Donderdag 26/11/2020

Hoogvlieger

Captain Eric Brown was een van de meest bewonderde piloten uit de luchtvaartgeschiedenis. Tijdens zijn carrière, die de periode van de tweedekker tot de ruimtevaart omspande, vloog hij met maar liefst 487 verschillende vliegtuigtypes.

"Niet jij weer!" schijnt de Engelse koning George VI te hebben geroepen toen Brown al voor de vierde keer op Buckingham Palace verscheen om een ereteken opgespeld te krijgen. Dat was in 1947; de 28-jarige kapitein was goed op weg om de meest gedecoreerde piloot te worden van de Britse luchtmacht. Liefst 2.407 landingen op vliegdekschepen zou hij maken - een wereldrecord - waaronder de eerste met een straaljager.

Zijn belevenissen lezen als een spannende avonturenroman met de bijbehorende onwaarschijnlijkheden. Zo werd hij bij het begin van de oorlog gearresteerd door de Gestapo, maar kon hij zich er na dagenlange ondervragingen uitkletsen. Hij werd vrijgelaten aan de Zwitserse grens als een onschuldige ruilstudent - waarna hij zich zo snel mogelijk naar de geallieerden haastte om een van hun meest geduchte test- en gevechtspiloten te worden. Hij zou onder meer de P-51 Mustang grondig op de proef stellen, de wendbare jager die de Luftwaffe het vuur aan de schenen zou leggen.

Als zoon van een vliegenier uit de Eerste Wereldoorlog, was de kleine Schot opgegroeid met verhalen uit de prille luchtvaart. Hij vloog al toen hij acht was. In zijn latere leven stond hij niet zozeer bekend als een waaghals, maar als een man met voortreffelijke vliegkwaliteiten die zijn risico's berekende. Zijn parachute gebruikte hij zelden, en toch zou hij elf crashes overleven. Onder meer een tolvlucht die eindigde in het estuarium van de Schotse rivier de Forth, onder de verbaasde ogen van Winston Churchill.

Een van zijn glorieuzere daden speelde zich af in de nadagen van de oorlog, toen Brown naar een Luftwaffe-basis in Denemarken vloog om daar een straalbommenwerper te testen. "Ik dacht dat de Duitsers vertrokken waren, maar landde op een basis die nog operationeel was. Hoewel ik alleen een pistool bij me had, kon ik de commandant zover krijgen zich over te geven." Hij nam in zijn eentje tweeduizend man gevangen, tot de grondtroepen de volgende dag arriveerden om het van hem over te nemen.

Omdat hij een stevig mondje Duits kende, werd hij na de oorlog aangesteld om roemruchte figuren als raketingenieur Wernher von Braun te ondervragen, Luftwaffe-baas Herman Göring en vliegtuigbouwer Willy Messerschmidt. Eric Brown had duidelijk een afspraak met de geschiedenis. Wellicht zou hij ook als eerste door de geluidsmuur zijn gebroken, mochten de Britten dat project niet hebben overgedragen aan de Amerikanen uit budgettaire overwegingen.

"Ik ben niet snel bang", zei hij eens toen hem gevraagd werd of hij ooit schrik had in een vliegtuig. "Als je dat gevoel hebt van perfecte harmonie en controle, dan ben je één met je machine. Het vliegtuig verwelkomt je als je instapt. Het lijkt je te zeggen: 'Goddank dat je gekomen bent, je maakt deel van mij uit.' Dan vliegen is pure gelukzaligheid."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234