoord. Engeland wordt een leuke confrontatie, aangezien veel spelers elkaar kennen. Panama en Tunesië moeten we nog wat bestuderen."

'Leg de lat maar op de finale', zei je in de aanloop naar het EK. Hoe zit dat nu?

"Je trekt toch niet naar Rusland met het idee om de kwartfinales te halen? Je moet ambitieus zijn, in jezelf geloven. Als je naar het EK gaat om te winnen, is dat bij een WK niet anders."

Denk je soms nog aan die uitschakeling op het EK tegen Wales?

"Ja. Mijn gele kaart tegen Hongarije, waardoor ik geschorst was tegen Wales, was onnodig. En dan hadden we ook nog eens de pech dat Jan Vertonghen tijdens de laatste training uitviel. Alles zat tegen. Het voelt nog steeds aan als een gemiste kans. We moeten ervoor zorgen dat ons dat op het WK niet opnieuw overkomt."

Real Madrid - Barcelona Vandaag op Eleven Sports om 13 uur

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234