Woensdag 26/06/2019

'Ik ben het bewijs dat genezing kan'

Timothy Brown is een medisch wonder en hij reist de wereld over als ambassadeur van de hoop. De 45-jarige Amerikaan is de enige mens ter wereld die is genezen van hiv, bizar genoeg doordat hij naast hiv ook leukemie kreeg. De behandeling tegen kanker genas hem niet van één maar van twee dodelijke ziekten.

Brown oogt broos en vermoeid. Hij loopt moeilijk, formuleert voorzichtig. Donderdag is hij vanuit zijn woonplaats San Francisco aangekomen in Amsterdam. Vandaag is hij daar te gast bij A Kind of Magic, een informatiebijeenkomst over hiv.

Lange tijd heette hij in de vakliteratuur "de Berlijnse patiënt". Brown woonde en werkte in Duitsland toen hij in 2006, elf jaar na zijn hiv-diagnose, kanker kreeg en bij arts Gero Hütter terechtkwam. Hütter was gespecialiseerd in de behandeling van leukemie en wist weinig van hiv maar toen de chemokuur bij Brown niet aansloeg, bedacht hij een list.

Alleen een stamceltransplantatie kon zijn patiënt nog redden. Hütter vond 232 geregistreerde donoren met hetzelfde weefseltype als Brown en liet ze een voor een testen op het anti-hiv-gen. Zo'n 1 procent van de Europeanen heeft immuuncellen die ongevoelig zijn voor hiv. Bij donor 61 was het raak. Brown kreeg twee transplantaties waarbij zijn hele immuunsysteem werd vervangen. Sindsdien is het virus niet meer in zijn bloed te vinden.

Hütter had aanvankelijk moeite om zijn collega's te overtuigen. Hiv is immers een geniepig virus, dat zich onder druk van medicijnen kan verschuilen in het lichaam. Pas in februari 2009 lukte het hem om een wetenschappelijk artikel te publiceren. Eind vorig jaar besloot Brow om in de openbaarheid te treden.

Waarom hebt u zichzelf alsnog bekendgemaakt?

"Ik vind het vreselijk om te bekennen maar ik zat in financiële problemen. Een Duits blad bood geld voor een interview. Daarna ging het snel. Ik ben het afgelopen jaar door tientallen kranten, tijdschriften en tv-zenders geïnterviewd. (lacht) Ik heb zelfs een persagent die regelt hoeveel ik voor speeches betaald word. Binnenkort spreek ik zelfs het Amerikaanse Congres toe. Mijn werk als vertaler Duits heb ik opgegeven. Ik wil wel werken maar ik heb er geen tijd meer voor."

U bent zo'n uniek geval. Biedt u uw lotgenoten geen valse hoop?

"De afgelopen decennia hebben wetenschappers een paar keer gedacht dat ze hiv konden genezen en dat bleek voorbarig. Sindsdien zijn artsen terecht voorzichtig. Maar ik bied wel degelijk hoop en, meer dan dat, ik ben een proof of principle, het bewijs dat genezing bestaat.

"Ik voel me nog steeds zo schuldig dat ik de enige ter wereld ben die is genezen van hiv. Ik weet wat het is om dagelijks pillen te moeten slikken die je nooit mag vergeten. Ook ik heb vrienden verloren aan aids.

"Ik wil er alles aan doen om voor alle hiv-patiënten genezing bereikbaar te maken. Daar is geld voor nodig en onderzoek. Daarom doe ik al die interviews. En daarom laat ik toe dat artsen mij blijven onderzoeken. Ik heb al honderd keer bloed afgestaan, mijn darmen en mijn lever zijn onderzocht. De monsters gaan naar de Amerikaanse gezondheidsdienst NIH, die daarvoor betaalt, begreep ik laatst. Ik ben het meest gewilde onderzoeksobject op aarde."

Hoe zwaar was het om van het virus verlost te worden?

"Een derde van de patiënten overlijdt na een stamceltransplantatie. Omdat de leukemie terugkwam, heb ik twee transplantaties gehad. Eerst kreeg ik chemokuren en bestralingen om mijn immuuncellen te vernietigen. Omdat het vermoeden bestond dat de kanker zich had uitgezaaid naar mijn hoofd, is een hersenbiopsie gedaan. Daarbij is vermoedelijk een infectie ontstaan. Ik kreeg spraakproblemen, kon niet meer lopen. Ik heb er lang over gedaan om er bovenop te komen. "

Wanneer besefte u dat de list van uw arts was gelukt?

"Ik weet dat hij me vertelde wat hij van plan was maar ik geloofde niet dat het zou werken. Toen hij later zei dat hij geen hiv meer in mijn lijf kon ontdekken, was ik nog niet overtuigd. Dat geloof kwam pas toen hij er een wetenschappelijk artikel over publiceerde. Toen dacht ik: nu zal het toch wel waar zijn."

Heeft die genezing u veranderd?

"Dat is lastig te zeggen. Ik ben dankbaar maar de problemen van alledag verdwijnen er niet door. Onlangs heb ik op internet mijn jeugdliefde teruggevonden. Die wist van niks en dacht dat ik allang dood was. Weet je, niets is zo goed voor je gezondheid als een nieuwe liefde."

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
© 2019 MEDIALAAN nv - alle rechten voorbehouden