Woensdag 27/10/2021

Hoezo, Tony Soprano is dood?

Ook na het overlijden van acteur James Gandolfini blijft Tony Soprano voortleven. Voormalig New Jersey-maffiabaas Vincent Palermo (68) sprak met z'n capo's in een slagerij af en stond aan het hoofd van stripclub Wiggles, de échte Bada Bing.

"De personages en gebeurtenissen in deze reeks zijn fictief. Elke gelijkenis met bestaande personages, levend of dood, is puur toeval." Hoewel de aftiteling van de Sopranos anders doet vermoeden, bestaat de echte Tony Soprano wel degelijk. Hij heet Vincent 'Vinny Ocean' Palermo en woont tegenwoordig in een buitenwijk van Houston, Texas.

Palermo heeft te veel overeenkomsten met de melancholieke maffialeider uit de televisiereeks om nog van toeval te spreken. Er is de locatie in New Jersey, er zijn de stripclubs, er is de beenhouwerij (Sacco's in het echt, Centanni's in de pilotaflevering, Satriale's in de serie). Zelfs de manier waarop hun baas aan z'n einde komt, is identiek: in 1997 sterft capo di capi Jake Amari aan maagkanker. In de reeks bezwijkt Tony's chef Jackie Aprile aan dezelfde ziekte.

Wanneer bedenker David Chase gevraagd wordt naar de inspiratiebron van de reeks komt hij met een verhaal over hoe hij in z'n kinderjaren op bezoek ging bij familie in de Italiaans-Amerikaanse wijken in Newark. Een van z'n neven had verre banden met een maffiafamilie ginds. Vanaf dat ogenblik zou hij geïnteresseerd geraakt zijn in de georganiseerde misdaad in New Jersey. Zelf verwijst Chase dan vooral naar de Boiardo-clan, een familie die tegen de tijd dat de reeks gemaakt werd al lang over haar hoogtepunt was.

Maar insiders weten beter. Eind jaren 90, wanneer de Sopranos net op het scherm komen, luistert de FBI de DeCavalcante-clan af, een maffiafamilie uit New Jersey die aan een steile opmars bezig is. "Wat is die fucking reeks The Sopranos?", zo klinkt het plots op de tape. "Zijn wij dat? Hoe meer afleveringen je ziet, hoe meer personages je herkent. Ze hebben zelfs een topless club."

"Die uitspraken hebben later een belangrijke rol gespeeld in het proces tegen de familie", zo bevestigt federaal aanklager Mariah Barton in de documentaire The Real Sopranos. "Ik denk dat de familie het wel amusant vond om zichzelf op televisie te zien. Het streelde hun ego."

Familieman

De Sopranos zijn de DeCavalcantes en Vincent Palermo is Tony. Palermo begon z'n carrière op een vismarkt - vandaar de bijnaam 'Vinny Ocean' -, maar trouwde op z'n twintigste met het nichtje van Sam 'de loodgieter' DeCavalcante. Vanaf toen begon hij klusjes op te knappen voor la famiglia.

Op de grote doorbraak is het wachten tot in 1989. In dat jaar wil de grote New Yorkse maffiabaas John Gotti dat de DeCavalcante's een klusje voor hem opknappen: er moet een projectontwikkelaar vermoord worden. Palermo haalt de trekker over en schiet daarmee als een rijzende ster omhoog. In geen tijd wordt hij een van de tien capo's van de familie. Wanneer de grote baas veroordeeld wordt, volgt Palermo hem officieus op, net zoals Tony op tv. Officieel verdient hij zijn geld met Wiggles, een stripclub in Queens. Daarnaast leidt hij een leven waarin moord, fraude, afpersing en illegaal gokken centraal staan.

Maar tegelijkertijd is Palermo een familieman. Hij kijkt samen met zijn kinderen naar zijn favoriete film Annie. Hij brengt z'n dochters zelf naar jeugdbeweging en redde ooit een peuterneefje van de verdrinkingsdood. Hij neemt zelfs een tiener met problemen in huis, wordt z'n peetvader en laat hem dopen en naar de mis gaan.

Terwijl op televisie de Sopranos in het begin van het millenium hun hoogtepunt bereiken, is het rijk van de Decavalcante's uit. Dankzij de tapes worden op 2 december 2002 45 leden van de familie gearresteerd. De clan is gedecimeerd. Ook Palermo zit in de cel, maar ontsnapt in ruil voor informatie aan een straf.

De gangster krijgt een nieuwe identiteit en verhuist naar Houston. Daar ontdekt een krant hem in 2009. Vinny Palermo, die tegenwoordig door het leven gaat als James Cabella deed dan ook geen enkele moeite om verborgen te blijven. Kort na zijn aankomst in Houston richtte hij een vennootschap op: Hereweareagain.inc. Op naam van zijn zoon baat die organisatie twee stripclubs, een Mexicaans restaurant en een carwash uit.

Vooral de stripclubs krijgen veel aandacht: lokale kranten staan bol van verhalen over drugdeals en prostitutie in 'The Penthouse Club' en de 'All Stars Mens Club'.

Ondanks rechtszaken en krantenartikels bestaan de clubs nog steeds en lijkt Palermo erin te slagen zijn oude levensstijl te kunnen aanhouden. Hij probeerde in 2011 zijn huis verkocht te krijgen voor zowat 2 miljoen euro. Hij vond geen koper en naar verluidt woont hij nog steeds in Houston. Vluchten is niet nodig: de voltallige clan zit in de cel, staat onder huisarrest of verklikte zelf de boel. Vinny Ocean is veilig.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234