Donderdag 21/01/2021

Hoe intelligent en listig zijn varkens nu werkelijk?

Varkens zijn slim. Wie de film Babe, waar een varkentje een kudde schapen hoedt, heeft gezien, behoeft geen uitleg. En wie George Orwells Animal Farm zag, waar varkens natuurlijke leiders werden op een boerderij, nog minder. Maar hoe slim ze dan wel zijn, is nog de vraag. Kunnen ze hun soortgenoten in de val lokken en weten ze nu echt wat ze gisteren aten?

Michael Mendl, docent in dierlijke gedragkunde aan de universiteit van het Britse Bristol, kreeg liefst tweehonderdduizend pond, zo'n twaalf miljoen frank, om juist dat uit te zoeken. "We weten al dat varkens snel leren," zegt Michael Mendl in The Times. "Maar we willen ook weten op welke manier ze sneller of beter denken." Tachtig varkens zullen deelnemen aan zijn studie, die wordt gespreid over drie jaar en gefinancierd door the Biotechnology and Biological Sciences Research Council. Het onderzoek van Mendl volgt op testen in de Verenigde Staten, waar wetenschappers verklaren dat ze varkens konden trainen om eenvoudige computerspelletjes te spelen.

Een van de proeven die Mendl wil uitvoeren, moet onder andere aantonen of varkens listig kunnen zijn. Daarvoor wordt een mager varken, dat getraind is om verborgen voedsel op te sporen, samen met een dikker, ongetraind exemplaar opgesloten. Op die manier wil Mendl nagaan of het dikke varken gebruik zal maken van de kennis van de ander om het voedsel te vinden. "Als het dikke varken dat inderdaad doet, zal het waarschijnlijk zijn gewicht gebruiken om dat voedsel te bemachtigen," zegt Suzanne Held, een assistent van Mendl in The Times. "De vraag die zich dan opwerpt is of het mager varken listig gedrag zal aankweken. Door bijvoorbeeld het andere varken met opzet naar de verkeerde plaats te leiden en dan zelf naar het voedsel te lopen. En wat gebeurt er daarna? Zal het dikke varken tegenmaatregelen nemen en opzettelijk geen belangstelling tonen zodat het ander beest een vals gevoel van veiligheid krijgt?"

Een ander experiment van Mendl moet uitwijzen of een varken kan ontdekken wie van de twee andere varkens het best geschikt is om te volgen in de zoektocht naar voedsel.

Proeven, uitgevoerd door een andere medewerkster van Mendl, hadden al aangetoond dat varkens een goed ruimtelijk geheugen hebben. In 11 tot 25 dagen konden de beesten bijvoorbeeld onthouden in welk deel van een metalen rek het voedsel lag als ze na een pauze van tien minuten in hun kooi terugkeerden. Maar, zo blijkt ook uit studies, varkens zijn heel stressgevoelig. Een onbekend varken zien in die pauze van tien minuten is voldoende om hun geheugen op hol te laten slaan. (AE)

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234