Vrijdag 30/07/2021

Hollywood-ster in verval

Johnny Depp rijgt de ene flop aan de andere, maar dankzij zijn personage Jack Sparrow blijft het geld binnenstromen. Als gangster in 'Black Mass' blijft hij ver weg van Sparrows tics. Een serieuze transformatie.

Johnny Depp doet zijn best. Zozeer zelfs, dat zijn bodyguard hem beetpakt en naar binnen dirigeert, alsof hij een arrestant afvoert. Nu genoeg handtekeningen gezet. Ze lagen 's nachts al in hun slaapzakjes naast de rode loper, de Italiaanse tienermeisjes met foto's en tekeningen van Depp als piraat. Of kapitein Jack 'please' een 'hug' wil komen geven, luidt de vraag op een aan het dranghek bevestigd stuk karton.

In geen jaren bracht iemand op het filmfestival van Venetië zo veel publiek op de been als de 52-jarige acteur. Depp arriveert per boot op het Lido, in een ruimvallend groen colbert. Binnen in het festivalpaleis strijkt hij zijn lok zwartgeverfd haar om de zoveel seconden zorgvuldig uit het bleke gezicht. "Dit is een alcoholvrij biertje", waarschuwt hij met een blik op het flesje voor hem op tafel. "Dus als ik mompel, ligt dat gewoon aan jullie." Vorig jaar, toen hij een Hollywood-award uitreikte aan een collega, was Depp zo wankel, warrig en onverstaanbaar dat internet een dag lang lol had.

Nu, tijdens de persconferentie voor zijn nieuwe gangsterdrama Black Mass, converseert de hoofdrolspeler coherent, zij het aan een opmerkelijk laag tempo. De journalist die de schreeuwende mensen buiten het festivalpaleis 'fans' noemt, wordt vriendelijk maar beslist gecorrigeerd: "Ik hou niet van dat woord. Het zijn gewoon mensen die me verwelkomen."

Depp is een mirakel, zowel voor filmliefhebbers als de zakelijke ingewijden van Hollywood. Aan de ene kant een van 's werelds populairste en best verdienende sterren, aan de andere kant een acteur die de ene mislukking aan de andere rijgt. De critici fileerden Depps futloze spel naast Angelina Jolie in The Tourist (2010), ridiculiseerden zijn apathische indiaan Tonto in The Lone Ranger (2013) en verafschuwden zijn excentrieke kunstdetective in Mortdecai (2015). Ze zagen hun gelijk bevestigd door het publiek, dat al enige tijd met een boog om Depp-producties heenloopt. In de VS en Europa althans. Want net als bij zijn in het Westen worstelende collega's, onder wie Arnold Schwarzenegger, brengen veel van Depps 'flops' uiteindelijk toch nog wel wat op in Hollywoods nieuwe wingewest Azië.

Gay personage

En er is die piraat, altijd weer: Jack Sparrow was ooit sensationeel en ontregelend in Pirates of the Caribbean; de Disney-top raakte bloednerveus na het zien van de allereerste beelden van Depps wel zeer flamboyante interpretatie van de rol. De door Depp zelf verspreide anekdote geldt als klassiek: "Maar wisten jullie dan niet dat ál mijn personages gay zijn?", luidde zijn antwoord toen een Disney-executive haar onrust uitte over de seksuele geaardheid van Jack. Dat was in 2002.

Inmiddels is Sparrow een routineus herhaaloptreden. Wie de opbrengsten van de eerste film (650 miljoen dollar, zo'n 582 miljoen euro) afzet tegenover die van de vierde (ruim een miljard dollar, meer dan 895 miljoen euro), begrijpt waarom de vijfde aflevering al gepland staat voor 2017. Bij die bedragen zijn alle Lego-doosjes en computerspellen niet meegeteld. Geen studiobons zal ooit voorstellen om de stekker uit de Pirates-franchise te trekken. Enkel Depp beschikt over die macht.

De acteur deed onlangs wel al afstand van de door hemzelf ingerichte piratengrot, als onderdeel van zijn te koop staande huis (of eigenlijk dorp) in Zuid-Frankrijk. Hij woonde er met ex-vrouw en zangeres Vanessa Paradis, ver weg van de pers.

'De beste van zijn generatie'

Regisseur Terry Gilliam, die meerdere keren met Depp werkte, ging dit weekend ook over de rode loper bij Black Mass. Twee jaar geleden vertelde de Brit hier in Venetië nog hoe moeilijk het tegenwoordig was om Depp te bereiken. Bellen had geen zin: er zaten te veel lagen om de acteur, mensen die hem afschermden. Als Gilliam langsreed, trof hij hooguit Depps honden aan, en het personeel.

De naam van de bewuste piraat valt niet één keer tijdens de persconferentie, maar buiten het festivalpaleis gilt het publiek even vaak om Jack als om Johnny. In zo'n met een acteur vergroeid personage schuilt gevaar. Als hij zijn ogen ook maar even openspert, in welke filmrol dan ook, duikt automatisch de kapitein op, in wie Depp zijn hele arsenaal aan tics stak.

In Black Mass tracht de acteur zo ver mogelijk weg te komen van zulke vergelijkingen. Nooit eerder speelde hij een realistisch personage dat uiterlijk zo weinig op hem lijkt: de ijskoude moordenaar James 'Whitey' Bulger, de VS' beruchtste nog levende ex-gangsterbaas. Een 86-jarige Ier uit Boston, die ooit direct onder Osama Bin Laden prijkte op de lijst van meest gezochte misdadigers en in 2011 na een tip werd gearresteerd voor zijn appartement in Santa Monica. In de wand van zijn huiskamer werd een goede 800.000 dollar (zo'n 716.000 euro) aangetroffen.

"Je moet hem als mens benaderen", zegt Depp over zijn voorbereiding op de rol. "Niemand wordt 's ochtends wakker, scheert zich, poetst zijn tanden en denkt: 'Ik ben slecht. Ik ga vandaag eens iets slechts doen.' Hij was een zakenman en in zijn zaken was geweld gewoon onderdeel van het vak. Het was de taal van de mensen met wie hij optrok en tegen wie hij streed. Ze begrepen die taal."

Bulger is nog altijd geliefd onder bewoners van zijn geboortewijk in Zuid-Boston. De Ier was lief voor zijn moeder en ook de band met zijn in de politiek actieve broer - een senator - bleef altijd warm. Depp: "Op weg om iemands schedel in te slaan, hielp hij gerust even een oud vrouwtje met het binnenbrengen van de boodschappen."

Bulger wilde niet met hem spreken. Diens advocaat kwam wel kijken op de set en toonde zich tevreden over de gelijkenis tussen acteur en cliënt: kalend, blond, helblauwe ogen. Met behulp van handbeschilderde lenzen werd de notoir kille blik van de gangster gekopieerd.

Depp was - of acteerde - altijd de filmster tegen wil en dank; de jongen die er nooit helemaal bij hoorde (of wilde horen) in Hollywood en liever rockster was geworden. Hij is "de beste acteur van zijn generatie" volgens Marlon Brando en het filmisch alter ego van vaste regisseur Tim Burton.

"Al die mannen transformeerden", zegt Depp, als hij in Venetië zijn oude filmhelden opsomt. "Brando, John Barrymore, John Garfield... Ik wilde dat ook. Maar ze probeerden een posterboy van me te maken, toen ik honderd jaar geleden nog vastzat in die tv-series. Ik wil de hand die me voedde niet bijten, maar zo ging het. Tot ik me realiseerde dat ik in een jaar meer woorden van een ander sprak dan van mijzelf, en dan waren die woorden ook nog eens slecht geschreven." Depp brak bij de jeugd door als tieneridool in de serie 21 Jump Street (1987-1990), zijn eerste significante filmrol was A Nightmare On Elm Street (1984), van de vorige maand overleden regisseur Wes Craven.

Geen Oscars

Hij heeft zijn nieuwe echtgenote meegebracht naar Venetië: de 29-jarige Amerikaanse actrice Amber Heard, die een bijrol speelt in The Danish Girl, het drama dat eveneens in wereldpremière ging in Venetië. Hierin speelt de Brit Eddie Redmayne (33) een opmerkelijke metamorfoserol als Lili Elbe, begin 20ste eeuw een van de eerste transgenders die een geslachtsoperatie ondergingen. Redmayne, die dit jaar een Oscar won voor zijn spel als de gehandicapte natuurkundige Stephen Hawking in The Theory of Everything, zal ongetwijfeld opnieuw worden genomineerd. Of Depp - drie keer genomineerd, nooit winst - het zo ver schopt is onzeker. Black Mass is een rechttoe, rechtaan misdaadvertelling, zonder catharsis of grote emoties.

Of Depp erom maalt, is onduidelijk, hij wekt in elk geval niet die indruk. "Er is in mijn leven nooit een moment geweest waarop ik besloot acteur te worden. Het maakte me niets uit."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234