Donderdag 28/05/2020

'Ik ben een kind in de speeltuin'

Chuck Lorre is een fenomeen. De man tovert aan de lopende band sitcomhits uit zijn hoge hoed. Het geheim van zijn succes? 'Je moet je omringen met mensen die durven te zeggen: 'Dit is absolute bullshit.''

Promodagen tjokvol interviews met journalisten die vanuit alle uithoeken van de wereld worden ingevlogen: het is, zacht uitgedrukt, niet het favoriete tijdverdrijf van de meeste grote namen in showbizzland. Chuck Lorre ziet dat anders. Een interviewdagje in Londen is voor hem een welgekomen onderbreking van het geschifte draaischema dat hij er in zijn thuisland op na houdt.

Lorre komt op de derde verdieping van het Soho Hotel tekst en uitleg geven bij maar liefst vier reeksen waaraan hij werkt: de nieuwe Netflix-comedy Disjointed met Kathy Bates in de hoofdrol, de sitcom Mom, The Big Bang Theory - misschien wel zijn grootste hit - en Young Sheldon, een prequel op dat succesnummer die er zit aan te komen.

"Ik hou er gewoon van om dingen te combineren", zegt Lorre wanneer we hem vragen waarom hij zijn agenda zo vol plamuurt. "Ik ben wat dat betreft als een kind dat naar de speeltuin mag. Waarom zou je enkel op de schommel gaan als er iets verderop ook een wip en een glijbaan staan?"

"De shows waar ik aan werk verschillen ook sterk", vertelt hij. "Mom en The Big Bang Theory liggen mijlenver van elkaar. De relaties tussen de personages, de verhalen die we vertellen, het soort humor...: de twee series zijn niet met elkaar te vergelijken. Als ik op de set vanMom sta, denk ik op geen enkel moment aan The Big Bang Theory."

Enig nadeel: door de drang om elk hoekje van de speeltuin te verkennen legt Lorre zichzelf een hels werktempo op. "Dat valt wel mee", relativeert hij. "Zolang ik af en toe een dutje in mijn schema opneem, is het best vol te houden."

Televisie mag zijn grote passie zijn, eigenlijk droomde Lorre van een carrière in de muziek. Eerst deed hij begin jaren 70 een mislukte poging om een diploma politieke wetenschappen te halen. Veel herinnert Lorre zich niet van die periode aan de State University of New York. "Mijn hoofdvak was rock-'n-roll, lsd het keuzevak", vertelde hij in eerdere interviews. Na twee jaar gaf hij er de brui aan, om zich volop op zijn muziekcarrière te storten.

Radiohitje

Een tiental jaar trok hij de VS rond als gitarist en songwriter. De songs die hij in die periode schreef, zijn allang tussen de plooien van de tijd verdwenen. Met twee uitzonderingen: de soundtrack voor de tv-serie Teenage Mutant Ninja Turtles en het nummer 'French Kissin' in the USA', waarmee Debbie Harry in de jaren 80 een radiohitje scoorde.

Lorre had toen al de overstap naar de televisie gemaakt, al was er nog geen sprake van een uitzonderlijk sitcomtalent. Hij verdiende zijn boterham met het schrijven van scripts voor kindertekenfilms als Muppet Babies en Defenders of the Earth. Dat had hij, zonder de gammele gezondheidszorg in de VS, misschien nog altijd gedaan. Lorre - ondertussen vader van twee kinderen - wou graag een ziekteverzekering voor zijn gezin, maar de Amerikaanse scenaristengilde gaf die toen enkel aan wie verhaallijnen schreef voor personages van vlees en bloed.

Lorre ruilde zijn Muppet Babies met veel plezier in voor Roseanne. Zijn inbreng tilde de wat ingeslapen sitcom meteen naar een hoger niveau. Het succesverhaal kwam abrupt ten einde toen Lorre het na een tiental afleveringen aan de stok kreeg met hoofdrolspeelster Roseanne Barr. Hij moest het onderspit delven, maar had de interesse van de producenten van de reeks gewekt.

Zijn eerste poging om een eigen reeks uit de grond te stampen (Frannie's Turn) draaide op een sisser uit, maar daarna volgde een indrukwekkend lijstje kijkcijferkanonnen. Grace under Fire, Cybill, Dharma & Greg, Mike & Molly..., alles wat Lorre aanraakt lijkt in goud te veranderen.

Maar zijn status van levende legende heeft hij toch vooral aan Two and a Half Men en The Big Bang Theory te danken. Die eerste reeks zong het twaalf seizoenen uit, zonder aan populariteit in te boeten, de tweede lijkt dat aantal met de vingers in de neus te gaan evenaren. Een unicum in het steeds sneller evoluerende televisielandschap.

Aan de basis ervan liggen een aantal simpele basisregels. "Blijf eerlijk met jezelf", doceert Lorre. "Doe geen dingen opnieuw en probeer nooit anderen na te apen. Als je het elders al hebt gezien, blijf er dan zo ver mogelijk van weg."

Een beetje frictie

De theorie klinkt makkelijk, de praktijk is zoals zo vaak net iets gecompliceerder. "Het is bij zo'n langlopende reeks constant zoeken naar een evenwicht. Een serie moet genoeg kunnen groeien om niet saai te worden - je wilt niet elke week naar hetzelfde programma zitten kijken - maar tegelijk wil je de eigenheid van zo'n reeks niet verliezen. Bij The Big Bang Theory hebben we lang gediscussieerd over het introduceren van een vrouw in het leven van Sheldon. Zou dat lukken zonder afbreuk te doen aan dat fantastische personage? Dat was een gok, maar het is goed uitgedraaid. Het gaf Sheldon de kans te groeien. Op die manier hou je een programma fris."

De houdbaarheidsdatum van een reeks is duidelijk iets wat Lorre bezighoudt. "Het helpt om je writers room te vullen met sterke persoonlijkheden. Je moet mensen om je heen hebben die je af en toe durven te zeggen: 'Dit is absolute bullshit.' Natuurlijk komt daar soms ruzie van, maar een beetje frictie is niet slecht. Zolang het niet tot persoonlijke conflicten komt. Met 'dat vind ik bullshit' is op zich niets verkeerd. Als iemand me zegt 'je bent een idioot', wordt het een ander verhaal."

Lorre heeft de afgelopen jaren wel wat persoonlijke conflicten uitgevochten. De man staat bekend als een controlefreak. Niet alleen in zijn writers room deelt hij de lakens uit, ook op de set wil hij zijn zegje hebben over hoe de acteurs zijn teksten declameren.

Dat valt niet bij iedereen in goede aarde. De openlijke ruzie met Charlie Sheen, de absolute ster van Two and a Half Men, was maandenlang voorpaginanieuws in de States en ver daarbuiten. Lorre betreurt nog steeds dat de drank- en drugsproblemen van Sheen uiteindelijk tot het ontslag van de acteur leidden. "Charlie is de grappigste acteur met wie ik ooit heb gewerkt. Zolang alles goed liep, tenminste."

De kwaliteit van zijn acteurs is nog zo'n stokpaardje van Lorre. "Zij bepalen alles. Hoe goed je scripts ook zijn, als je geen fantastische acteurs hebt om ze te spelen, gaat het fout."

Comic relief

Lorre is ondertussen 64. Voor het geld hoeft hij het allang niet meer te doen, zijn persoonlijk vermogen wordt op zo'n 700 miljoen dollar geschat. Maar aan stoppen denkt hij niet. "Waarom zou ik? Ik vind het fantastisch dat ik dit mag doen."

Al ziet hij zelf wel een evolutie in zijn manier van werken. "Ik probeer wat meer afstand te nemen. Bij The Big Bang Theory heb ik een stap achteruit gezet. Zo krijgt het schrijfteam achter die reeks meer ruimte om zijn ding te doen."

Makkelijk is dat niet. "Het is zoals je kind voor het eerst in zijn eentje de straat zien oversteken. Je moet er durven op te vertrouwen dat het wel goed komt."

Dat Lorre net nu een stap terug zet, is geen toeval. Bij Netflix heeft hij een volledig nieuwe speeltuin ontdekt. Eind augustus ging Disjointed in première. Ondertussen werkt Lorre aan The Kominsky Method, een reeks waarin Michael Douglas een acteur speelt die in de herfst van zijn carrière als acteercoach aan de kost probeert te komen.

Lorre zong eerder al uitgebreid de lof van Netflix. "Een platform zonder beperkingen. Er is geen tijdslimiet, alle onderwerpen kunnen en ook van het taalgebruik hoef je je niets aan te trekken."

Dat nieuwe speelterrein kan de man die groot werd met sitcom misschien wel inspireren om zich ook eens aan een ander genre te wagen. Lorre zelf gaat er prat op nooit naar andere comedyreeksen te kijken. "Ik ben een groot fan van drama. Maar ik heb er geen idee van of ik zelf zo'n reeks zou kunnen schrijven. Ik vrees een beetje dat ik met een soort tussenvorm zou eindigen. In gelijk welke scène, hoe donker ook, zal ik altijd proberen humor binnen te smokkelen. Zo zit ik nu eenmaal in elkaar. Aan de andere kant: in elke goede dramareeks zit ook wat comic relief. Dus wie weet, misschien moet ik het toch maar eens proberen."

Het tiende seizoen van The Big Bang Theory gaat vanavond van start op Q2.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234