Dinsdag 30/11/2021

Buitenland

Hoe een buitenechtelijke affaire vooral níet te verdoezelen

Todd Courser tijdens de stemming in het Huis van Afgevaardigden in Michigan. Beeld AP
Todd Courser tijdens de stemming in het Huis van Afgevaardigden in Michigan.Beeld AP

De Republikein Todd Courser, die in het Huis van Afgevaardigden in Michigan de Tea Party vertegenwoordigde, heeft zijn ontslag aangeboden nadat hij een affaire met een collega probeerde te verdoezelen op een wel heel opmerkelijke wijze: hij verstuurde een e-mail met een verzonnen verhaal dat hij een mannelijke prostituee had ingehuurd.

Al maandenlang ging het gerucht dat Todd Courser (43) en Cindy Gamrat (42), beiden getrouwd en met kinderen, een buitenechtelijke affaire hadden. Het gerucht werd publiek nadat een ontslagen collega een audiofragment naar de pers lekte waarin werd onthuld dat Courser zijn medewerkers had gevraagd een nep-e-mail te versturen met het verzonnen verhaal dat hij verslaafd was aan drugs en pornografie. Tijdens een uitgaansavond zou hij bovendien hebben betaald voor seks met een man.

De e-mail, zo legde hij zijn medewerkers uit, was bedoeld om de aandacht af te leiden van de geruchten over zijn affaire met zijn collega Cindy Gamrat.

Cindy Gamrat biedt haar verontschuldigingen aan voor de tuchtcommissie. Beeld AP
Cindy Gamrat biedt haar verontschuldigingen aan voor de tuchtcommissie.Beeld AP

Dreigmails

Het liep anders dan Courser voor ogen had: zijn medewerkers weigerden de opdracht uit te voeren, en Courser voelde zich genoodzaakt de e-mail daarom zelf te versturen. Dat gebeurde in mei van dit jaar. Nog geen maand later lekte het audiofragment uit waardoor de waarheid boven water kwam. Courser kon niet anders dan toegeven dat hij de e-mail had verstuurd.

Tegelijkertijd beweerde hij onder grote druk te hebben gestaan. Er zou namelijk sprake zijn van een anoniem persoon die hem al maandenlang bestookte met e-mails, verstuurd vanaf een mobiele telefoon, waarin werd aangestuurd op zijn ontslag. Als bewijsmateriaal publiceerde Courser enkele berichten op zijn Facebookpagina. Zoals deze, op 23 mei: "Je neemt ontslag, Todd. Denk aan je gezondheid, aan je familieband. NOEM Cindy IN GEEN GEVAL."

Maar ook over de echtheid van deze berichten bestonden al snel twijfels. Een privéonderzoeker onthulde tegenover het lokale nieuwsstation MLive dat de persoon die de prepaid telefoon had gekocht, zich had geregistreerd onder de naam 'Todd Courser'. De onderzoeker kwam dus maar tot één conclusie: Courser stuurde de dreigmails naar zichzelf.

Todd Courser tijdens een hoorzitting over zijn affaire. Beeld AP
Todd Courser tijdens een hoorzitting over zijn affaire.Beeld AP

Rapport

De voorzitter van het Huis van Afgevaardigden in Michigan, Kevin Cotter, stelde een onderzoek in naar de zaak. Dat resulteerde in een rapport, eind augustus gepubliceerd, van veertig pagina's. De conclusie van het rapport was vernietigend: Courser en Gamrat hadden niet alleen "wangedrag" vertoond door hun affaire, ze hadden ook "belastinggeld misbruikt" om hun affaire te verhullen.

In een eerste reactie liet Courser weten dat hij niet op de beschuldigingen in kon gaan, omdat hij het bewijsmateriaal nog niet had ingezien, maar hij suggereerde wel dat hij slachtoffer was van een politiek machtsspel. Als Tea Party-lid zou hij namelijk "te rechts" zijn voor sommige van zijn Republikeinse collega's. De affaire zou worden aangegrepen om hem de mond te snoeren.

Een speciaal ingestelde tuchtcommissie, die het onderzoek analyseerde, sprak gisteren zijn advies uit over de kwestie: Courser en Gamrat konden beter aftreden. De schade was te groot, hun imago naar de buitenwereld was verpest.

Stemming

Nog diezelfde dag vond er een stemming plaats in het Huis van Afgevaardigden over de positie van Courser. 26 Democraten weigerden te stemmen - ze eisten nader onderzoek. Twee Democraten waren afwezig. Uiteindelijk stemden 14 afgevaardigden tegen het vertrek van Courser en 67 voor. Er waren 7 stemmen te weinig voor de benodigde tweederde meerderheid om Courser de laan uit te sturen.

De Republikeinen probeerden de stemming zo lang mogelijk te rekken door de Democratische leden die zich onthielden van stemming één voor één te vragen of ze misschien van gedachten waren veranderd. Een spelletje dat 7 uur duurde.

Even leek het erop dat de positie van Courser - die eerder had laten weten dat hij niet zou opstappen - was gered, maar toen er geen einde aan de stemming leek te komen, besloot hij uiteindelijk zelf zijn ontslag aan te bieden.

"Het is een ongelukkig hoofdstuk", verklaarde hij. "Maar het is tijd om de pagina om te slaan, in een andere richting verder te gaan. Het was een hel."

Het is nog niet bekend of Cindy Gamrat haar positie behoudt. Daarover wordt waarschijnlijk later vandaag gestemd.

In de geschiedenis van Michigan is het slechts drie keer voorgekomen dat leden van het congres zijn ontslagen.

Cindy Gamrat. Beeld AP
Cindy Gamrat.Beeld AP
Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234