Zondag 20/10/2019

Huis van vermoorde modekoning Versace wordt exclusieve club

'Het huis is een kunstwerk, maar als je hier lang genoeg bent, besef je dat het mensen nodig heeft'

OCEAN DRIVE KAN WEER FEESTEN

Het flamboyante huis van Gianni Versace was beroemd om zijn wilde nachten, tot de modemaker op de stoep doodgeschoten werd. Peter Loftin, een telecommunicatietycoon, kocht het huis in 2000 van de familie Versace. Later dit jaar zal hij het openstellen als een privé-club voor de superrijken. 'Amerika heeft de eerste trauma's van 9/11 verteerd en de mensen willen zich weer amuseren.' Door David Usborne

Een wandeling langs Ocean Drive in Miami's South Beach is een hele belevenis. Je ziet diep gebruinde mannen en vrouwen, verzonken in hun eigen catwalkfantasieën. Open auto's treuzelen voor drukke cafés en restaurants. Iedereen probeert indruk te maken op iedereen en de sfeer is vulgair sexy.

In die kakofonie van nonchalante grofheid is er ook nog architectuur. South Beach is het Amerikaanse museum van strand-art-deco, maar nummer 1116 stelt al zijn buren in de schaduw. Dit is het Casa Casuarina, een mediterraan landhuis achter palmen en smeedijzeren hekken. Een stoep van kalksteen leidt naar de gesloten decoratieve poort. Die stoep is de eerste blikvanger, want hier werd modesuperster Gianni Versace, in 1997 doodgeschoten. Het Casa, dat Alden Freeman, een erfgenaam van het Standard Oil-fortuin, in 1930 liet bouwen, is jammer genoeg niet open voor het publiek. Er bestaat maar één manier om hier binnen te geraken: een persoonlijke uitnodiging van de huidige eigenaar. Die eigenaar is Peter Loftin, een telecommunicatietycoon uit North Carolina die op 46 jaar gestopt is met werken. Hij is gescheiden, heeft een zoontje van zes en is gebouwd als een quarterback van het Amerikaanse football. Loftin kocht het pand in 2000 voor 19 miljoen dollar van de familie Versace. Gelukkig blijkt hij een sociaal iemand te zijn. Hij houdt van mensen en krijgt graag bezoek. Maar Loftin heeft mij uitgenodigd om over gasten te praten die veel belangrijker zijn dan ik. Later dit jaar stelt hij zijn huis open als een privé-club voor de superrijken. Hij heeft zijn inspiratie gekregen toen hij hier kwam wonen: het moest ofwel een club worden ofwel een exclusief hotel. Maar toen ging de economie de dieperik in en sloegen de terroristen toe. In de voorbije jaren heeft hij Casa Casuarina af en toe verhuurd voor privé-feestjes en evenementen. Nu heeft Loftin beslist dat de tijd rijp is om zijn Club at Casa Casuarina te lanceren. Hij denkt dat Amerika de eerste trauma's van 9/11 heeft verteerd en de mensen zich weer willen amuseren. En dus heeft hij vorige week de eerste voorbereidende uitnodigingen verstuurd naar 150 zorgvuldig geselecteerde mensen, in de hoop een kern van toekomstige leden te vormen. Veel van de genodigden, zoals ex-tennisvedette Jimmy Connors, zijn persoonlijke vrienden.

Interessante Britten

Later zullen de stichtende leden mee beslissen wie in aanmerking komt om lid te worden. Om de mix 'interessant' te houden, wil Loftin bovendien ereleden kiezen: artistieke persoonlijkheden die niet noodzakelijk rijk hoeven te zijn. "Ik wil een gevarieerd publiek", legt hij uit, terwijl we in de schitterende eetzaal aan de voorzijde van het huis gaan zitten, in het gezelschap van verse krab en witte wijn. "Ik wil kunstenaars aantrekken, schrijvers, mensen die iets hebben gepresteerd, zakenlui, filmsterren, noem maar op."

Wat zullen de gelukkige uitverkorenen moeten betalen om erbij te horen? Loftin wacht even en neemt een slokje chablis. Hij glimlacht. Bepaalde details verklapt hij liever niet. Ze zullen hoe dan ook verwend worden. Bij hun aankomst krijgen de leden een badjas met hun initialen, voor het geval ze zin hebben in een duik in het oogverblindende zwembad dat Versace liet aanleggen, compleet met een extravagante tegelvloer en spuitende fonteinen. In het kuuroord zal gespecialiseerd personeel exotische behandelingen geven. Om zich te verfrissen, zullen de gasten Versaces sexy doucherotonde kunnen bezoeken, vier cellen met ingelegde marmeren vloeren, muren met fresco's en nep-Griekse zuilen.

De club zal een weelderige oase zijn in de drukte van South Beach. De leden zullen in de zalen rond het open binnenplein met drie verdiepingen, of op het terras bij het zwembad kunnen dineren. Drankjes zullen worden geserveerd in de Freeman Suite of in de glazen bar op het dak van het landhuis, met uitzicht op de oceaan. Nog iets hoger vinden de leden het observatorium met bronzen koepel dat Alden Freeman als een kroon op zijn paleis liet bouwen.

Alles zal mogelijk zijn. "Wat je ook wilt, wij zorgen ervoor", zegt Loftin. "Een helikopter? Komt eraan!" Alleen overnachten zal niet kunnen, er zijn genoeg hotels in de omgeving.

De grootste attractie zal natuurlijk het Casa zelf zijn. Hoewel het nog geen 75 jaar oud is, gaat het in South Beach door voor een historisch monument. Het zou zelfs aan de basis liggen van het plaatselijke toerisme toen Alden Freeman en zijn vriend, tuinarchitect Charles Boulton, het in 1930 lieten bouwen. Zijn naam dankt het aan een eenzame kasuarboom of Australische den die na een felle storm in 1926 overeind bleef.

Patronen van Versace-foulards

Loftin heeft niet aan het unieke decor of de architectuur van het huis geraakt. Zowel de oorspronkelijke interieurs van Freeman als wat Versace eraan heeft toegevoegd, zijn bewaard gebleven. Versace gaf 30 miljoen dollar uit om de stempel van zijn flamboyante persoonlijkheid en zijn liefde voor extravagantie op het Casa te drukken. Hij breidde het terrein naar het zuiden waar hij een zwembad liet aanleggen, een terras en een gastenhuis, waar nu het kuuroord van de club zal komen. Hij liet vijf miljoen mozaïeksteentjes plaatsen. De stootborden van de stenen trappen werden zorgvuldig ingelegd met piepkleine stukjes edelsteen. De plafonds van de slaapkamers zijn beschilderd met patronen van Versace-foulards. De badkamers zijn bekleed met marmer en natuursteen. Versaces eigen suite, met rijkelijke houten lambriseringen en paars gebrandschilderd glas, heeft de allure van een prinselijk paleis of de slaapkamer van een oude Griekse god. "Ik ben de bewaarder van dit huis en ik moet de vorige eigenaren respecteren", zegt Loftin, "Het huis is een kunstwerk, maar als je hier lang genoeg bent, besef je dat het mensen nodig heeft. Het heeft een ziel, het vraagt om mensen."

Vroeger was dat geen probleem. Toen Alden Freeman het Casa Casuarina bouwde, liet hij het in 22 kleine appartementen verdelen, zodat al zijn vrienden op bezoek konden komen. Na zijn dood in 1937 werd het gekocht door Jacques Amsterdam. Het heette toen Amsterdam Palace en de appartementen werden verhuurd aan kunstenaars en hippies. In 1992, toen het pand erg vervallen en bijna onbewoonbaar was, werd Versace er verliefd op en hij kocht het. Na de renovatie werd het huis beroemd om zijn wilde nachten met gasten als Madonna (een slaapkamer draagt nog altijd haar naam), en Elton John. Versaces aanwezigheid en de verhalen over zijn feesten droegen in de jaren negentig bij tot de renaissance van South Beach als het trefpunt voor al wie chic was of wilde zijn.

Zal Loftin met zijn nieuwe incarnatie van het landhuis een even grote impact op South Beach hebben? Misschien niet. Ten eerste is de buurt nu veel meer ontwikkeld dan toen Versace hier met geld begon te gooien. Overal waar je kijkt zie je nieuwe dure restaurants, clubs en hotels, sommige nog in aanbouw. Loftin is echter vastbesloten om het landhuis weer te veranderen in een plaats waar grote mensen zich amuseren en relaxen, net als in de tijd van Versace. Mobieltjes zullen verboden zijn. Zakelijke gesprekken zullen niet worden aangemoedigd. "De mensen kunnen best wat pret gebruiken", vindt Loftin. Hij geeft toe dat hij voor een stuk geïnspireerd is door Donald Trumps privé-club Mar-a-Lago, in Palm Beach, ongeveer een uur in het noorden, maar belooft dat het er bij hem minder vormelijk toe zal gaan.

Mooie meisjes en geile kerels

Sommige kenners van South Beach vragen zich af of Loftin wel de juiste persoon is om het landhuis weer tot leven te wekken. "Ik kan en wil mij niet voorstellen dat het hem zou lukken", zegt Tom Austin, sinds lang een chroniqueur van de society van South Beach. Austin is vaak bij Versace te gast geweest en heeft een paar feesten bezocht die sinds Loftins komst in het landhuis zijn gegeven. "Heel veel mooie meisjes en een handvol geile kerels", zegt hij laatdunkend. "Vroeger had het huis klasse. Versace was een soort label. Bovendien zat hij in de modewereld en had je heel de homodimensie die daarbij hoort. Dat kun je niet zomaar imiteren."

Loftin is ervan overtuigd dat hij hoe dan ook de praktische kant van de zaak aankan. Hij onderhandelt met een exclusief dienstenbedrijf dat de leden in de watten zal leggen. Een plaatselijk cateringbedrijf van topniveau, Barton G., dat nu al de occasionele fuiven verzorgt, zal de gasten spijzen, grotendeels met eten dat elders wordt gemaakt (de keuken van het landhuis, die uitkomt op het centrale binnenplein, is verbazend pover). Loftin heeft bovendien plannen om met een bekend kuurcentrum in zee te gaan.

Maar hoe groot zal de belangstelling zijn om lid te worden? En belangrijker, wie zal belangstelling hebben? Een en ander zal pas duidelijk worden wanneer de club tegen het einde van het jaar echt opengaat. Loftin heeft een bekende pr-goeroe uit New York, Nadine Johnson, die erg populair is in de kunst- en entertainmentwereld, aangetrokken om de juiste mensen warm te maken voor het project en de juiste geruchten te lanceren. The New York Times heeft al over de club geschreven. Loftin beseft heel goed hoe belangrijk het is de juiste mond-tot-mondreclame op gang te brengen. Zijn enthousiasme is (nog) niet kapot te krijgen. En hij ligt niet wakker van de mogelijkheid dat zijn plannen hem geld zullen kosten. "Het is de bedoeling dat we winst maken. Ik weet niet hoe winstgevend het kan worden, maar we zullen ons best doen."

© The Independent

op naar south beach, miami

ER GERAKEN

Van het vliegveld van Miami rijden bussen direct naar South Beach. De taxi's rekenen een vaste prijs van 24 dollar.

LOGEREN

South Beach bestaat zowat voor de helft uit gerenoveerde art- decohotels. Het Delano (1685 Collins Ave en 16th Street, tel.: 001-305/672.20.00, www.ianschragerhotels.com) is een van de beste, vanaf 435 dollar, zonder ontbijt. * Het Tides (1220 Ocean Drive, tel.: 001-305/604.50.70, www.islandoutpost. com) is een sober wit gebouw met 45 suites vanaf 475 dollar per nacht, exclusief ontbijt. * Het National (1677 Collins Avenue at 16th Street, tel.: 001-305/532.23.11, www.nationalhotel. com) heeft kamers vanaf 168 dollar, exclusief ontbijt. Het Kent (1131 Collins Avenue, tel.: 001-305/604.50.68, www.thekenthotel. com) is een kleurig verbouwd art-decopand met kamers vanaf 164 dollar, ontbijt inbegrepen.

ETEN

Ga voor een Latijns sfeertje naar Larios on the Beach, 820 Ocean Drive (tel.: 001-305/532.95.77). Gloria Estefan is een van de eigenaars.

MEER INFORMATIE

Greater Miami Convention and Visitors Bureau, Suite 2700, Nations Bank Building, 701 Brickell Ave (tel.: 001-305/539.30.00, www.gmcvb.com)

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234