Zondag 20/06/2021

Iedereen een Obammeke, want de president komt

Negentig procent is nog geen honderd: pas als Barack Obama er volgende woensdag écht is, zal Waregem het geloven. Maar het gerucht gaat luider en de kans wordt groot. 'Ik ga kijken. Zelfs als ik er te voet naartoe moet.'

Waregem' als trending topic op Twitter: in deze 'Stad in Galop' van paardenkoersen, den Essevee, dat als Zulte-Wargem zaterdag de Bekerfinale speelt, en de aankomst van Dwars door Vlaanderen, is het een primeur. Allemaal dankzij het vtm-nieuws: "Barack Obama zou op 26 maart de enige Amerikaanse begraafplaats van de Eerste Wereldoorlog bezoeken." Landend in Wevelgem en onderweg naar Brussel. Zou het kunnen?

Op Twitter gaat een foto rond van 'Obammekes': boterhammen met choco en banaan, maar in Waregem blijft dat brokje platste commerce goed verborgen. Elders, bij banketbakker Vervaeck, liggen 'Negerkopjes' in de etalage: een soes gevuld met vanilleroomboter en fijn gesneden gekonfijte krieken, omhuld met fondant chocolade. "Maar dat verkopen wij al jaren", zegt de bakkersvrouw. "Dat heeft echt niks met Obama te maken."

Een meneer ("Schrijf maar W.M."), net terugkerend van de begrafenis van iemand van de bekende familie Renson, vertelt hoe de stad al lang met de Amerikanen verbonden is. "Ik ga kijken", zegt hij. "Zelfs als ik er te voet naartoe moet." Als jongen van tien jaar - hij is geboren in 1947 - zong hij al op het 'Flanders Fields American Cemetery and Memorial', zoals hele generaties Waregemnaren. Tot vandaag.

"Op de laatste zondag van mei is dat, voor Memorial Day. Dan komt de Amerikaanse ambassadeur. En dan moeten kinderen van het vierde, vijfde en zesde leerjaar zingen." Dan zingen ze het Amerikaans volkslied, 'The Star-Spangled Banner', door de juffen en meesters van onder meer de Guido Gezelleschool fonetisch aangeleerd.

Parkeerverbod

"Kinderen van die leeftijd spreken nog geen Engels", legt beleidsondersteuner Frank Dewaele uit. 'Oh, say can you see by the dawn's early light' wordt dan 'Au sei ken joe sie bai de douwns urlie leit' en verderop 'Oh, say does that star-spangled banner yet wave' lezen ze als 'O seei dus dat star spengeld benner jet weiv'.

In het stadhuis knikt CD&V-burgemeester Kurt Vanryckeghem: ook hij kent de woorden nog. En dat de kinderen dat nu nog oefenen, zou dus van pas kunnen komen. Waarbij die 'zou' van belang is. Mogen ze zingen voor Obama? "Het is nog niet zeker", zegt hij. "Maar veel wijst erop." De band tussen Waregem en de Amerikanen houdt hij al jaren warm. "Vooral met Howard Gutman, de vorige ambassadeur, was die sterk. Elk jaar kwam hij naar Memorial Day en toen al lieten we altijd weten dat we de president graag zouden ontvangen."

Die uitnodiging herinnerde de Amerikaanse ambassade zich, toen zeker was dat Obama op 26 maart naar België zou komen. "Maar alles ligt in hun handen. We merken dat er schikkingen worden getroffen. Er zijn nu rapporten naar het Witte Huis en zij zullen beslissen."

Impact zal het hebben. Als Obama komt, via Wevelgem, dan pakt hij de kortste weg naar de begraafplaats: via het industrieterrein. "Daar zal er een paar uur verkeers- en parkeerverbod zijn." Of de burgemeester een woordje mag zeggen? "Dat zullen we nog horen." Samengevat: "De begraafplaats is in eeuwigdurende concessie aan de Amerikanen geschonken. Het is Amerikaans grondgebied. Wij zullen er te gast zijn." Al zou hij graag een bronzen paardenkop van kunstenaar Daniel Desmarets afgeven. En na de middag van diezelfde dag komt gewoon 'Dwars door Vlaanderen' aan.

Op de hoek van de Wortegemsestraat en de Bosstraat ligt de plek waar Obama, misschien dus, komt kijken. Daar liggen 368 Amerikaanse jongens. Opvallend: ze sneuvelden bijna allemaal in oktober of november 1918. "Twee divisies van elk 20.000 jongens werden in die laatste dagen nog naar hier gestuurd", zegt de gids. "367 jongens werden meteen begraven. Iets later vonden ze er nog eentje." Ze hebben namen als Charles Mangogna, Tony Toccotelli, John S. Phalen, Edward J. Condon en Kenneth MacLeish.

Boer Clerck

"Ooit was George Bush senior hier, toen hij op een verjaardagsfeestje van 'Boer Clerck' kwam. Maar toen was hij geen president meer", zegt Christopher Sims van de American Battle Monuments Commission, die al veertig jaar aan de rand van de begraafplaats werkt. "We weten officieel van niks. Al mag vandaag niemand foto's maken. Waarom? Geen idee. Het mag gewoon niet. En we hebben nog geen scenario. Maar ik zou het wel leuk vinden. Eind dit jaar ga ik op pensioen."

Het presidentieel bezoek als kers op die taart dus. Of op zijn Obammeke.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234