Dinsdag 14/07/2020
Facebook-baas Mark Zuckerberg.

Sociale media

Hoe de moord op George Floyd een buil doet barsten binnen Facebook

Facebook-baas Mark Zuckerberg.Beeld AFP

De moord op George Floyd doet een buil barsten binnen Facebook. Medewerkers laten openlijk hun onvrede blijken omdat Mark Zuckerberg de boodschappen van president Donald Trump ongemoeid laat. En dat terwijl grote concurrent Twitter net een grens trekt.

“Instagram is het vredige protest. Twitter is de rel. Facebook is de fakediscussie bij het familiediner.” Veel scherper dan deze tweet van de Amerikaanse komiek Jared Freid kan je het onlinedebat over de moord op de 46-jarige George Floyd niet omschrijven. Vooral tussen de twee eeuwige concurrenten Facebook en Twitter kan het verschil in aanpak nauwelijks groter zijn, toch zeker wat betreft de boodschappen die Donald Trump op de platformen verspreidt: terwijl Twitter de confrontatie opzoekt, houdt Facebook zich stilletjes afzijdig.

Trump liet zich vorige week op sociale media onder meer de dreigende woorden “When the looting starts, the shooting starts” (“Wanneer het plunderen begint, begint het schieten”) ontvallen over de rellen in Minneapolis. Daarop verborg Twitter de boodschap achter een vrij unieke en niet mis te verstane waarschuwing: “Deze tweet schendt de regels van Twitter over de verheerlijking van geweld.” Twee andere tweets van Trump zijn door Twitter van een gelijkaardige waarschuwing voorzien.

De reactie van Facebook op krak dezelfde boodschap: ongemoeid laten, net vanwege die referentie. “We denken dat mensen het moeten weten als de overheid van plan is om krachten in te zetten”, klinkt het in een post van Mark Zuckerberg op vrijdag, waarin hij wel gewag maakte van “een viscerale, negatieve reactie op dit soort verdelende en opruiende retoriek”.

Veel Facebook-medewerkers kunnen zich echter niet vinden in de struisvogelpolitiek van Zuckerberg.The New York Times kreeg een toegang tot een interne videosessie met het personeel waarin “honderden werknemers hun onvrede uitten’, op maandag organiseerde een al even grote protestgroep een virtuele walkout waarbij het thuiswerk werd stilgelegd en op Twitter, nota bene de grote concurrent, gaven werknemers de voorbije dagen openlijk kritiek. 

Facebook-CEO Mark Zuckerberg. Beeld AFP

Zo schrijft Ryan Freitas, volgens zijn Twitter-profiel ‘director product design’ van de nieuwsdienst van Facebook: “Mark zit fout en ik zal er alles aan doen om hem van gedachten te laten veranderen.” Of Jason Stirman, design manager: “Er is geen neutrale positie over racisme.” 

Kurt Wagner, journalist bij Bloomberg, schrijft dat die interne weerstand niet te onderschatten is. “In de vele jaren waarin ik verslag geef over Facebook heb ik nog nooit dit soort openlijke kritiek gezien.” Hoewel het om een klein aandeel van de in totaal 48.000 Facebook-werknemers gaat die zich laat horen, maken de berichten gewag van een brede ontevredenheid. Diezelfde Ryan Freitas schrijft bijvoorbeeld dat hij zeker vijftig collega’s heeft gemobiliseerd om intern een andere koers te bepleiten. Volgens verschillende bronnen veranderen sommige medewerkers zelfs de profielfoto van hun interne Facebook-account naar het logo van Twitter. 

Republikeinse vrienden

Facebook en Twitter hanteren nochtans een gelijkaardig beleid wat betreft de grenzen van berichten. Toch voorzag Twitter vorige week dinsdag al een tweet van de president van een factcheck – vanwege het onderdrukkende effect op stemgedrag – terwijl Facebook datzelfde bericht met rust liet. “Twitter handhaaft effectief die normen tegen de president van de Verenigde Staten en Facebook doet niets”, zegt de activistische organisatie Leadership Conference of Civil and Human Rights daarover in een statement.

De buil staat al langer op barsten. Eind vorig jaar had Zuckerburg het bijzonder moeilijk om de spreidstand van zijn bedrijf uit te leggen toen Facebook nieuwe regels aangekondigde om de verspreiding van desinformatie te beperken: valse nieuwsberichten op Facebook botsen daarbij op een factcheck, maar – vaak betaalde – politieke boodschappen blijven ongefilterd, leugens of niet. Ook toen was er wat interne verdeeldheid over die keuze, en liet Twitter diezelfde maand net weten alle politieke advertenties te bannen.

Dat die verschillende visies nu plots zo hard botsen, ligt vooral aan de context. De dood van George Floyd zindert wereldwijd na, en wellicht de meest controversiële figuur van deze planeet – Trump – zit in het oog van de storm. De stevige reactie van de president ontbrak trouwens niet: na de factchecks van Twitter ondertekende Trump donderdag een decreet waarmee hij sociale media als Twitter en Facebook aansprakelijk wil maken voor de inhoud op hun sites.

Het is een dergelijke regulatie die Zuckerberg net probeert te mijden als de pest. Volgens een analyse van The New York Times “zou Zuckerberg weleens onwaarschijnlijke Republikeinse vrienden kunnen winnen om regulatie van zijn bedrijf kunnen afhouden” door voor de zijlijn te kiezen. En dus niet tegen de schenen van de president te schoppen, zoals Twitter-CEO Jack Dorsey.

Getuige daarvan het handjesgeklap van onder meer de Republikeinse senator Ted Cruz, een hevig voorstander van regulatie, die de passieve houding van Facebook instemmend als ‘de juiste zet’ bestempelt. Zieltjes binnen zijn bedrijf wint hij dus echter niet, om van gebruikers nog maar te zwijgen, maar in de politieke rangen misschien wel. De vraag lijkt dan vooral: wat zal straks het meeste doorwegen? 

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234