Dinsdag 18/05/2021

IBM gooit nieuwe Watson op het internet

Watson, de supercomputer van IBM, is voortaan beschikbaar op het internet als cloudtoepassing. Op die manier heeft iedereen die applicaties wil ontwikkelen vrij toegang tot een enorm krachtig instrument, dat bovendien alleen maar krachtiger zal worden.

Welkom in de tijd van de supercomputer voor iedereen. IBM stelt Watson, het computersysteem dat twee jaar terug elke mens versloeg bij Jeopardy (het Amerikaanse Waagstuk), beschikbaar in een vorm die via het internet zelfs tweemaal zo krachtig zal zijn. Bedrijven, universiteiten en individuele softwareontwikkelaars zullen er gebruik van kunnen maken voor een fractie van de vroegere prijs. Dankzij de expertise van specialisten van IBM in domeinen zoals computerlinguistiek zullen ze machines kunnen bouwen die complexe gegevens kunnen interpreteren en beter kunnen communiceren met mensen.

De zet van IBM om zijn spitstechnologie breder beschikbaar te stellen, is de jongste poging van grote technologiebedrijven om de krachtigste computers ter wereld even toegankelijk te maken als het videospelletje Angry Birds. Het geeft ook aan hoe snel de technologiesector verandert, van complexe systemen die miljoenen kosten tot betaalbare pakketten die kleine bedrijven en zelfs particulieren toegang geven tot technologie die nog maar een paar jaar geleden alleen was weggelegd voor grote bedrijven die het zich konden veroorloven.

"De volgende generatie zal terugblikken en 2013 beschouwen als het jaar van de grote verschuiving", zegt Stephen Gold, vicepresident van het Watsonproject bij IBM. "Het is het begin van een wijziging van de manier waarop mensen communiceren met computers."

Dr. House

IBM speelt Watson uit om het gevecht om de wereld van het cloud computing - enorme aantallen computerservers die verbonden zijn met het internet - aan te gaan met bedrijven zoals Amazon, Google en Microsoft. Het is geen toeval dat IBM het nieuws over Watson bracht in dezelfde week dat Amazon klanten ontving op een conferentie om zijn eigen cloud, Amazon Web Services (AWS), te promoten. De concurrentie is nog klein, maar de impact zal aanzienlijk zijn.

Watson, een project waaraan IBM al veertien jaar werkt, is een artificieel leersysteem dat grote hoeveelheden informatie opslorpt om verborgen betekenissen te achterhalen. Initiële toepassingen, behalve mensen verslaan bij tv-spelletjes, was onder meer medisch onderzoek en het stellen van onverwachte diagnoses, een beetje zoals de geniale dokter House doet in de gelijknamige serie. Andere toepassingen waren een onlineshopper en een virtuele fitnesshulp die oefeningen op maat fabriceert door vragen te stellen.

Watson spant de kroon, maar andere bedrijven zetten vergelijkbare projecten op. Zo stelde een firma tijdens de conferentie van Amazon dat het in achttien uur een project rond had gekregen op de cloud van Amazon dat op één server 264 jaar had gevergd. Het project, dat op zoek gaat naar betere materialen voor zonnepanelen, kostte 33.000 dollar. Een paar jaar geleden had het naar schatting 68 miljoen dollar gekost om een vergelijkbare computer te bouwen en te gebruiken. Het project, dat meer gelijkenissen vertoonde met conventionele supercomputertoepassingen dan het vraag-antwoordmodel van Watsons cognitieve processen, was slechts het eerste in een serie van projecten die werden voorgesteld op de conferentie van Amazon.

"Je betaalt nu 90 dollar per uur om 10.000 computers te huren", het equivalent van een reuzachtige machine die 4,4 miljoen dollar zou kosten, zegt Jason Stowe, CEO van Cycle Computing, het bedrijf dat de supercomputeroefening van Amazon deed. Klanten zijn onder meer The Hartford, Novartis en Johnson & Johnson.

De inkomsten die Amazon boekt met de cloudbusiness zijn nog te klein om erover te communiceren, maar volgens bronnen binnen het bedrijf denkt Jeff Bezos, CEO van Amazon, dat AWS andere bedrijfstakken zoals boeken en merchandise uiteindelijk in het niet zal doen verzinken, activiteiten die toch goed zijn voor 51 miljard dollar ontvangsten per jaar. Gartner berekende dat AWS dit jaar vijf keer krachtiger was dan de het systeem van veertien andere cloudcomputingbedrijven, waaronder IBM, samen.

Sindsdien investeerde IBM naar schatting 2 miljard dollar om cloudbedrijf SoftLayer te verwerven, en begon het Watson te herconfigureren als een cloudproduct. Het zette ook bussen in die rondreden tijdens de AWS-conferentie in Las Vegas met advertenties die duidelijk moesten maken dat IBM veel verder staat op het vlak van cloudcomputing.

Kwantum

Wellicht wordt Watson nog een pak krachtiger als hij in een cloud opereert. Volgens Gold zal hij kennis opslagen bij elke interactie met klanten en zo dingen leren zoals communiceren in verschillende talen en menselijke voorkeuren herkennen. Minder duidelijk is hoe IBM geld hoopt te verdienen met Watson. Het bedrijf experimenteert momenteel met betaling voor de opslag van gegevens en de verkoop van computergebruik volgens 'meterstand', zoals gas of elektriciteit afgerekend wordt.

Dit jaar kochten Google en een bedrijf dat samenhangt met de NASA voor studiedoeleinden een experimentele computer aan die gebruikmaakt van kwantumeffecten om resultaten te bereiken die soms tot 3.600 keer sneller komen dan bij traditionele supercomputers. De maker van de kwantumcomputer, D-Wave Systems uit Burnaby in British Columbia, mag alvast rekenen op Bezos als investeerder.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234