Vrijdag 17/09/2021

Hoe de first lady werd omgetoverd van carrièrevrouw tot stijlicoon

Europa vindt nieuwe 'People's Princess' in Michelle Obama

Michelle Obama beheerst het wereldnieuws. Niet omdat ze zich politiek heeft uitgesproken in de marge van de G20-top, maar omdat ze haar arm om die van de Queen heeft geslagen. Het is de bekroning van een nauwgezette inspanning om de Amerikaanse first lady neer te zetten als populair icoon: knap en vrouwelijk. Maar ook: toegewijd en braaf.

door bart eeckhout

LONDEN l Met haar outfits gooit Michelle Obama hoge ogen, maar hét grote mode-examen volgt pas morgen. Dan deelt ze voor het eerst de schijnwerpers met dat andere stijlicoon van de publieke zaak: Carla Bruni.

Men kan zich voorstellen dat er deze week in Parijs enige alarmbellen zijn afgegaan. Sinds ze als tweede echtgenote van de Franse president Sarkozy op het forum is verschenen, is Carla Bruni er aan gewoon geraakt dat ze overal de blitz maakt. Met Michelle Obama in de buurt is die unieke status niet langer verzekerd.

Kwatongen beweren dat Bruni wegbleef van de G20-top in Londen omdat ze besefte dat ze niet opkon tegen de aandacht voor het Europese debuut van de Obama's. Morgen is een ontmoeting evenwel niet te vermijden. Als gastvrouw moet Bruni dan onder meer Michelle Obama rondleiden op het vrouwelijke programma van het verjaardagsfeest van de NAVO in Straatsburg.

Tot dusver reed mevrouw Obama in Londen een volstrekt foutloos parcours. Zelfs het doorbreken van het koninklijk protocol wordt breed geapprecieerd. Na afloop van de ontmoeting met de Britse koningin legde de first lady haar linkerarm om de schouder van de 82-jarige koningin. Het protocol verbiedt om de Queen aan te raken, maar daar leek ook Elizabeth zelf zich weinig van aan te trekken. Ze beantwoordde het gebaar en legde een arm om het middel van de Amerikaanse first lady. Zoveel informeel contact is hoogst ongewoon. Toen de Australische voormalige premier John Howard ooit eens probeerde Elizabeth te omarmen, moest zijn woordvoerder achteraf staalhard ontkennen dat er lichamelijk contact was geweest.

Bestudeerde nonchalance

Dan komt Michelle Obama veel gemakkelijker weg met haar koninklijke streling. Volgens verslaggevers zou de Queen zelfs aan Michelle gevraagd hebben om "zeker in contact te blijven." Voor het enige minpuntje zorgde dan nog Elisabeths echtgenoot, prins Philip. Op een opmerking van president Obama over opeenvolgende ontmoetingen met de Britse premier, de Russische president en oppositieleider David Cameron antwoordde de prins-gemaal gekscherend "En kun je ze nog een beetje uit elkaar houden?"

Behalve voor dat contact met de Queen gaat de aandacht voor Michelle Obama volledig naar haar garderobe. Nu eens leveren de tijdloze chic van haar avondkledij haar referenties op aan Jackie Kennedy. Dan weer krijgt ze applaus voor de keuze voor relatief bescheiden confectiekledij (voor de fans: in Londen droeg ze een ensemble van haar favoriete winkelketen J Crew, prijskaartje 339 euro).

In al hun bestudeerde nonchalance zijn die kledijkeuzes dan ook strak geregisseerd. Door te kiezen voor hedendaagse Amerikaanse ontwerpers (Jason Wu, Isabel Toledo) straalt Michelle Obama vertrouwen uit in de binnenlandse economie. Met haar alledaagse confectie past ze haar stijl dan weer aan aan een conjunctuur die niet te veel praalzucht verdraagt. Over die dunne lijn tussen glamour en betrokkenheid werd eerder ook al Lady Diana geleid. Wijlen de 'People's Princess' lijkt qua populariteit in Michelle Obama een waardige opvolger gevonden te hebben.

Die populariteit is erg welkom - zeker nu echtgenoot Barack op het thuisfront een ernstige dip in de peilingen meemaakt - maar ambitie om ook in de roddelrubrieken Lady Di op te volgen, is er allerminst. Sinds de beëdiging van Obama is veel moeite geïnvesteerd in het in de markt zetten van de first lady als zorgzame moeder en stijlrijke vrouw met een frisse maar bescheiden smaak. Maar dus ook als vrouw zonder spraakmakende opinies. Dat merk je zelfs aan het biografietje van Michelle Obama op de officiële website van het Witte Huis. "Eerst en vooral is ze de mama van Malia en Sasha", luidt het daar. "Maar voor ze moeder was - of echtgenote, advocate of ambtenaar - was ze de dochter van Fraser en Marian Robinson."

Aldus verscheen Michelle Obama in de VS de voorbije maanden op de cover van glossy magazines als Vogue, Hello of O, het personalityblad van Oprah Winfrey. Beroering wekte ze tot dusver enkel door het in het openbaar verschijnen in mouwloze kleedjes. Elk zichzelf respecterend vrouwenblad in de VS publiceerde intussen al tips om te werken aan "mooi afgetrainde armen zoals de first lady."

Het verschil met de Michelle Obama van vóór het Witte Huis kan moeilijk groter zijn. Tijdens de kiescampagne trok ze geregeld namens haar man het land in. Met name bij het aantrekken van zwarte en vrouwelijke kiezers zou ze een belangrijke rol gespeeld hebben. Michelle Obama schuwde dan ook niet de scherpe uitspraak over rassendiscriminatie of armoede. Vooral haar uitspraak dat het succes van haar man haar "voor het eerst trots" maakte op haar land hakte er fel in. Tegenstanders zetten haar dan ook gemakkelijk neer als het gezicht van het 'kwade, zwarte getto-Amerika'.

Anti-Hillary

Net daarom moet de first lady nu zoveel mogelijk haar mond houden. Enkel wanneer dat het imago van de president dient, mag ze in het openbaar spreken. Zo houdt Michelle Obama zich officieel bezig met liefdadigheid en de zorg om families van militairen. Kwestie van het anti-militaire beeld van de Obama-regering wat te verzachten. Voor een vrouw met het indrukwekkende cv van Michelle Obama blijft dat magertjes.

Het Obama-team moet evenwel niet ver zoeken naar het doembeeld van een sterke first lady die met stevige beleidsuitspraken het beleid van haar man in gevaar bracht. Het is exact wat Hillary overkwam in de eerste Clinton-jaren. De Democraten hebben aan die periode een trauma overgehouden: nooit opnieuw zullen ze een onverkozen vrouw zoveel beleidsruimte geven. Daarom moet Michelle Obama nu de Anti-Hillary spelen. Hoe jammer dat ook moge zijn voor de onbenutte diploma's van Harvard en Princeton aan de muur.

Enkel wanneer dat het imago van de president dient, mag de first lady in het openbaar spreken

n De First Lady's Club (vnlr.): Ban Soon Taek, vrouw van VN-baas Ban Ki-moon, Chikako Aso (Japan), Laureen Harper (Canada), Gursharan Kaur (India), Michelle Obama (VS), Kim Yoon-ok (Zuid-Korea), Sarah Brown (GB), Margarita Zavala (Mexico), Svetlana Medvedeva (Rusland), Emine Erdogan (Turkije), Margarida Barroso (Europese Commissie), Therese Rein (Australië) en Pimpen Vejjajiva (Thailand).

n Hét beeld dat de wereld rondging: na afloop van de ontmoeting met de Queen legde Michelle Obama haar linkerarm om de schouder van de 82-jarige Elizabeth.

n Michelle Obama bij de Britse premier Gordon Brown. De aandacht voor de first lady gaat vooral naar haar garderobe.

n Nog meer contact: een stevige knuffel met een leerlinge van een Londense school.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234