Zondag 25/10/2020

Hoe een klein druppeltje

Geert Versnick (Open Vld) reisde wel degelijk in naam van de Oost-Vlaamse deputatie naar Bangkok. De onkosten die hij indiende waren dus geen vergoedingen voor privé-uitstapjes. Waarom nam hij dan toch ontslag?

Wat als Geert Versnick een politieke maagd was? Zou zijn proces dan ook zo onverbiddelijk geweest zijn? Had hij dan ook zo snel zijn conclusies getrokken nadat Groen hem er maandag in Het Nieuwsblad van beschuldigde om verschillende keren op kosten van de belastingbetaler in Bangkok verbleven te hebben, zonder dat hij daar als gedeputeerde van de provincie Oost-Vlaanderen zaken te doen had?

Het antwoord is niet te geven, want een onbesproken blad is de fikser van het blauwe fabriekje allerminst. Op de achtergrond regelde hij jarenlang alles wat er te regelen viel voor zijn kopman Guy Verhofstadt. Het respect dat hij daarmee verdiende, steekt fel af tegen de rookpluimen die hem omringen. Want er waren weinig schandalen het afgelopen jaar, of de naam van Versnick viel op zijn minst in de marge.

Achter slot en grendel

Hij organiseerde een brunch voor driehonderd mensen, die hij liet sponsoren door projectontwikkelaars. Vervelend, voor een lid van de Bestendige Deputatie die beslist over bouwvergunningen. Of hij regelde - met zijn dubbele petje van gedeputeerde en bestuurder van Optima Real Estate - een gesprek tussen de deputatie en Optima-topman Jeroen Piqueur om in diens bedrijf te beleggen op het moment dat de bank al in de problemen zat. Of hij vergiste zich - in een poging tot transparantie in de nasleep van de Publifin-affaire - tot twee keer toe met ettelijke duizenden euro's wanneer hij moest aangeven hoeveel hij nu eigenlijk maandelijks verdiende.

Die achtergrond maakt dat Versnick ook in eigen rangen al lang niet meer bij iedereen het voordeel van de twijfel genoot. Op het partijbureau maandagochtend opende voorzitter Gwendolyn Rutten er de vergadering mee. Haar boodschap: als de aantijgingen klopten, zou een goede uitleg van Versnick niet volstaan. Toen de Oost-Vlaming enkele uren later ontslag nam, vond Rutten dat op Twitter een goede zaak. In Terzake zei ze 's avonds zelfs dat zij de keuze in zijn plaats genomen zou hebben, mocht Versnick de eer niet aan zichzelf gehouden hebben.

Rutten wist toen nog niet wat ze vandaag wel weet. Dat Versnicks uitleg klopte. Hij reisde acht keer naar Bangkok: vier keer privé, zonder dat hij daarvoor onkosten aanrekende, en vier keer in opdracht van de deputatie om er onder meer de opportuniteiten in de autosector te onderzoeken. Daarvoor diende hij ook een nota in. Maar dat vlooide de deputatie pas woensdag uit. Eerder ging niet: de provincie genoot door de Vlaamse feestdag van een extra lang weekend en alle bewijsstukken lagen achter slot en grendel.

"We hebben alles tegen het licht gehouden," zegt gouverneur Jan Briers, "en daaruit blijkt dat Versnick alle reglementen voor buitenlandse missies nageleefd heeft." Dat zijn collega niets aan te wrijven valt, durft Briers nochtans niet gezegd te hebben. Nog niet. "We gaan nu tot in detail na, voor alle leden van de deputatie, of ze hun onkosten wel correct hebben ingevuld. Hebben ze bijvoorbeeld ook restaurantkosten ingediend, terwijl ze dat eigenlijk hadden moeten dekken met hun dagvergoeding?"

Maar dat Versnick wel degelijk iets te zoeken had in Bangkok, verdedigt Briers te vuur en te zwaard. "Vier jaar geleden, voordat ik in de politiek zat, zou ik daar ook twijfels bij gehad hebben. Ondertussen weet ik welke deuren wij kunnen openen voor de Oost-Vlaamse bedrijven. In landen als China, Rusland of Thailand, daar betekenen een gouverneur en een provincie nog iets."

Terechte facturen of niet: aan Versnicks beslissing verandert dat helemaal niets. "Hij is het allemaal zo beu, zo beu", zegt een ouwe getrouwe van de liberaal. "Hij is diep gekwetst, maar blijft er gelaten onder en heeft vrede met zijn beslissing."

Versnick wist maandag uiteraard al dat hij intern nog maar op beperkte steun kon rekenen. Hij wist als ervaren rot ook donders goed dat het gevecht tegen de perceptie een bij voorbaat verloren kamp is. Toen 's middags ook nog eens bleek dat er foto's van zijn dochters getweet werden en er persoonlijke vakantiekiekjes de ronde deden, brak de veer helemaal. Moest hij zich, op zijn leeftijd en met zijn staat van dienst, gaan verdedigen tegenover insinuaties over loverboys en de hotels waarin hij sliep?

Bang van eigen schaduw

Voor Open Vld is het dubbel. Ook voor hen is de perceptie belangrijk. De voorzitter heeft een signaal gegeven, geen blauwe ziel die het nog in zijn hoofd moet halen om buiten de lijntjes te kleuren en al helemaal niet met belastinggeld. Maar voor velen smaakt het toch zuur dat de druppel die Versnicks emmer deed overlopen, uiteindelijk maar een druppeltje bleek.

"Nu zitten we allemaal als konijnen naar een lichtbak te kijken, maar wat straks, als het stof is neergedwarreld?", verzucht een Oost-Vlaamse liberaal. "Ga het eens bij de sossen vragen, of ze het nog zo'n goed idee vinden dat Tom Balthazar is opgestapt? We zijn op den duur allemaal zo opgedraaid dat we bang zijn voor onze eigen schaduw. En wat veranderen al die offers au fond?"

Een lid van het partijbureau geeft het antwoord. "Niets. Helemaal niets. De perceptie is misschien gered, maar het systeem blijft onaangetast. Al die verschillende structuren, de postjes, ze blijven gewoon bestaan. Er zit gewoon een ander op de stoel."

Versnick zelf houdt zich intussen op de achtergrond. Al is hij wel nog steeds hard aan het werk, benadrukt zijn omgeving. Zijn ontslag als gedeputeerde wordt pas officieel op 6 september, tijdens de eerstvolgende provincieraad. Meteen ook het moment waarop de deputatie volledige transparantie wil geven over alle onkosten die er de afgelopen jaren gemaakt zijn door haar leden. Of Versnick zich daar zelf nog zal komen verantwoorden, valt nog af te wachten.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234