Donderdag 21/11/2019

'Ik ben gekidnapt en ik ben al tien jaar vermist'

Dat mirakels gebeuren, postte Ariel Castro vier dagen eerder op Facebook en hij kreeg gelijk: eergisteren bevrijdde de Amerikaanse politie uit zijn huis drie jonge vrouwen die al tien jaar vermist waren. En een kind van één van de drie. Castro werd samen met zijn twee broers gearresteerd. Voor Amanda Berry, Gina DeJesus en Michelle Knight herbegint het leven.

Het beeld ging de wereld rond. Het was een tv-interview van Charles Ramsey, de buurman van Ariel Castro aan de Seymour Avenue in Cleveland, Ohio. Van verbazing en opwinding kon hij amper spreken. Wat bleef was dat hij "a girl" hoorde kloppen op een deur van het huis van Ariel Castro. Dat hij haaruit het huis hielp ontsnappen. En dat hij voor haar het 911-noodnummer belde. "I thought: 'I'm calling 911 for Amanda Berry? I thought this girl was dead." Dat Amanda Berry dood moest zijn, dacht ondertussen heel Amerika. Het meisje verdween op 21 april 2003, toen nog net geen 17 jaar oud. Ze was het laatst gezien toen ze de lokale Burger King verliet. Een jaar later verdween ook Gina DeJesus, 14 jaar. En in 2002 was Michelle Knight, toen 20, plots spoorloos gebleken.

Er was maar één link: Cleveland. Nu heeft die link dus een naam. Die van Ariel Castro (52), een hispanic die al meer dan twintig jaar in dat huis woonde. Tot november vorig jaar was hij buschauffeur. En sinds vorig jaar was Ramsey zijn buurman. "Ik heb met die dude gebarbecued", zei een verbijsterde Ramsey. "We aten samen ribbetjes en luisterden naar salsa. Ik had geen flauw idee dat er iemand in zijn huis verbleef."

Verduisterde ramen

Tot maandag dus. De reconstructie van Ramsey was vrij eenvoudig. Hij kwam van de McDonald's, was volop met zijn BigMac bezig, toen hij plots iemand hoorde schreeuwen. "Help me get out! I've been here for a long time." Het was de Amanda Berry, het verdwenen meisje, met een kind aan de hand. Wat toen volgde, verscheen gisteren al snel op websites wereldwijd: de letterlijke weergave van het gesprek tussen de 911-centrale en Amanda Berry; "I've been kidnapped, and I've been missing for ten years. And I'm here. I'm free now."

Op haar aandringen kwam de politie heel snel richting Seymour Avenue. In het huis troffen ze dus ook Gina DeJesus en Michelle Knight aan. Volgens de Cleveland Plain Dealer, een lokale krant, wist niemand in de buurt waar Castro exact mee bezig was. "Meestal was het donker in het huis", werd Jannette Gomez geciteerd. "Gordijnen dekten de ramen af en één raam was volledig dicht." Nu weet Cleveland waarom. Meteen nadat de drie, met het zes jaar oude kind, werden bevrijd, werden ze naar het MetroHealth Medical Center in Cleveland overgebracht. "Op dit moment zijn ze veilig", zei dokter Gerald Maloney. "We zitten nu in het stadium waarin we nagaan welke hun medische noden zijn. Maar het lijkt er op dit moment op dat ze in goede conditie verkeren."

Dat ze gezond zijn, was een opluchting. Dat ze nog leefden een mirakel. Ongetwijfeld onbedoeld, was het juist datgene wat Ariel Castro op 2 mei nog op Facebook postte: "Miracles really do happen, God is good." Gevolgd door een smiley. Dat Castro niet voorzien had dat hij gisteren zou gearresteerd worden, was duidelijk. Zijn Facebook-profiel en -statussen zijn openbaar. En zijn laatste status ging gisteren als een vuurtje door cyberspace.

De gebeden van de families van Amanda, Gina en Michelle. werden verhoord, misschien lang nadat ze de hoop hadden opgegeven. Erger zelfs: Louwana Miller, de moeder van Amanda Berry, overleed in maart 2006 nadat ze maandenlang in het ziekenhuis lag met onder meer een ontsteking van de pancreas. Drie jaar lang had ze alles in het teken gesteldvan de zoektocht naar haar dochter. Een week na de verdwijning van Amanda was er trouwens nog naar haar gebeld vanop Amanda's gsm. Volgens familie en vrienden had die zoektocht een zware tol geëist en Louwana's gezondheid aangetast. In de Britse krant Daily Mail getuigde gisteren Dona Brady daarover, een raadslid in Cleveland, die zich Millers lot had aangetrokken. "Ze stierf letterlijk door een gebroken hart." Maandag werd Amanda in het ziekenhuis herenigd met haar zus Beth, die sinds 2006 de zoektocht van haar overleden moeder had overgenomen.

Wat moet het met een moeder, een vader, een zus of een broer doen als je stilaan doodgewaande dochter plots toch nog lijkt te leven? Nancy Ruiz, de moeder van Gina DeJesus, werd op CNN geciteerd door Gina's nicht Sylvia Colon: "Wat een geweldig geschenk voor Moederdag is dit", zei Colon. In april 2012 had Ruiz nog verklaard dat haar dochter wellicht het slachtoffer was geworden van mensenhandel. Veel eerder had Ruiz gezegd dat het enige goede nieuws was dat ze nog nooit het bericht had gekregen dat het lichaam van haar dochter was gevonden. Want natuurlijk waren er in de loop van de jaren lichamen gevonden. Hadden die vondsten tegelijk de hoop en de vrees aangewakkerd.

Veel stiller was het rond het Michelle Knight. Knight was 20 toen ze op 23 augustus 2002 voor het laatst gezien was bij een neef in Cleveland. Deborah Knight, de grootmoeder van Michelle, vertelde gisteren dat de politie de verdwijning nooit ernstig had genomen. Ze gingen ervan uit dat ze zelf was vertrokken, uit boosheid omdat haar zoon van haar was afgenomen. Een verhaal waarin Michelles moeder Barbara nooit geloofde. Zij woont nu in Florida maar kwam nog geregeld terug om flyers over haar dochter uit te delen. "Ik bid dat zij het is. En dan hoop ik dat ze bij mij komt, zodat ik haar kan helpen om te herstellen. Er is de voorbije tien jaar zo veel gebeurd. Ze heeft een zus die ze nooit ontmoet heeft. Ik heb haar zo gemist toen ze weg was."

Natuurlijk doet deze geschiedenis aan gelijkaardige verhalen denken. De Oostenrijkse Natascha Kampusch werd in 1998 ontvoerd door Wolfgang Priklopil en gedurende acht jaar in zijn huis vastgehouden. Eveneens in Oostenrijk speelde de zaak Fritzl zich af, waarbij Josef Fritzl tussen 1984 en 2008 zijn dochter Elisabeth in de kelder van zijn huis in Amstetten vasthield. Hij verwekte zeven kinderen bij haar. Toen rees de vraag: hoe kon dit.

'Normale gasten'

Die vraag kwam gisteren terug. Burgemeester Frank Johnson van Cleveland zei dat de politie in 2000 en 2004 bij Ariel Castro langs was geweest. Eén keer omwille van een vechtpartij en een tweede keer toen de man, die toen dus als buschauffeur voor de Cleveland Metropolitan Schools aan de slag was, zich moest verantwoorden omdat hij een kind op de bus had laten zitten toen hij ging lunchen in de stelplaats. In geen van beide gevallen werd actie ondernomen. "Dankzij Amanda zijn ook Gina DeJesus en Michelle Knight teruggevonden", zei Johnson. "Maar er blijven nog heel veel onbeantwoorde vragen." Het onderzoek spitst zich ook meteen toe op het huis en de tuin van Castro, die recent afval zou verplaatst hebben. Gekeken wordt nu of dat een nieuw licht op de zaak kan werpen. Lees: of er in de tuin, bijvoorbeeld, nog lichamen verborgen zijn.

Ariel Castro werd opgepakt, en zijn twee broers - 52, 50 en 54 jaar oud. In ieders ogen "normale gasten". Met de woorden van buurman Ramsey: "Hij (Castro, RVP) is zo iemand van wie je meteen weer wegkijkt, omdat hij gewoon niet opvalt." Straf is dat zijn zoon ooit, als stagiair-journalist, in 2004 een artikel mocht schrijven over de verdwijning van Berry en DeJesus. Hij interviewde zelfs Nancy Ruiz. Aan een tv-reporter zei de zoon gisteren: "Dit is onbevattelijk. Ik ben compleet aan de grond genageld."

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234