Dinsdag 07/04/2020

Klimaat

Hitte wordt nog deze eeuw dodelijk in oosten van China

In de voorbije vijftig jaar is het aantal hittegolven in de regio aanzienlijk toegenomen.Beeld REUTERS

Opeenvolgende extreme hittegolven kunnen het oosten van China, een van de meest dichtbevolkte gebieden ter wereld, nog voor het einde van de eeuw onleefbaar maken als de klimaatverandering niet wordt gestopt. De irrigatie van het belangrijke landbouwgebied speelt een belangrijke rol.

Wetenschappers van het prestigieuze Massachusetts Institute of Technology (MIT) bestudeerden gedetailleerde klimaatmodellen en vergeleken die met de leefbaarheid voor de mens. Ze gingen daarvoor uit van de zogenaamde 'natteboltemperatuur', een methode waarbij niet alleen de temperatuur, maar ook de luchtvochtigheid wordt gemeten.

Als die natteboltemperatuur 35 graden Celsius haalt, kan een fitte persoon maximaal zes uur onbeschermd overleven. Nu blijkt uit voorspellingen van de MIT dat China’s meest dichtbevolkte regio en belangrijk landbouwareaal in het oosten van het land herhaaldelijk die dodelijke omstandigheden zal kennen tussen 2070 en 2100.

Irrigatie

De studie, die gisteren verscheen in Nature Communications, is de derde in een reeks. Eerdere projecties richtten zich op de Perzische Golf en Zuid-Azië, ook twee regio’s waar luchtvochtigheid en klimaatverandering een gevaarlijke cocktail vormen.

Maar uit de laatste studie blijkt dat het oosten van China het meeste gevaar loopt, met name door de intensieve irrigatie van de traditioneel droge, maar vruchtbare regio. Daardoor kan meer water verdampen en neemt de luchtvochtigheid toe.

Door intensieve irrigatie kan in de droge regio meer water verdampen en neemt de luchtvochtigheid toe.Beeld AP

"De reactie van het gebied op de klimaatverandering is aanzienlijk groter dan de reactie in de twee andere regio’s", zegt Elfatih Eltahir, hoogleraar Hydrologie en Klimaat aan het MIT. Hoewel in de Perzische Golf nog grotere temperatuurschommelingen worden voorspeld, geldt dat vooral voor het water in de Golf, niet op land. In China gaat het "echt om de plek waar mensen leven", zegt hij.

Nu al tekenen

Het is volgens de wetenschappers de meest risicovolle regio ter wereld voor menselijk leven. "Dit gebied wordt het epicentrum van dodelijk hittegolven in de toekomst, met name door de klimaatverandering", zegt Eltahir. Tekenen van die toekomst zijn nu al merkbaar: in de voorbije vijftig jaar is het aantal hittegolven in het gebied aanzienlijk toegenomen. En de temperatuur steeg er met 0,24 graden Celsius per decennium, tweemaal zo snel als het globale gemiddelde van 0,13.

In 2013 duurden extreme hittegolven er tot 50 dagen, met maximumtemperaturen tot 38 graden. In Sjanghai, de grootste stad in de regio, stierven tientallen mensen.

Voor de voorspellingen gingen de wetenschappers uit van een scenario waarbij de uitstoot van broeikasgassen niet aanzienlijk wordt teruggedrongen. Om de ergste effecten vermijden, is dat dan ook de belangrijkste ingreep, schrijven ze. "China is momenteel de grootste bron van broeikasgassen ter wereld, met potentieel ernstige risico’s voor de eigen bevolking: het huidige patroon van globale uitstoot kan de leefbaarheid treffen in de meest dichtbevolkte regio van het land met de meeste inwoners op aarde."

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234