Maandag 27/09/2021

Hoogspanning aan KU Leuven: ook Koen Geens gooit zich in strijd om Marc Vervenne op te volgen

Kabinetschef Peeters kandidaat-rector

Koen Geens, kabinetschef van Vlaams minister-president Kris Peeters (CD&V), is kandidaat om de nieuwe rector van de KU Leuven te worden. De verkiezing wordt erg spannend door de interne crisis die is ontstaan na het niet-verlengen van het mandaat van rector Marc Vervenne.

door bart eeckhout

Leuven l Professor Koen Geens (51) krijgt met huidig vicerector Mark Waer (59) al één zekere tegenstander bij de rectorverkiezingen, maar ook andere uitdagers overwegen nog hun kans te wagen. De bekendste, Rik Torfs (52), houdt zijn antwoord nog in beraad.

Een leiderschapscrisis houdt de KU Leuven in haar greep. De machtsstrijd barstte los toen bekend raakte dat het mandaat van rector Marc Vervenne niet met nog eens vier jaar zou verlengd worden, omwille van een negatieve evaluatie. De Alma Mater brak uiteen in twee kampen, die publiekelijk strijd leverden met petities en open brieven. De strijd werd op de spits gedreven toen de raad van bestuur voorstelde om kandidaat-rectoren voortaan vooraf te screenen - een plan dat onder luid protest weer begraven werd. Op de achtergrond speelt de machtsstrijd mee tussen de KU Leuven en de met strakke hand door voormalig rector André Oosterlinck geleide 'moederholding' Associatie KU Leuven.

Establishmentkandidaat

Welk soort rector Leuven moet krijgen is dan ook de cruciale vraag bij de komende interne verkiezingen. In juli moeten de nieuwe rector en zijn team aantreden, na een stembusgang in mei. Ten laatste komende maandag moeten kandidaten zich aanmelden. Officieel is er nog geen enkele naam bekend, maar alvast Koen Geens maakt tegenover De Morgen geen geheim meer van zijn ambities: "Ik ben kandidaat, ja". Geens, hoogleraar in de rechten, zegt "heel graag" rector te willen worden: "Dit is een prachtige instelling om te leiden, en ik denk dat ik dat ook goed zou doen".

Professor Geens geldt als de kandidaat van het establishment. Hij heeft de steun van de zeer invloedrijke oud-rectoren André Oosterlinck en Roger Dillemans. Als jurist dokterde Geens voor hen de structuur uit van de Associatie. Tot zijn netwerk behoren onder meer enkele bekende aan CD&V gelieerde juristen zoals Hugo Vandenberghe en Paul Van Orshoven. Geens is dan ook een belangrijk politiek 'speler', als kabinetschef voor sociaaleconomische zaken onder minister-president Kris Peeters. "Zodra mijn kandidatuur is ingediend, beëindig ik mijn functie op het kabinet en beperk ik me tot enkele lopende dossiers", zegt hij daarover.

De kandidatuur van Geens zorgt voor nog meer hoogspanning. Tegenstanders vrezen een te grote greep van het oude CD&V-netwerk op de universiteit. Ze wrijven Geens vooral aan intern aan de universiteit nauwelijks bestuurservaring te hebben, aangezien hij zijn naam vooral opbouwde als topadvocaat en kabinetschef. Om dat argument te ontzenuwen, diende Geens het verzoek in om opnieuw tot gewoon (dat wil zeggen voltijds) hoogleraar benoemd te worden. Die aanvraag gebeurde pas begin deze maand.

Man van continuïteit

'Topkandidaat' Geens mag hoe dan ook tegenstand verwachten. Die kan in de eerste plaats van Mark Waer (59) komen, huidig vicerector Biomedische Wetenschappen. Waer geeft alvast toe "zeer sterk te denken aan een kandidatuur." Hij is de vertegenwoordiger van het huidige beleid. "We kennen vandaag veel problemen", zegt hij, "maar ik behoor tot degenen die vinden dat toch niet alles zo slecht was in het recente verleden. Ik kan voor de continuïteit zorgen." Dat zal dan wel slechts voor één termijn zijn, want over vier jaar heeft Waer de leeftijdsgrens bereikt.

Als vicerector, medicus en oud-bestuurder van het Universitair Ziekenhuis heeft Waer minstens één troef: grote steun binnen UZ Gasthuisberg, een apart bastion binnen de universiteit met zeer veel stemgerechtigd personeel. Het gerucht circuleert dan ook dat Waer op zijn eigen campus een tegenkandidaat zou krijgen, al was het maar om zijn electorale macht te temperen. Dat zou dan Bernard Himpens, decaan Geneeskunde, kunnen worden. Met zijn steun aan de afgeblazen screening van kandidaat-rectoren blies Himpens evenwel bij voorbaat vele bruggen op. Hij was gisteren niet bereikbaar voor commentaar.

Onbekende factor Torfs

Vele academici kijken ook uit naar wat 'onbekende factor' Rik Torfs zal doen, een status waar de bekende kerkjurist hoorbaar van geniet. "Het gaat niet goed met de universiteit. Er is nood aan nieuw bloed en nieuwe inspiratie", meent hij. "Of ik vind dat die best van mijzelf komt, beslis ik pas zondag." Torfs moest bij de vorige verkiezingen nipt de duimen leggen voor Vervenne. Met zijn pleidooi voor een meer autonome positie voor professoren haalde hij erg veel proteststemmen op bij de academici.

Outsiders

Op het tweede plan wegen enkele outsiders hun kansen. Ingenieur Bart De Moor (48), ook al kandidaat bij de vorige verkiezingen, denkt nog na. "De universiteit staat op een kantelpunt", heet het. "Het polariseren moet ophouden. Als de instelling mij daarbij kan gebruiken, zal ze me wel weten te vinden." Toch menen velen ervan dat De Moor geen kandidaat zal zijn, omdat zijn profiel als Oosterlinckvertrouweling te nauw aansluit bij dat van favoriet Geens. Een functie in het team van Geens lijkt dan meer voor de hand te liggen.

Vanwege de 'oppositie' tegen de strekking-Oosterlinck mag wel nog een kandidatuur verwacht worden. Velen kijken naar historicus Jo Tollebeek, eloquente stem in het protest. Tollebeek eiste onder meer in een open brief het ontslag van Jef Roos, de voorzitter van de raad van bestuur omdat die de universiteit in een leiderschapscrisis zou geleid hebben. "Ik overweeg mijn kandidaatstelling", bevestigt Tollebeek. "Een universiteit leiden is wat anders dan een bedrijf managen. Die opinie wordt zeer breed gedragen . Het is nu de vraag of we dat kapitaal het beste verzilveren door zelf deel te nemen."

Koen Geens

Kabinetschef Kris Peeters, kandidaat

Tegenstanders vrezen met Geens te grote greep van oude CD&V-netwerk op de universiteit

Mark Waer

Vicerector,

'denkt sterk' aan kandidatuur

Vertegenwoordiger huidige beleid. Geniet grote steun binnen sterk bastion UZ Gasthuisberg

Rik Torfs

Ex-kandidaat-rector, beslist pas zondag

Pleit voor meer autonome positie voor professoren en haalde zo erg veel proteststemmen op

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234