Woensdag 13/11/2019

Hoe het sprookje van Leicester City een wrange nasmaak krijgt

Beeld AFP

Weinig mensen hielden het voor mogelijk, maar zondag kan Leicester City zich tot kampioen van Engeland kronen. Als de 'Foxes' winnen op het veld van Manchester United is de titel altijd een feit. Straf, zeker als je weet dat Leicester City tussen 2009 en 2014 in de Championship (de tweede klasse) vertoefde en de club financieel aan de grond zat. Met de hulp van de Thaise steenrijke zakenman en voorzitter Srivaddhanaprabha - en via enkele handige (illegale?) constructies - werd de weg naar boven snel ingezet.

Flashback naar 2010, Milan Mandaric verkoopt Leicester City - op dat moment uitkomend in de Engelse tweede klasse - aan miljardair Vichai Srivaddhanaprabha, eigenaar van het bedrijf King Power. De Thaise zakenman pompt miljoenen in de club en King Power sponsort onder meer de shirts en het stadion, maar Srivaddhanaprabha kan door (te) hoge spelerslonen en tegenvallende prestaties niet verhinderen dat Leicester een gigantisch verlies lijdt. In het seizoen 2012-2013 incasseert het een verlies van liefst 20 miljoen pond, een bedrag dat even later zelfs oploopt tot meer dan 30 miljoen.

Het water staat Leicester aan de lippen en de 'Financial Fair Play-regels (FFP)' dreigen de boel te doen ontploffen. De regels willen komaf maken met de hoge spelerslonen en beperken de clubverliezen tot 8 miljoen pond. Een bedrag dat de Foxes aanzienlijk overschrijden waardoor een enorme boete en transferverbod onafwendbaar lijkt tot Leicester in januari 2014 een lucratieve deal sluit met het (nieuwe) bedrijf Trestellar om de club op de kaart te zetten in Engeland en vooral in Azië.

De overeenkomst zorgt voor een indrukwekkende boost waarbij Leicester in één klap 11 miljoen verdient aan sponsoring en commerciële inkomsten (van 5 miljoen naar 16 miljoen pond per jaar). Het gevolg is dat de schuldenberg teruggedrongen wordt tot 21 miljoen pond, een bedrag dat via aftrekposten als investeringen in de jeugdopleiding net binnen de grenzen van de FFP-normen lijkt te blijven. En dus komt Leicester er vanaf zonder boete.

Eigenaar Vichai Srivaddhanaprabha (M) Beeld EPA

Dat zet kwaad bloed bij enkele tweedeklassers te meer omdat Leicester zich in datzelfde jaar verzekert van de promotie naar de Premier League. Volgens enkele clubs uit de Championship overtreedt Leicester de FPP-regels wel degelijk omdat het ongezien hoge spelerslonen uitkeert. Opvallend: in het jaar 2013-2014 blijkt uit cijfers dat Leicester liefst 36 miljoen pond uitgeeft aan spelerslonen, 5 miljoen pond meer dan het volledige inkomen van de club. Sleutelspelers als doelman Kasper Schmeichel, kapitein Wes Morgan en topschutter Jamie Vardy staan reeds op de loonlijst. Goudhaantje Riyad Mahrez wordt dan weer in januari 2014 weggeplukt bij het Franse Le Havre voor een half miljoen pond.

De opmars van Leicester krijgt niet veel later opnieuw een wrange nasmaak. Uit het jaaroverzicht van de club blijkt namelijk dat Trestellar de gekochte sponsorrechten (van de shirts en het stadion) vervolgens weer doorsluist naar de eigenaars, het Thaise King Power bedrijf. The Guardian ontdekt dan weer dat Trestellar opgestart werd door de zoon en dochter van Sir Dave Richards, ex-voorzitter van de Premier League en de man die Leicester City hielp bij de herstructurering van de club om de FPP-regels niet te overtreden.

Beeld Photo News

Was dit een handige constructie om de tekorten van Leicester aan te vullen? Guardian-journalist David Conn kon de vraag niet beantwoorden. Feit is wel dat ploegen van de Football League eisen dat er onderzoek wordt ingesteld tegen de gesloten deal van Leicester in 2014 met Trestellar. Mocht de Football League oordelen dat niet alles volgens het boekje verliep, hangt Leicester mogelijk een boete van 8 miljoen pond boven het hoofd. Met het nakende kampioenschip zullen de Foxes zich daar weliswaar niet al te veel zorgen over maken. Al blijft het bijzonder sneu voor andere ploegen moest blijken dat Leicester zich in 2014 bij de promotie naar de Premier League schuldig moest hebben gemaakt aan het overtreden van de FFP-regels.

Jamie Vardy Beeld REUTERS
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234