Vrijdag 14/05/2021

Portret

Hoe 'nerd' Jeff Bezos de rijkste man op aarde werd

Jeff Bezos, CEO van Amazon. Beeld REUTERS
Jeff Bezos, CEO van Amazon.Beeld REUTERS

Jeff Bezos heeft Bill Gates en Warren Buffett voorbijgestoken als rijkste mens ter wereld. Hoe speelde de 54-jarige Amazon-baas dat klaar?

Een wat neurotisch lachende, kalende man in een glimmende, blauwe regenjas in een doodgewone Honda Accord. Wie niet beter weet, ziet de filiaalchef van de lokale supermarkt. Maar neen: de beelden van het interview uit 1999 laten Jeff Bezos zien. De baas van Amazon, en op dat moment kersvers miljardair.

Het gesprek laat haarfijn zien dat Bezos niet de zoveelste internetmiljardair is die met zijn geld smijt. Het kantoor van Amazon in Seattle is al even bescheiden. In een straat met een pornowinkel en een plek waar heroïneverslaafden hun naalden kunnen omwisselen, bevindt zich het hoofdkwartier van de webwinkel. Een morsige ruimte met vieze tapijten, grijze computers en bordkartonnen wandjes in plaats van de dan gangbare hippe 'kantoren' met glijbanen, hangplekken in felle kleuren en door eigen koks bereide gratis maaltijden.

Lees verder onder de video

Onhandig

De topman van het miljardenbedrijf zit zelf in een somber hoekje achter een bureau dat zo van het vuilstort lijkt te komen. Een pose? Gevraagd naar zijn rare werkplek begint Bezos weer zenuwachtig te lachen. Het is een symbool, verklaart hij. Bezos geeft liever geld uit aan zaken die er echt toe doen. En wat er echt toe doet, zijn de gigantische datacentra met lange rijen glimmende computerkasten.

Hiermee loopt Amazon voorop. Rustig bladeren door boeken, ruiken aan het papier: het is allemaal niet mogelijk bij Amazon. Waar het bedrijf vanaf het begin op inzet: data van zijn klanten vergaren. Op basis daarvan kan het als geen ander persoonlijke aanbevelingen doen: "Andere kopers van dit boek kochten ook ..."

Dat juist Amazon hiermee pioniert, is geen toeval. Bezos omschrijft zichzelf als een nerd, "sociaal gezien wat onhandig", in een tijdperk dat het helemaal niet cool was om een nerd te zijn. De hardwerkende Bezos heeft altijd al uitgeblonken, vanaf zijn eerste montessorischool. Een serieuze jongen die in zijn studententijd liever achter zijn computer zit dan de meisjes achternaloopt. Monomaan en totaal gefocust. Dat was hij trouwens al op de kleuterschool: zijn juf moest hem letterlijk met stoel en al optillen om hem aan een nieuw taakje te zetten.

Diep dal

Bezos is dan wel bloedserieus, maar niet zonder zin voor avontuur. Liever een dienstbaar leven vol onverwachte wendingen dan een leven met gemak en comfort, zo zal hij vele jaren later verklaren. In 1994 zegt de dan 30-jarige Bezos zijn goedbetaalde baan op Wall Street vaarwel om een eigen bedrijf te beginnen. Min of meer bij toeval strijkt hij met zijn vrouw in Seattle neer en start hij vanuit een garage Amazon. Het idee: meer boeken aanbieden dan de grootste fysieke boekhandel, zónder ze in voorraad te hebben.

Met zijn internetboekhandel is Bezos snel succesvol. Winst maakt hij dan nog niet — dat gebeurt pas in 2003 —, maar dat houdt hem niet tegen om in 1997 naar de beurs te gaan. Al snel verkoopt Amazon ook muziek en video's, allemaal volgens hetzelfde model. Anno 2018 is in de webwinkel van Amazon zo'n beetje alles te koop: van kleding en meubels tot elektronica en auto-onderdelen.

Na de eeuwwisseling gaat Amazon eerst nog door een diep dal. Wat dan de 'internetzeepbel' wordt genoemd, knapt uit elkaar en het ene na het andere internetbedrijf verdwijnt met de noorderzon. Amazon weet het hoofd boven water te houden. Daarna gaat het hard, zowel met Amazon als met het vermogen van zijn nuchtere oprichter.

 Jeff Bezos, CEO van Amazon Beeld EPA
Jeff Bezos, CEO van AmazonBeeld EPA

39 miljard in een jaar

Zijn Honda Accord-benadering heeft ook keerzijdes: een moeizame verhouding met de vakbonden, en anders dan Microsoft-oprichter Bill Gates (nummer twee op de Forbes-lijst met 90 miljard) of investeerder Warren Buffett (op drie met een vermogen van 84 miljard) schenkt Bezos geen miljoenen aan goede doelen. Het enige extravagante dat hij zich permitteert, lijkt ruimtevaart te zijn; een fascinatie die hij deelt met Tesla-baas Elon Musk.

Bezos wil elk jaar voor één miljard dollar aan Amazon-aandelen verkopen om te investeren in zijn ruimtevaartbedrijf Blue Origin. Net als Musk koestert hij de droom om de ruimte te verkennen via commerciële vluchten. Bezos ziet een toekomst waarin miljoenen mensen in de ruimte zullen werken en wil die mogelijk maken door ruimtevaart betaalbaar te maken.

De expansie van Amazon gaat al die jaren maar door: cloudcomputing (het verhuren van computerplatformen) en de verkoop van eigen hardware, zoals de Kindle e-reader. Ook al is Amazon het succesvolste e-commercebedrijf ter wereld en vormt het met Facebook, Apple, Google en Microsoft de 'big 5', de laatste jaren wordt ook de stap naar de fysieke wereld gezet. Terwijl de aankoop van de dan verlieslatende krant The Washington Post in 2013 voor 250 miljoen dollar nog kan worden afgedaan als kinderspel, geldt dat niet voor de koop van supermarktketen Whole Foods vorig jaar, voor bijna 14 miljard dollar. Ook heeft Amazon fysieke boekhandels, en in thuisbasis Seattle de eerste supermarkt zonder kassa's.

Klanten in de kassaloze Amazon-supermarkt in Seattle, een van de meest recente experimenten van Amazon. Je betaalt er je aankopen gewoon met een app.  Beeld AP
Klanten in de kassaloze Amazon-supermarkt in Seattle, een van de meest recente experimenten van Amazon. Je betaalt er je aankopen gewoon met een app.Beeld AP

Het legt Bezos geen windeieren. Hij is de eerste persoon die de grens van twaalf cijfers passeert: 112 miljard dollar. Nog duizelingwekkender is de stijging van zijn vermogen in het afgelopen jaar, met meer dan 39 miljard dollar. Die groei heeft alles te maken met de sterk stijgende aandelenkoersen van Amazon in de afgelopen maanden. Bezos bezit 16 procent van de aandelen Amazon.

Lees ook: Wie is Jeff Bezos, die met Amazon de wereld aan het veroveren is?

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234