Woensdag 27/01/2021

Hij bracht het feest naar de catwalk

John Casablancas, de oprichter van het modellenbureau Elite Models, is op 70-jarige leeftijd overleden. Casablancas maakte van modellen als Naomi Campbell en Cindy Crawford grote sterren, al bleek hij zelf ook niet vies van jonge modellen.

Champagne, wilde feesten en af en toe een lijntje extra. Voor John Casablancas was het leven een groot feest, en die houding bracht hij ook mee naar de modellenwereld. Toen hij in 1972 Elite Models oprichtte, daverde de modewereld al snel op zijn grondvesten. Waar het bijna puriteinse Ford Models met brave modellen en vaste werkuren en loonvoorwaarden werkte, kozen Casablancas en Elite Models voor duurbetaalde vedetten die ook naast de catwalk een glamoureus leven leiden. "Voor minder dan 10.000 dollar per dag kom ik mijn bed niet uit", typeerde Linda Evangelista hun leven.

Evangelista was maar een van de namen die John Casablancas lanceerde. Cindy Crawford, Claudia Schiffer, Naomi Campbell, Heidi Klum, Gisele Bündchen,... Elite Models was eind jaren tachtig, begin jaren negentig in zijn eentje verantwoordelijk voor de gouden jaren van de modellenwereld. Hun aanpak: modellen moesten niet alleen schitteren op de catwalk, maar moesten ook personality's zijn die op televisie, in videoclips en in spotjes opdoken. Zo spoorde hij bijvoorbeeld Cindy Crawford aan om naakt te poseren voor Playboy. Meteen was haar naam gemaakt, waarna ze onder meer een job bij MTV kreeg en een hoofdrol in een Pepsi-spotje.

Unieke aanpak

De aanpak werkte en Elite Models werd al snel een van de grootste bureaus ter wereld. Op hun hoogtepunt had het modellenbureau voor meer dan honderd miljoen dollar boekingen per jaar. "Ik was gewoon een man die van mooie vrouwen hield en bovenal van hun sensualiteit", legde hij in 2010 zijn succes uit in een interview de modeblog Modelinia. "Alle andere agenten waren ofwel vrouw ofwel homoseksueel. Zij hadden hun eigen aanpak, die op sommige vlakken wellicht superieur was aan de mijne. Maar ik had iets dat uniek was: ik zag mijn modellen als vrouwen."

Maar het succes bleef niet duren. Zo werd het ego van sommige modellen te groot, wat leidde tot het ontslag van Naomi Campbell in 1993. Al was Casablancas Campbell net iets te vlug af: hij gaf haar C4 net voor zij naar een ander bureau zou overstappen. "U kan zich niet voorstellen hoeveel plezier ik heb beleefd toen ik haar ontsloeg", trapte Casablancas enkele jaren later nog even flink na, eraan toevoegend dat de Britse "gek, irrationeel en oncontroleerbaar" was.

De grootste klap kwam er in 1999, toen de BBC een undercoverreportage uitzond over Elite Models. Casablancas kwam er zelf niet in voor, maar de baas van het Parijse Elitebureau was er te zien toen hij een jong model 500 euro bood om met hem in bed te duiken. Casablancas noemde de uitspraken van zijn Franse collega "choquerend en ontoelaatbaar".

Duitse worst

Een jaar later zou Casablancas aftreden als baas van Elite Models. De BBC-documentaire was een reden, al noemde hij het gedrag van zijn modellen de hoofdreden. "Arrogante ettertjes die totaal niet voorbereid zijn op succes, en zich bovendien laten omringen door idioten", sneerde hij in een afscheidsinterview waarin hij Heidi Klum met weinig zin voor nuance ook nog omschreef als "een ongetalenteerde Duitse worst." Elite Models ging in 2004 failliet.

Wat wellicht ook meespeelde is dat Casablancas al die jaren ook meermaals in opspraak kwam door zijn leven als playboy. Het begon al in 1983 toen hij een affaire had met een 16-jarig model. Die romance kostte hem zijn tweede huwelijk met een ex-miss Denemarken. In dat huwelijk is zijn zoon Julian geboren, de frontman van de rockgroep The Strokes. Ook nadien bleven de verhalen over seksuele avontuurtjes met minderjarige modellen John Casablancas achtervolgen. Dat belette hem niet om in 1993 met een 17-jarige Braziliaanse te trouwen, de vrouw met wie hij nog altijd samen was en drie kinderen had.

Casablancas hield zich na zijn ontslag bij Elite Models bezig met het scouten van modellen en het oprichten van een school voor modellen. Al bleef hij al die tijd wel trots op zijn reputatie als maker van de supermodellen. "Wanneer ik opstapte bij Elite Models, hadden we met Gisele Bündchen en Heidi Klum net de twee laatste supermodellen gecreëerd", verklaarde hij in New York Magazine. "Vijf jaar later zijn Gisele en Heidi nog altijd de twee laatste supermodellen. Daarom kan ik met recht en reden zeggen dat er na mij niets meer gebeurd is. De industrie is extreem saai geworden."

Casablancas overleed zaterdag op 70-jarige leeftijd in Rio de Janeiro aan de gevolgen van kanker.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234