Woensdag 27/10/2021

'Ik ben voor niemand bang'

Met twee ritzeges en vijf dagen gele trui was Michael Matthews (25) dé ster in Parijs-Nice. Zaterdag kan 'Bling' al de derde Australiër in zes jaar worden die Milaan-Sanremo wint, na Matthew Goss (2011) en Simon Gerrans (2012). 'Het is tijd om te oogsten.'

Er schuilt best wat rock-'n-roll in Michael Matthews. Als hij de blauwe slouchy beanie van zijn hoofd haalt, is de gelijkenis met Michael Hutchence, de in 1997 overleden zanger van de Australische band INXS, niet ver weg. Wilde haren, ringbaard van een paar dagen en op zijn rug een tattoo van zijn geboortedatum (26-09-1990) en een engel met gespreide vleugels.

We ontmoeten 'Bling' en zijn vriendin Katarina in hun Europese thuisbasis Monaco. Glitter en glamour genoeg in de Carré d'Or, denk je dan. Café de Paris, aan het Casino van Monte Carlo, om er een te noemen. In plaats daarvan wordt het het terras van Casa del Caffè, een piepkleine, doodgewone koffiebar aan de voet van het Park Palace-gebouw. "Doodgewoon, inderdaad. Het zegt alles over wie we zijn: doodgewone mensen, die een doodnormaal leven leiden."

Vier maanden bouwde je hier conditie op, terwijl het in Australië volop zomerde.

Michael Matthews: "Trainen bij 40 graden en debuteren in de Tour Down Under was leuker geweest. Alleen: bijna alle Europese aanloopkoersen worden in koud en slecht weer gereden. Ik wilde aangepast zijn aan de omstandigheden. Belangrijk, in het sleuteljaar dat me wacht. Ik wil oogsten in de voorjaarsklassiekers.

"In 2015 kreeg ik een gouden kans in het team (Orica-GreenEDGE, JDK). Na jaren knechten mocht ik eindelijk kopman zijn in mijn wedstrijden. Het was een beetje nu of nooit. Ik bleef steken op ereplaatsen, maar veroverde wel een schat aan ervaring, nodig om die koersen in de toekomst te winnen. Milaan-Sanremo, Brabantse Pijl, Gold Race; the ones I enjoy to race. De Brabantse Pijl is mijn absolute favoriet."

Waarom hou je van de Primavera?

"Italië. En de modestad Milaan. Katarina en ik zijn er dol op. We trouwden er en gaan er vaak op vakantie. Milaan-Sanremo wordt gereden in mijn achtertuin, ook dat maakt het speciaal. De Rivièra en de capi zijn mijn vaste trainingsparcours. Het is een prachtkoers met een rijke geschiedenis. In 99 procent van de gevallen wint de sterkste."

Dan heeft de Gold Race toch minder charme?

"Ik vind het een boeiende wedstrijd. Dat constante klimmen en dalen, draaien en keren: compleet mijn ding. We hebben ook twee jaar op een steenworp van de Cauberg gewoond, in Lanaken. Maar bij Rabobank kreeg ik nooit de kans om me in de Amstel te profileren. 'Geen koers voor jonge gasten', luidde het. De sponsorbelangen waren te groot. Dat ontgoochelde me."

Hoe fel klopt jouw hart voor de Ronde van Vlaanderen? Je werd ooit tweede in de belofteversie.

"Funny story. Daags voor de wedstrijd trokken we op verkenning en reed ik voor het eerst in mijn leven over de kasseien. Een calvarie! 'Oh no, not for me', zuchtte ik. Liever was ik op het eerste vliegtuig terug richting Australië gestapt. Ik startte toch, en genoot. Het waren die dag atypische Ronde-toestanden: zon en 15 graden."

Parijs-Roubaix?

"Beleef je best vanuit je luie zetel voor tv, met een kop hete thee. Ik koester geen haatgevoelens, maar in 'de hel' moet je echt klaar zijn om het gevecht aan te gaan. Dat ben ik momenteel nog niet."

Zegt de ex-motorcrosser die zich bekeerde tot de wielersport.

"Motorcross is mijn grote liefde, nog steeds. Pa croste, ik deed mee van het moment dat ik kon lopen. Maar de sport werd me te duur, de sponsors ontbraken. In 2005 kwam ik in een detectieprogramma terecht van het Australian Institute of Sports (AIS). Dat schuimde de scholen af in en rond Canberra, op zoek naar talent. Ik werd uitgekozen. Tests wezen uit welke sporten het best bij me pasten: roeien en wielrennen, zo bleek. Ik probeerde het in de koers en na amper zes maanden werd ik al nationaal kampioen bij de U17."

Maar je kwam dus van nul in de koers terecht.

"Eerlijk, ik wist geen bal af van wielrennen. Ik had geen historische kennis, verdiepte me er ook niet in en keek niet naar races op tv. Mijn tegenstanders? Ik kende ze niet, kon hun kwaliteiten of gebreken niet inschatten. Dat maakte me misschien tot wie ik nu ben. Ik was namelijk voor niemand bang. Degenkolb en Phinney, de jongens die ik op het WK U23 achter me hield, kende ik wel. Van naam, niet van resultaten. Ze pakten zilver en brons, daar in Geelong. (lacht) Het moesten vast wel goede renners zijn."

Begrijp je dat je in een adem wordt genoemd met Peter Sagan?

"Ik begrijp het wel. Maar zo zie ik mezelf absoluut niet. Ik amuseer me gewoon en houd er voor de rest mijn dagelijkse routine op na: fitnessen, trainen, eten, slapen, qualitytime doorbrengen met Katarina. De nieuwe Sagan? Ik wil het niet weten, jong. Onze prestaties zijn misschien vergelijkbaar, maar daar stopt het ook."

Heb je nog andere doelen dit jaar?

"Ik won al etappes in de Vuelta en de Giro, nog niet in de Tour. De Tour bracht me nog niet veel geluk. In 2014 miste ik hem na een crash in de aanloop, vorig jaar raakte ik in de derde rit betrokken in de zware valpartij met onder meer Cancellara. Gevolg: drie gebroken ribben en overal miste ik stukken huid. Ik beet door en haalde Parijs. Puur op karakter. Het waren de drie zwaarste weken uit mijn leven. Elke ochtend dacht ik dat ik de start niet zou halen. Elke middag vreesde ik dat ik de finish niet zou zien. Dag na dag bengelde ik aan de staart van het peloton, wat niet van mijn gewoonte is. Dat was lastig, ook mentaal. Maar ik ben er sterker uitgekomen. Ik ben klaar voor meer."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234