Dinsdag 15/10/2019

Saudi-Arabië

Hoe de Saudische popster-prins het imago van zijn land opvijzelt

Beeld AFP

De Saudische kroonprins Mohammed bin Salman geniet een popster-imago in het Westen. Hij toert drie weken in de Verenigde Staten, waar hij ontmoetingen heeft gepland met president Trump, de CIA en tal van multinationals. Slimme pr helpt in elk geval om het imago van hem en zijn land sterk te verbeteren.

In een interview voor het Amerikaanse programma 60 Minutes van CBSNews werd hij door de interviewster geprezen als de man die vrouwen 'emancipeert'. De Britse krant The Telegraph noemde hem eerder 'de belichaming van een menselijke dynamo' en voorspelde dat 'met deze jonge prins aan het roer Saudi-Arabië's toekomst werkelijk geen grenzen meer kent'. De invloedrijke New York Times-columnist Thomas Friedman omschreef hem als 'een jonge leider die religieuze en economische hervormingen doordrukt, die de taal van de hightech spreekt en wiens grootste zonde er misschien uit bestaat dat hij te snel wil gaan.'

Tot nu toe leed Saudi-Arabië onder een slecht imago. Het land onthoofdt 'ongelovigen', onderdrukt vrouwen en bombardeert zijn buurland Jemen. Daarom heeft het koninkrijk westerse pr-bedrijven in de arm genomen om dit beeld bij te stellen. Die hebben het druk met hun Saudische klant en verdienen goed aan hem. Zo onthulde de International Business Times vorig jaar dat het Amerikaanse adviesbureau Targeted Victory maar liefst 1 miljoen dollar kreeg van de Saudi's voor het schrijven en versturen van 55 tweets ter promotie van het conservatieve koninkrijk.

Andere pr-bedrijven gaan slimmer te werk, zoals door veranderingen in terminologie aan te brengen. De oorlog tegen Jemen? Strijd tegen pro-Iraans terrorisme. Miljoenen burgers kampen met voedseltekort en cholera-uitbraken? Een tragedie, die, gelijk een natuurramp, geen aanwijsbare dader heeft. De arrestatie van honderden rijke Saudiërs? Anticorruptiecampagne. Het afpakken van miljarden dollars? Het innen van zwart geld.

Pr-bedrijven die voor Saudi-Arabië werken dienen de belangen van een buitenlandse mogendheid en staan daarom in de VS geregistreerd als 'buitenlandse agenten'. Ze moeten hun activiteiten voor de Saudische regering openbaar maken.

Mohammed bin Salman met de Republikein Paul Ryan. Beeld AFP

Zo houdt de MSLGroup zich bezig met 'het opstellen en verstrekken van nieuwsberichten' en het schrijven van 'opiniestukken' en het 'coördineren van media-activiteiten voor Saudische functionarissen'. Het kantoor onderhoudt contact met meer dan zestig media namens de Saudische ambassade. Tussen 1 april en 30 september vorig jaar verstrekte het bedrijf onder meer informatie aan media als New York Times, Reuters en CNN over onderwerpen als Jemen, Iran, contraterrorisme, maar ook over Syrië.

Tal van andere pr-bureaus komen op de lijst van 'buitenlandse agenten' voor, waaronder Burson-Marsteller, die communicatie verzorgt van de Islamitische Militaire Alliantie, die onder leiding van Saudi-Arabië staat.

Journalisten worden ook sinds kort uitgenodigd om het 'nieuwe Saudi-Arabië' te zien. Het Britse pr-bedrijf Pagefield organiseert namens de Saudi's persreizen naar Jemen. Westerse journalisten worden daar door het Saudische leger naartoe gebracht en krijgen er te zien hoe Saudische hulpgoederen naar Jemen worden verstuurd. Sommige bedrijven verspreiden zogeheten 'factsheets' aan verschillende media, waarin ze vertellen hoezeer Saudi-Arabië probeert burgers te ontzien.

De pr-bedrijven proberen vooral de aandacht te richten op de moderniseringsplannen van de kroonprins. Vrouwen mogen vanaf juni autorijden en sportwedstrijden bezoeken. De Nederlandse dj Armin van Buuren komt in juni optreden, en Mohammed bin Salman zei in het interview met CBSNews dat vrouwen 'gelijk zijn aan mannen'.

Als de plannen worden uitgevoerd dan betekent dat inderdaad een grote stap voorwaarts. Maar voor de sceptici geldt nog altijd: eerst zien, dan geloven.

De Saudiërs zijn van plan om verschillende public relations-hubs te ontwikkelen in de wereld. Dat meldde The Financial Times vorig jaar nadat die een regeringsrapport onder ogen had gekregen. De Saudiërs willen pr-vestigingen openen in onder meer Londen, Berlijn, Parijs, Moskou en Mumbai. Het doel is 'het promoten van het veranderende gezicht van Saudi-Arabië naar de rest van de wereld en het verbeteren van de internationale kijk op het koninkrijk'.

De 'hubs' zouden nieuwsberichten moeten schrijven over Saudi-Arabië en op sociale media artikelen moeten verspreiden die positief zijn over het koninkrijk en invloedrijke mensen moeten uitnodigen naar Saudi-Arabië.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234